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PARAMARIBO, Surinam – Todos los domingos, poco después del amanecer, mientras gran parte de la ciudad duerme, un grupo de hombres se reúne en el césped de un parque público en un barrio tranquilo de la capital de Surinam, el país más pequeño de América del Sur. Se apiñan y se callan.

Tienen jaulas de pájaros, cada una con un pájaro cantor: un picolet, un twa-twa o un rowti, como se conoce a la especie aquí. Durante las próximas horas, los hombres se inclinarán, en silencio y concentrados, y escucharán a los pájaros mientras los árbitros anotan la duración de cada ráfaga de canto y califican la interpretación de cada cantante en una pizarra.

La audiencia está absorta, pero las victorias y las derrotas son recibidas por los manejadores con la misma callada colegialidad que ha marcado la mañana.

Las competiciones de canto de pájaros, una especie de batalla de bandas entre aves tropicales adiestradas, son una obsesión nacional en Surinam. Es un pasatiempo que está más cerca de la meditación que de los deportes llenos de adrenalina que impulsan a otras naciones, pero detrás de él se encuentran años de entrenamiento, miles de dólares de inversión y una comunidad unida que resiste silenciosamente el ritmo acelerado del mundo moderno.

“A algunas personas les gusta el fútbol o el baloncesto”, dijo Derick Watson, un policía que, en sus días libres, ayuda a organizar las competencias con un puro en la boca. “Este es nuestro deporte. Es un modo de vida.”

Las aves son las mascotas más populares en Surinam, una nación de 500.000 habitantes ubicada en la esquina atlántica de América del Sur, donde un bosque tropical prístino cuenta con uno de los ecosistemas más diversos del mundo. Las jaulas con loros y otras aves tropicales son una vista común en los mercados y cafés del país, e incluso en los barcos y autobuses que integran el transporte público.

El campeonato anual de canto de pájaros, que culmina con las rondas finales que se transmiten en la televisión nacional en diciembre, atrae a un centenar de competidores que se enfrentan por trofeos y un momento de gloria nacional.

Hace unos años, en 2016, el plácido deporte tuvo un breve roce con la celebridad internacional cuando Mike Tyson, el boxeador estadounidense, hizo una aparición sorpresa en Surinam, trayendo su propio pájaro.

Hizo sombra con la audiencia, pero perdió ante un cuidador de aves local.

Las aves más exitosas, con una resistencia reconocida, se venden en Surinam por hasta $ 15,000, una fortuna en la pobre antigua colonia holandesa, que obtuvo su independencia en 1975. Pero parte del atractivo del deporte es que, a nivel de entrada, es accesible para cualquier persona. con aves jóvenes no adiestradas disponibles por unos pocos dólares en tiendas de mascotas.

“Es una tradición”, dijo Arun Jalimsi, dueño de una tienda de mascotas de Surinam y uno de los campeones de la competencia del año pasado. “Crecimos con eso”.

“Cuando mi padre me dio dinero para comprar una bicicleta, fui y compré un pájaro”, dijo Jalimsi.

Dijo que su familia tiene alrededor de 200 pájaros cantores en sus casas, y que encuentra relajantes sus píos, tuits y gorjeos constantes. Su esposa, dijo, no está del todo de acuerdo.

Entrenar a un pájaro cantor requiere experiencia, pero también una inmensa paciencia y perseverancia. Para desarrollar la resistencia del canto de los pájaros, los aficionados pasan años estimulándolos a través de la interacción, regulando sus dietas y acercándolos a parejas femeninas o masculinas, de acuerdo con elaboradas estrategias de entrenamiento destinadas a provocar el cortejo o el comportamiento competitivo de cada pájaro cantor.

“Los observas constantemente en casa, observas su comportamiento”, dijo Watson, el policía.

Es un trabajo minucioso y repetitivo, pero también una inversión a largo plazo. Algunas de las aves pueden vivir hasta 30 años, una carrera que supera la de la mayoría de los atletas profesionales.

Surinam es un país diverso, un legado del sistema colonial holandés, que trajo personas esclavizadas y trabajadores contratados de todo el mundo para trabajar en las plantaciones de azúcar, café y banano. La competencia de pájaros cantores refleja esa diversidad.

Los criadores de aves de ascendencia africana, india, china e indonesia, los principales grupos étnicos de Surinam, se mezclan en los terrenos de competencia. Un concursante llegó con jaulas de pájaros atadas a su pequeño ciclomotor destartalado. Otro vino en un Hummer brillante. Los entusiastas de las aves apoyan a diferentes partidos políticos y, a menudo, viven en barrios separados y definidos étnicamente.

Las pocas décadas de Surinam desde la independencia han sido turbulentas. El país ha vivido una guerra civil, asesinatos políticos y crisis económicas. El presidente anterior fue declarado culpable de asesinato mientras estaba en el cargo. El actual vicepresidente es un ladrón de bancos convicto que enfrenta cargos por drogas en el extranjero.

Sin embargo, la política, la raza, la clase y otras diferencias que han generado enfrentamientos en otros ámbitos no parecen entrometerse en la colegialidad de la comunidad de propietarios de pájaros cantores.

“Todos son amigos cuando vienen aquí”, dijo Marcel Oostburg, aficionado a las aves y alto funcionario del Partido Nacional Democrático de Surinam, que dominó el país durante décadas antes de ser derrocado en unas tensas elecciones el año pasado. “Nunca hablamos de política aquí”.

En las estrechas calles de la capital, Paramaribo, la vida transcurre sin prisas en medio de cabañas de madera en suave deterioro dejadas por los holandeses y canales que se sedimentan lentamente. Los bocinazos, la música fuerte y el ajetreo que llenan las ciudades más grandes de América del Sur están notablemente ausentes. Oficinas de Paramaribo vacías de trabajadores a las 3 pm

El idioma holandés de Surinam y su composición étnica han diferenciado al país del resto del continente, y su gente no se identifica completamente ni con sus vecinos sudamericanos o caribeños. Para la mayoría aquí, la mayor conexión extranjera es con los Países Bajos, una antigua potencia colonial geográficamente distante que ahora alberga a casi tantos surinameses como el propio Surinam.

Asistir a los concursos semanales de canto de pájaros, que comienzan a las 7 am, antes de que el calor tropical del día se apodere de la ciudad, es desconectarse de las preocupaciones de la vida diaria.

Cada competencia tiene una duración de 10 a 15 minutos, dependiendo del tipo de ave, durante los cuales los asistentes deben acallar las distracciones y escuchar atentamente para captar los matices de su gorjeo. No hay dispositivos a la vista, ninguna acción observable. Los pájaros apenas se mueven.

Durante horas, los cuidadores se centran solo en el canto de los pájaros, su belleza y complejidad.

Cuando termina el concurso, no hay fuertes estallidos de alegría ni murmuraciones sobre la imparcialidad del árbitro. Pero las sonrisas de los cuidadores de aves victoriosos proyectan el orgullo familiar para cualquier campeón.

“Es la publicidad, por eso vengo aquí todos los fines de semana”, dijo el político Oostburg.

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