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TAIPEI, Taiwán – Considere por un momento, en este tiempo de angustia, pérdida y muerte, de desempleo masivo y economías nacionales aplastadas, la realidad alternativa de la Zona Crepuscular que es Taiwán.

Durante meses y meses, la vida en la isla ha sido, en una palabra, normal, espeluznante. Se han celebrado bodas, sin preocupaciones. La gente ha llenado los juegos de pelota profesional, ha asistido a conciertos de violonchelo y ha concurrido a los mercados nocturnos. La población de Taiwán es más grande que la de Florida, pero su número de muertos por Covid-19 se puede contar con dos manos.

Es el tipo de éxito extraordinario contra el virus que ha creado una sensación de hundimiento en el estómago de muchos residentes: ¿Cuánto tiempo más puede durar la buena fortuna de la isla?

Para Chen Shih-chung, ministro de salud de Taiwán y jefe de su centro de comando epidémico, el éxito es una razón de más para no vacilar en los cimientos de la estrategia del gobierno contra el coronavirus. La isla ha estado cerrada a la mayoría de los visitantes desde marzo. Las personas a las que se les permite ingresar aún deben permanecer en cuarentena bajo estricta vigilancia durante dos semanas, incluidos los ciudadanos taiwaneses.

Los altos muros han evitado que la isla se viera inundada de infecciones, pero corren el riesgo de aislar económica y políticamente a Taiwán si el resto del mundo relaja sus defensas a medida que se ponen en marcha las vacunaciones.

No es probable que el gobierno ceda en esas políticas hasta que haya vacunas que sean un arma duradera y comprobada contra el virus, dijo Chen en una entrevista. Taiwán no será como uno de esos lugares, sugirió, que alivió los bloqueos bajo presión pública solo para tener que ajustarlos nuevamente más tarde.

“Creo que habrá otra ola”, dijo. “Porque todo el mundo piensa: ‘Me han puesto la vacuna, o me voy a poner la vacuna la semana que viene, he esperado tanto, ahora puedo estar libre, ¿verdad?'”

Una vez que haya más evidencia sobre si las vacunas actuales ofrecen inmunidad duradera, “solo entonces podremos realmente empezar a relajarnos un poco”, dijo.

A medida que comienzan las vacunaciones en todo el mundo, la cuestión de cómo y cuándo aliviar los controles fronterizos de Covid también enfrentará a otros lugares, como Australia y Nueva Zelanda, que han utilizado su insularidad geográfica como defensa principal contra la pandemia.

Taiwán ya se ha mantenido firme en sus restricciones de entrada y cuarentenas durante mucho más tiempo de lo que podrían hacerlo muchos gobiernos sin enfrentar una gran reacción pública. La economía de la isla se ha desacelerado junto con la del mundo durante la pandemia, pero continúa creciendo a un ritmo decente.

Japón y Corea del Sur, otras dos democracias asiáticas elogiadas por sus respuestas al virus, ahora están lidiando con grandes brotes de nuevas infecciones.

Pero a pesar de lo exitosos e incansables que han sido los funcionarios de salud de Taiwán, la isla también se ha beneficiado de la buena suerte, dijo C. Jason Wang, profesor asociado de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford.

Con el recuento de casos aumentando a nivel mundial y una variante más contagiosa del virus circulando en muchos lugares, es probable que un mayor número de personas infectadas llegue a las fronteras de Taiwán, dijo el Dr. Wang. Lo que significa que es solo cuestión de tiempo antes de que más casos positivos se escapen de las defensas del gobierno.

Taiwán confirmó el miércoles su primer caso relacionado con la nueva variante, en una persona que había ingresado desde Gran Bretaña, dio positivo y fue hospitalizada. En respuesta, el gobierno endureció aún más sus prohibiciones de entrada y reglas de cuarentena.

“Es notable que Taiwán se haya mantenido firme durante tanto tiempo”, dijo el Dr. Wang. Pero incluso si la isla vacuna a su población a mediados de 2021, “entonces todavía te quedan seis meses”, dijo. “Es realmente difícil mantener esto durante otros seis meses”.

Para Chen, de 67 años, 2020 fue un año de decisiones difíciles, incluso cuando logró una respuesta viral que sería la envidia de cualquier funcionario de salud pública del planeta.

En una encuesta de opinión reciente, Chen, dentista de formación, recibió un índice de aprobación más alto que cualquier otro alto funcionario, incluido su jefe, el presidente Tsai Ing-wen. Se habla de él como un posible candidato a la alcaldía de Taipei, la capital de la isla. Su semblante frío e imperturbable ante las reuniones informativas sobre la epidemia del gobierno le ha valido un extraño tipo de celebridad. No todos los ministros de salud de mediana edad son fotografiados vestidos con Gucci para la edición local de GQ.

Sin embargo, según el relato de Chen, sus decisiones desde que comenzó el brote han molestado a ciertas personas en casi todo momento. Como cuando prohibió a los trabajadores médicos salir de la isla en febrero. O cuando anunció en marzo que la isla estaba prohibiendo la entrada a casi todos los no residentes.

Muchas de las ideas del gobierno taiwanés sobre cómo lidiar con el virus provienen de “andar en la oscuridad”, dijo Chen.

Por ejemplo, cuando apareció un grupo de infecciones en el crucero Diamond Princess en febrero, los funcionarios de Japón, donde había atracado el barco, permitieron que muchos pasajeros que dieron negativo en la prueba caminaran libres. Algunos de ellos dieron positivo posteriormente. Taiwán tomó nota.

“Para entonces, nos quedó muy claro”, dijo Chen. “Después de realizar la prueba, debe poner en cuarentena tanto los positivos como los negativos”.

El énfasis de Taiwán en las cuarentenas estrictas ha ayudado a contener las infecciones sin abrumar su sistema hospitalario ni incurrir en enormes costos de pruebas. Pero algunos expertos ahora están instando al gobierno a realizar pruebas más amplias, particularmente en la frontera, para detectar más casos que no muestran síntomas.

“Se nos ocurrieron muchas de nuestras políticas cuando había unos pocos millones de infecciones en todo el mundo”, dijo Chan Chang-chuan, profesor de la Facultad de Salud Pública de la Universidad Nacional de Taiwán. “Pero ahora hay decenas de millones y nos dirigimos hacia los cien millones. Es una etapa completamente diferente “.

Chan dijo que creía que Taiwán debería comenzar a hacer pruebas a todos en la frontera, no solo a ponerlos en cuarentena. Ya ha comenzado a hacer esto para las personas que llegan de Gran Bretaña, donde se ha descubierto que circula la variante más transmisible del coronavirus.

La posición de Taiwán ha sido que es poco probable que los portadores del virus que son asintomáticos después de 14 días de aislamiento sean muy infecciosos. Chen dijo que no tenía ninguna duda de que había habido algunos casos asintomáticos que nunca llegaron al radar del gobierno.

“Pero si esas infecciones no están causando problemas, ¿debería gastar mucha energía tratando de encontrar a esas personas?” él dijo. “¿O debería centrar mis esfuerzos en las infecciones que ya están causando problemas?”

No está claro cuánto arriesgado ha implicado este enfoque. Un estudio publicado en The Lancet en octubre encontró que de las 14,765 personas cuya sangre fue muestreada en un hospital de Taipei, una proporción menor dio positivo por anticuerpos contra el coronavirus que en otros países. Sin embargo, la proporción aún podría implicar un número mucho mayor de infecciones asintomáticas o levemente sintomáticas de lo que se refleja en los números de casos oficiales de Taiwán, escribieron los autores del estudio.

“Básicamente, se trata de una compensación entre cuánto dinero quiere gastar y cuánto riesgo quiere correr”, dijo el Dr. Wang, profesor de Stanford. A medida que aumenta el recuento de casos a nivel mundial y es probable que se filtren más infecciones en Taiwán, “entonces es una cuestión de cuánta fuga desea en su casa”.

Dale Fisher, profesor de enfermedades infecciosas en la Universidad Nacional de Singapur, contrastó las estrictas políticas fronterizas de Taiwán con el enfoque más “ágil” de Singapur. La ciudad-estado levantó recientemente las restricciones a los viajeros de Taiwán, pero Taiwán no correspondió.

“Creemos que incluso si un viajero lo trajo, creemos que hay una buena posibilidad de que no se propague de todos modos”, dijo el Dr. Fisher. “Si no tienes fe en tu sistema, eso te haría mantener las fronteras más difíciles”.

La verdadera prueba para Taiwán, dijo, es si las vacunas no terminan ofreciendo inmunidad duradera y el mundo necesita vivir con Covid por más tiempo. ¿Qué tan bien soportaría el pueblo de Taiwán estar aislado del resto del mundo por un año más? ¿Otros cinco años?

“Es por eso que diríamos que cierre sus fronteras si sólo quiere ganar tiempo para organizarse”, dijo el Dr. Fisher. “Pero no lo considere una estrategia”.

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