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EL CAIRO – El atardecer es cuando el Nilo cobra vida en El Cairo, los barcos de fiesta brillan como Las Vegas, las parejas en el puente Qasr el-Nil permanecen en la brisa, los cafés junto al río tintinean con el comercio mucho más allá de la hora de dormir de la mayoría de las ciudades.

A las 6 de la mañana, cuando el resto se ha ido a casa, los remeros salen a un Cairo que pocos conocen: sin tráfico, sin multitudes, un pequeño caos. Incluso los pájaros son audibles a esta hora de la mañana, cuando los batallones de bocinas de los autos de la ciudad solo ofrecen una competencia aturdida y la niebla invernal palidece a los hoteles de cinco estrellas a lo largo de la costa. En el bote, las palas de los remos manchan y raspan el río como cuchillos sobre queso crema. El ritmo reemplaza al pensamiento: sumerja los remos. Empuja con las piernas. Echar para atrás. Repetir.

“Estar en el agua temprano en la mañana, donde no piensas en nada más que seguir a la persona que tienes enfrente, te saca de la ciudad”, dijo Abeer Aly, de 34 años, quien fundó la Nile Dragons Academy, una escuela de remo en el centro de El Cairo. “Mucha gente piensa en sus problemas en la ducha. Pienso en el mío durante el remo “.

En estos días, los problemas de la Sra. Aly no incluyen la falta de negocios. Apenas unos años después de abrir la escuela en 2013, tenía una lista de espera de cientos de personas; Ahora hay tantos habitantes de Cairenes interesados ​​en el remo amateur que media docena de centros de deportes acuáticos ofrecen clases a lo largo de la ribera.

El Nilo dio a luz a la civilización egipcia hace miles de años, sus aguas limosas otorgaron riquezas agrícolas que construyeron un imperio y aún lo sustenta. Los residentes de El Cairo pueden tomar un café en un restaurante flotante o abordar una faluca para un crucero de una hora; El agua del Nilo fluye de sus grifos y produce su alimento. Pero las mañanas en el río son lo más cerca que la mayoría de los remeros han llegado al cuerpo de agua.

“Cuando la gente escucha que estoy remando, dicen, ‘¿remar? ¿Dónde? ‘”, Dijo Nadine Abaza, de 43 años, quien comenzó a remar hace tres meses en ScullnBlades, una escuela de remo cerca de su casa en Maadi, un suburbio acomodado de El Cairo. “Lo ves conduciendo sobre el Nilo, pero no lo ves como algo que puedas hacer”.

Para la mayoría de los Cairenes, el río sin el cual su país no existiría se ha convertido en un mero paisaje. Suponiendo que se pueda ver.

Un paseo frente al río, la cornisa, una vez permitió a los conductores viajar desde el sur de El Cairo hasta el norte sin interrumpir la vista del río.

Pero en gran parte del centro de El Cairo, los clubes y restaurantes privados construidos durante las últimas cuatro décadas en la orilla del río o estacionados permanentemente en barcazas estacionarias han ocultado el Nilo a todos menos a aquellos que pueden pagar. Muchos lugares privilegiados pertenecen a organizaciones pertenecientes al ejército, la policía y el poder judicial.

Por supuesto, hay otras razones para mantenerse alejado de un río que recolecta aguas residuales, basura y otros contaminantes por millas antes de que fluya, de color marrón verdoso e intermitentemente picante, hacia El Cairo. Los remeros comparten el agua no solo con los barcos de la policía, los pescadores y los transbordadores, sino también con el ocasional archipiélago de basura y, al menos una vez, una vaca muerta.

“Si existimos durante muchos miles de años por eso”, dijo Amir Gohar, un planificador urbano y paisajístico que ha estudiado la relación de los egipcios con el Nilo, “ahora lo estamos destruyendo y lo estamos ignorando”.

Algunas partes de la cornisa aún permanecen abiertas para caminar, y en los barrios pobres de El Cairo y otras partes de Egipto, la gente va al Nilo a nadar, pescar y, si no tienen agua corriente, fregar los platos, la ropa y los animales. Pero en comparación con el pasado de Cairenes, los residentes de hoy mantienen una relación mucho más distante con el río.

Antiguos tallados y modelos de barcos encontrados en las tumbas sugieren que la gente remaba por el Nilo para transportar suministros, incluidos los enormes bloques de piedra de las Grandes Pirámides, para celebrar festivales y simplemente para moverse. Fue en barco, creían los antiguos egipcios, que el sol atravesaba los cielos y los muertos cruzaban al más allá.

Quizás eso explique por qué Amenhotep II, un faraón que gobernó Egipto desde aproximadamente 1426 hasta 1400 a. C., estaba ansioso por presumir de su destreza en el remo. Mientras que los 200 remeros de Amenhotep estaban “débiles, flácidos de cuerpo y sin aliento” después de remar media milla, una talla afirma que el rey – “fuertes de brazos, incansable cuando tomó el remo” – se detuvo “sólo después de haber hecho tres millas de remando sin interrumpir su carrera “.

Los europeos que dominaron Egipto a principios del siglo XX fueron los primeros en establecer clubes de remo modernos a lo largo del Nilo. Durante décadas, el deporte estuvo reservado para extranjeros y egipcios de élite, y las carreras se denominaron en francés.

Después de que cayó la monarquía y los extranjeros huyeron a raíz de la revolución de 1952 en Egipto, el Nilo, como tantas otras cosas en Egipto, se transformó bajo la visión socialista del presidente Gamal Abdel Nasser. A medida que Nasser estableció nuevos sindicatos para atender las necesidades de sus miembros, desde la vivienda hasta el cuidado de la salud, a estos sindicatos se les concedieron terrenos frente al Nilo para construir clubes donde los miembros pudieran relajarse y, en algunos casos, remar.

En la década de 1970, en busca de atraer a los turistas de regreso a Egipto después de una guerra con Israel, el gobierno organizó regatas que atrajeron a los mejores remeros de Europa y Estados Unidos, que pasaron por los templos de Luxor y atravesaron el centro de El Cairo. Entre los egipcios, sin embargo, el remo nunca tuvo oportunidad contra deportes populares como el fútbol.

Hoy en día, los clubes privados a lo largo del Nilo todavía pertenecen al sindicato de ingenieros, el club de jueces, la policía y otros. Pero cuando los gobiernos posteriores rechazaron el nasserismo por el capitalismo, los desarrolladores privados construyeron gran parte de la orilla del río en cafés y viviendas caras.

Esto en una ciudad con menos de cinco pulgadas cuadradas de espacio verde por residente.

“Estás hablando de El Cairo, que ahora tiene 20 millones de personas, pero tiene muy poco espacio público o espacio verde”, dijo Yahia Shawkat, un investigador urbano. “Y con todo lo que tienes en el Nilo, no es solo que es exclusivo, sino que también te ciegas para ver o disfrutar del río”.

Los egipcios se apropian de la orilla del río donde pueden, algunos viajan desde las afueras de la ciudad en busca de lo que equivale a un parque emergente gratuito. Cada noche, los Cairenes se reúnen en los puentes del Nilo para disfrutar de la vista y la brisa refrescante. Algun pez. Las familias compran bocadillos de garbanzos guisados ​​y batatas asadas a los vendedores que abren cafés al aire libre sin licencia. Las parejas se toman selfies.

Las clases de remo cuestan alrededor de $ 7 a $ 13 la hora, fuera del alcance de la mayoría de los egipcios. Pero para los jóvenes profesionales y las familias de clase media alta que pueden pagarlo, el remo se ha convertido en un nicho de rápido crecimiento, algunos se contentan con remar de forma recreativa, otros lo suficientemente obligados a unirse a equipos de carreras de aficionados.

Las escuelas de deportes acuáticos dicen que han inscrito a recién llegados de entre 20 y 60 años, parte de una tendencia de fitness que surgió después de la revolución de 2011 en Egipto. Las redes sociales han ayudado, al igual que la pandemia: ScullnBlades recibió el doble de suscripciones después del coronavirus, debido a su entorno al aire libre.

“No era accesible hasta hace poco”, dijo Emma Benany, de 31 años, quien cofundó Cairow, una academia de deportes acuáticos en el vecindario de Dokki. Cuando comenzó a remar en 2011, solo encontró equipos de estudiantes o clubes privados, casi nada para aficionados; las nuevas academias, incluida la de ella, todavía operan desde muelles propiedad del club. “No puedes tener 30 años y decidir empezar a remar”.

Uno podría adivinar que tampoco puedes tener miedo del Nilo y decidir subirte a un bote. Sin embargo, muchos remeros nuevos vienen con preguntas como: Si me caigo, ¿no me ahogaré? ¿No hay remolinos? ¿No contraeré bilharzia, una enfermedad local común causada por parásitos de agua dulce?

No lo hará, no los hay y los parásitos no prosperan en el agua en movimiento, explican los entrenadores, aunque la corriente puede hacer que nadar sea más complicado que una piscina. La Sra. Aly, de la Academia de Dragones del Nilo, dijo que incluso había bebido directamente del Nilo para tranquilizar a los remeros recelosos.

Aquellos que han estudiado la contaminación del río podrían no aprobarlo. Pero aún así: Punto tomado.

“Antes le tenía miedo al Nilo”, dijo Mariam Rashad, entrenadora de Cairow. “Ahora siento que el Nilo es una parte importante de mi día”.

Nada Rashwan contribuyó con el reportaje.

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