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PARÍS – “Siempre tendremos París”. Resulta que quizás la frase más famosa de las películas estaba equivocada.

París se ha ido por ahora, su alma cortada por el cierre de todos los restaurantes, sus noches silenciadas por un toque de queda a las 6 pm destinado a eliminar el pasatiempo nacional del aperitivo, su café bonhomie perdido por la morosidad doméstica. Blight ha tomado la Ciudad de la Luz.

Los tabúes caen. La gente come bocadillos bajo la llovizna en los bancos de la ciudad. Ceden – ¡oh, el horror! – para llevar en forma de “le click-and-collect”. Cenan antes, una americanización abominable. Contemplan con resignación las ofertas de tiza sobre pizarra de restaurantes cerrados hace mucho tiempo que aún prometen una blanqueta de ternera o un boeuf bourguignon. Estos menús son fósiles del mundo prepandémico.

Se fueron los museos, se fueron los barcos fluviales llenos de turistas que navegaban por el Sena, se fueron las terrazas en las aceras que ofrecían sus placeres al atardecer, se fueron los cines, se fueron los placeres casuales de vagar y las bromas estridentes de las ciudades más al norte de las del sur. En su lugar, una tristeza gris se ha apoderado de la ciudad como niebla.

“La tristeza parisina no es simplemente climática”, escribió Saul Bellow en 1983. “Es una fuerza espiritual que actúa no solo sobre los materiales de construcción, en las paredes y los tejados, sino también sobre su carácter, sus opiniones y su juicio. Es un astringente poderoso “.

Bellow, sin embargo, aún podía detenerse para tomar un sauvignon blanc y un plato de charcutería cuando la “grisalla parisina”, ese monocromo sin profundidad que puede envolver incluso a la Torre Eiffel, le dio el blues de enero. No en este húmedo invierno parisino, mientras el número de víctimas de Covid-19 y las calles fantasmales de la ciudad se suceden como el “tedioso argumento” de Eliot.

He visto la luz del sol tres o cuatro veces desde que llegué de Nueva York hace unas siete semanas. Un destello, una llamada a la vida, desapareció lo suficientemente pronto como para dejar dudas sobre si era real. Nueva York no hace lloviznas ni semanas de cielos grises ininterrumpidos.

Así que mi adaptación ha sido dura, sobre todo a un París con el alma desgarrada. “Es una absoluta tristeza”, dijo Alain Ducasse, el célebre chef, cuando le pregunté cómo se sentía París en estos días. “Es un encarcelamiento terrible. Los franceses no están acostumbrados a la vida sin su lado social, una copa en un café, un toque, un beso ”.

Sí, incluso el “bisou”, el besito en ambas mejillas que es un rito de saludo o despedida, se ha ido.

Con más de 74.000 personas muertas en Francia a causa de la pandemia, todo el mundo comprende las restricciones impuestas. Casi todas las grandes ciudades del mundo han tenido que soportar la pérdida de vidas, la pérdida de trabajos y la pérdida de formas de vida. París está lejos de estar solo en sus privaciones.

Pero cada ciudad cambia a su manera. En Nueva York la ausencia que se siente más aguda es la de la energía que la define. En París, el agujero en su corazón es la ausencia de la cordialidad sensual que hace soñar a la gente. Es la desaparición de los placeres que los franceses han pasado siglos refinando en la creencia de que no hay límite para ellos.

La vida es monótona. Realmente no hay ningún lugar adonde ir. “Bien solamente tener París ”, se quejó un amigo que se sentía claustrofóbico el otro día. Compró un perro porque se le permite pasearlo después del toque de queda.

Frédéric Hocquard es responsable del turismo y la vida nocturna en la oficina del alcalde. Me dijo que el número de turistas en París se redujo en un 85 por ciento el año pasado. Las visitas al Louvre y Versalles, ambos ahora cerrados, bajaron alrededor del 90 por ciento. “Es catastrófico”, dijo. La ocupación hotelera es de alrededor del seis por ciento.

Un punto positivo: el número de parisinos que subieron a la Torre Eiffel el año pasado se duplicó. “Una de las características de un verdadero parisino es que nunca ha subido a la Torre Eiffel”, dijo Hocquard. “Empezamos a cambiar eso”. Todo lo que hizo falta fue la eliminación de alternativas.

Hay otras ventajas de esta miseria parisina. Flujos de tráfico. Los mercados no se doblegan con sus descascaradoras de ostras de ojos brillantes, sus carniceros se toman cinco minutos para amarrar cada codorniz, sus rezumantes quesos Camembert provocan un debate sobre la madurez, sus tortas de ron con pequeñas jeringas para inyectar el ron.

Las islas de la ciudad todavía apuntan sus proas hacia los puentes bajos de sutiles puntos de apoyo. Las farolas de hierro forjado del siglo XIX en la desierta Rue de Rivoli proyectan una procesión de luz de ensueño, como en un cine negro. (Con pase de prensa es posible salir después del toque de queda). París en silencio es también París en un ensueño.

“Cien días”, dijo Ducasse. Entonces, insistió, comenzaría el avivamiento. Le pregunté si había viajado. Solo a Bolonia en Italia, dijo, para contratar a un maestro fabricante de helados. Después de iniciar un exitoso negocio de chocolate hace unos años, su próxima aventura serán los helados.

Hocquard también está pensando en abril y mayo, planeando conciertos y otras actividades al aire libre en parques, a orillas del Sena, incluso en aeropuertos infrautilizados.

Tal optimismo deja el problema de lidiar con el presente. Un domingo de nieve reciente, fui a las Tullerías en busca de distracción. Siempre me ha gustado la formalidad de este jardín, los caminos de grava, los árboles trasmochados, los patrones geométricos. Una atracción seguía funcionando. ¡Un carrusel!

Daban vueltas y vueltas caballos de colores, un avestruz, un coche, un avión, un barco y un par de carruajes de Cenicienta. Mi socio y yo elegimos caballos. La música era norteafricana. Había un par de niños. El carrusel, un pequeño milagro, me hizo girar por mis años intermitentes en París que se remontan a mediados de la década de 1970.

París volvería, si no esta primavera, algún día. Vi un cuervo avanzar, meter una patata frita descartada en su pico y volar para posarse en un banco. Contemplé una pared con placas de combatientes franceses asesinados durante la liberación de París en 1944. El más joven, Jean-Claude Touche, tenía 18 años.

La pandemia, de alguna manera, ha impuesto condiciones de guerra en tiempos de paz. También terminará. Con su famosa frase de guerra de “Casablanca” – “Siempre tendremos París” – Humphrey Bogart también le estaba diciendo a Ingrid Bergman que lo dejara, se quedara con su esposo y se consolara con recuerdos de la ciudad de su amor. Fue una invitación al imaginario. Ahora, más que nunca, hay que imaginar París.

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