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Cada invierno, Pang Qingguo, un vendedor de frutas en el norte de China, hace el viaje de 800 millas a su hogar ancestral para celebrar el Año Nuevo Lunar, la fiesta más grande del año en China, con su familia.

El coronavirus arruinó las festividades el año pasado, dejando varado al Sr.Pang en la ciudad norteña de Tangshan. ya que muchas ciudades chinas impusieron bloqueos. Ahora, mientras China se enfrenta a un resurgimiento del virus, la pandemia está destinada a estropear las vacaciones nuevamente, y las autoridades anunciaron una cuarentena onerosa y reglas de prueba para disuadir a los trabajadores migrantes como Pang de viajar durante el nuevo año, que comienza este año. 12 de febrero.

El Sr. Pang, que describe su hogar en la provincia nororiental de Heilongjiang como el “lugar más feliz”, está angustiado por las reglas. Ha recurrido a las redes sociales en los últimos días para expresar su frustración por su situación y publicar fotos de su hija de 7 años, a la que no ve en más de un año. “La sociedad es tan cruel”, escribió en una publicación.

“Realmente extraño a mi hija”, dijo Pang, de 31 años, en una entrevista. “Pero no hay nada que pueda hacer”.

Muchos de los aproximadamente 300 millones de trabajadores migrantes de China enfrentan una realidad similar a medida que el gobierno intenta evitar un aumento en los casos durante la que suele ser la temporada de viajes más ocupada del año.

Las autoridades han exigido que las personas que visiten las zonas rurales durante las vacaciones pasen dos semanas en cuarentena y paguen sus propias pruebas de coronavirus. Muchos migrantes, que soportan trabajos agotadores por salarios exiguos en las grandes ciudades, dicen que esas restricciones hacen que sea imposible viajar.

La implementación de las reglas ha generado críticas generalizadas en China, y muchas personas calificaron el enfoque de injusto para los trabajadores migrantes, que durante mucho tiempo han sido tratados como ciudadanos de segunda clase bajo el estricto sistema de registro de hogares de China. Los trabajadores han estado entre los más afectados en China por la pandemia, ya que las autoridades han llevado a cabo cierres dispersos para combatir el virus y los empleadores han reducido las horas y los salarios.

En un año normal, cientos de millones de personas viajan en avión, tren y automóvil para estar con sus familias durante el Año Nuevo Lunar. La festividad, que generalmente incluye grandes banquetes festivos y fuegos artificiales, es normalmente la única vez que muchos trabajadores pueden regresar a sus lugares de origen para ver a sus seres queridos. Este año, muchos están haciendo planes para pasar las vacaciones solos.

Para muchas familias chinas, la festividad representará el segundo año en que la pandemia ha mantenido a sus familias separadas. Apenas unas horas antes del inicio del Año Nuevo Lunar el año pasado, las autoridades interrumpieron el flujo de personas en 13 ciudades de una provincia, lo que afectó a 35 millones de personas.

Zhu Xiaomei, que trabaja en una tienda de telas en la ciudad oriental de Hangzhou, normalmente hace el viaje de 30 horas en tren hasta su ciudad natal en la provincia suroeste de Sichuan para estar con su familia. Este año pasará las vacaciones sola por primera vez, dentro de su dormitorio de 130 pies cuadrados, que carece de cocina.

“Por supuesto que es un poco perturbador”, dijo la Sra. Zhu, de 40 años. “Nunca he experimentado este sentimiento”.

A los funcionarios chinos les preocupa que los viajes generalizados puedan dar lugar a nuevos brotes, especialmente en áreas rurales, donde las pruebas son menos comunes y ha habido cierta resistencia a las cuarentenas y otras medidas de salud pública. Si bien el brote de China está relativamente bajo control en comparación con otros países y la vida es en gran medida normal en muchas ciudades, en las últimas semanas han surgido grupos de nuevos casos, lo que ha provocado cierres esporádicos y esfuerzos de pruebas masivas. China informó el miércoles 54 nuevos casos, en comparación con más de 155.000 casos nuevos en Estados Unidos el mismo día. Los funcionarios chinos se han comprometido a vacunar a 50 millones de personas antes del Año Nuevo Lunar, pero quedan dudas sobre la eficacia de algunas vacunas fabricadas en China.

Las autoridades aún esperan que cientos de millones de personas viajen durante la temporada del Año Nuevo Lunar, que dura de enero a marzo, a pesar de la amenaza que representa el virus. Muchos de esos viajeros van a las grandes ciudades, no solo a las zonas rurales. Varias ciudades importantes en los últimos días han endurecido las restricciones a los viajes. Beijing exige que los visitantes den negativo en la prueba del virus antes de que se les permita la entrada.

El gobierno chino, en respuesta a la indignación de los migrantes por las nuevas restricciones, ha tratado de ofrecer edulcorantes, incluidas canastas de regalo, actividades y descuentos en compras, para alentarlos a quedarse.

En Shanghai, los funcionarios planean pagar el teléfono y las facturas médicas de quienes renuncian a sus viajes a casa. En Beijing, las autoridades han alentado a las empresas a que paguen horas extra a los empleados, mientras que a las empleadas domésticas se les ha dicho que recibirán alrededor de 60 dólares si trabajan durante las vacaciones. En Tianjin, una ciudad del norte, el gobierno ha prometido subsidios a las empresas por cada trabajador que se quede durante las vacaciones.

Algunas ciudades y condados han ido más allá, prometiendo una mejor oportunidad de acceder a beneficios sociales como la educación y la atención médica. Algunos funcionarios ofrecen a los migrantes rurales que renuncian a los viajes de vacaciones un trato favorable en las solicitudes de residencia en las ciudades.

“A través de estas reconfortantes medidas, permita que los trabajadores migrantes permanezcan en su lugar de trabajo y pasen el Festival de Primavera sin preocupaciones”, dijo Chen Yongjia, un funcionario chino, la semana pasada en una conferencia de prensa en Beijing organizada por el Consejo de Estado, el gabinete de China.

En el período previo a la festividad, el gobierno ha dirigido una campaña de propaganda destinada a persuadir a los trabajadores migrantes para que eviten viajar a casa. Grandes pancartas rojas que invocan la piedad filial y el comportamiento ciudadano modelo han comenzado a aparecer en las calles de la ciudad, incluso en Beijing, la capital.

“¿Máscara o ventilador? Elige uno de los dos ”, se lee en una pancarta.

“Si llegas a casa con la enfermedad, no eres filial”, exclama otro.

“Si le contagia la enfermedad a su madre ya su padre, entonces está completamente desprovisto de conciencia”, dice una tercera pancarta.

El gobierno chino está tratando de evitar un brote importante que podría socavar la recuperación económica del país. Los bloqueos del año pasado llevaron a la economía de China a su primera contracción en casi medio siglo, pero luego se recuperó cuando los funcionarios ordenaron a los bancos estatales que prestaran y que abrieran fábricas. A principios de este mes, China informó que su economía creció un 2,3 por ciento en 2020, muy probablemente superando a otros países grandes, incluido Estados Unidos.

Conseguir que la gente gaste dinero ha sido menos eficaz. Otro brote generalizado empañaría cualquier demanda reprimida de compras que generalmente acompaña a las vacaciones del Año Nuevo Lunar.

“Lo que sería realmente perjudicial es que el virus se propagara lo suficiente como para tener que cerrar más fábricas y sitios de construcción”, dijo Arthur Kroeber, director gerente de Gavekal Dragonomics, una firma de investigación económica independiente.

Kroeber dijo que las autoridades no parecían ansiosas por repetir la respuesta draconiana del año pasado. A medida que el virus se propagó rápidamente el año pasado en la ciudad central de Wuhan y sus alrededores, las autoridades impusieron bloqueos radicales y suspendieron trenes y aviones en todo el país.

“Están tratando de caminar sobre la cuerda floja”, dijo Kroeber. Imponer reglas estrictas en las reuniones por segundo año “sería vergonzoso”, agregó.

Las restricciones de vacaciones se han sumado a un momento difícil para muchos trabajadores migrantes en China. Muchos no trabajaron durante meses el año pasado cuando la economía se estancó en medio de cierres y otras restricciones. Si bien los trabajadores más ricos de China mantuvieron en gran medida sus trabajos durante la pandemia, muchos migrantes lucharon por ganarse la vida en medio de recortes en sus salarios y horas.

Shi Baolian, de 47 años, trabajadora de una fábrica de productos químicos en la ciudad oriental de Suzhou, dijo que estaba deseando volver a casa durante las vacaciones para ver a su padre y ayudarlo a limpiar su casa. Pero canceló sus planes después de que surgieran varios casos en su ciudad natal en la provincia norteña de Hebei.

La Sra. Shi dijo que en cambio celebraría la festividad con su esposo en Suzhou. Dijo que la ciudad “no tiene un ambiente de año nuevo” y que extraña los fuegos artificiales y las pancartas rojas y doradas de su ciudad natal.

“No puedo ir a casa, así que simplemente trabajaré”, dijo. “Una vez que haya pasado la epidemia, regresaremos”.

Albee Zhang y Cao Li contribuyeron con la investigación.

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