Mural racista pone a las galerías Tate en un aprieto

Mural racista pone a las galerías Tate en un aprieto

LONDRES – Desde que Tate Britain reabrió el mes pasado después de un cierre pandémico de cinco meses, el museo ha estado lleno de actividad. Los visitantes con máscaras han vuelto a vagar por sus galerías, pasillos y atrio, disfrutando de la enorme colección de arte británico, desde retratos del siglo XVI hasta instalaciones contemporáneas.

Sin embargo, una habitación permanece fuera de los límites, y no debido a las restricciones del coronavirus. Las puertas del restaurante del sótano del museo están cerradas y un cartel en el exterior dice que “permanecerá cerrado hasta nuevo aviso”.

Las paredes del restaurante están decoradas con un mural de 55 pies de largo llamado “La expedición en busca de carnes raras”, pintado por el artista británico Rex Whistler. La obra épica, encargada en la década de 1920 para atraer a los comensales, representa a una partida de caza cabalgando a través de un paisaje de montañas altísimas, jardines ornamentales, castillos y pagodas chinas en busca de unicornios, leopardos y otras canteras exóticas. “Señor. El divertido fresco de Whistler hará que los bollos de la Tate Gallery y los bollos de Londres sean aún más asimilables ”, dijo Lord D’Abernon, presidente de fideicomisarios de Tate, en un discurso en la inauguración del mural en 1927.

En ese momento, D’Abernon no mencionó dos pequeñas secciones del trabajo, cada una de unas pocas pulgadas de ancho, pero ahora pesan mucho en los fideicomisarios de Tate. Uno muestra a una mujer blanca elegantemente vestida que arrastra de una cuerda a un niño negro que lucha; en otro, el niño corre para mantenerse detrás de un carro tirado por caballos, atado por un collar alrededor de su cuello.

Ese mural ha sido el telón de fondo para el restaurante de lujo, uno de varios restaurantes en el museo que recaudó alrededor de $ 900,000 en total en el año anterior a la pandemia, durante casi 100 años, pero pocos comensales parecían notar la difícil situación del niño.

Eso cambió el verano pasado, cuando empezaron a aparecer fotos en las redes sociales, y los activistas pidieron que se quitaran las imágenes del niño de las paredes y se cerrara el restaurante.

Tate, el grupo que dirige Tate Britain y sus museos hermanos, incluido Tate Modern, dice que no puede alterar el mural, que es una obra de arte bajo su cuidado y parte de un edificio protegido por las leyes del patrimonio británico. Ha prometido una revisión formal del futuro del trabajo, que comenzará este verano y concluirá a fines de año.

Sin embargo, sea cual sea la conclusión de la revisión, alguien se sentirá decepcionado. El mural ha puesto a Tate en los dientes de un dilema en un momento en el que aumentan las tensiones sobre cómo lidiar con el legado británico de racismo y colonialismo. El museo está atrapado entre activistas que quieren que se elimine la obra de arte, y cuyas preocupaciones sobre la justicia racial son compartidas por muchos artistas y empleados de la Tate, y el gobierno británico, que financia el museo y favorece un enfoque menos intervencionista.

El año pasado, el ministro de cultura de Gran Bretaña, Oliver Dowden, delineó una política de “retener y explicar” para monumentos controvertidos, después de que los activistas derribaran una estatua del comerciante de esclavos del siglo XVII Edward Colston en Bristol, Inglaterra. Los museos deben exhibir los objetos en disputa, dijo. “Como organismos financiados con fondos públicos, no deberían emprender acciones motivadas por el activismo o la política”, escribió Dowden en una carta en la que describía la política a los líderes de los principales museos de Gran Bretaña.

Los fideicomisarios de Tate también actuarán con cuidado porque el deseo del gobierno de reprimir la cruzada parece estar influyendo en la composición de las juntas de los museos. Los funcionarios deben aprobar los nombramientos para los consejos de gobierno de las principales instituciones, incluida la Tate. En enero, el ministerio decidió no volver a nombrar a Aminul Hoque, un académico que ha pedido la “descolonización” del plan de estudios de Gran Bretaña, para un segundo mandato en la junta directiva de los Museos Reales de Greenwich. El presidente de la junta directiva de la organización renunció en protesta. En marzo, una fideicomisaria del Museo de Ciencias, Sarah Dry, retiró una solicitud de renovación después de sentirse presionada para apoyar la política de “retener y explicar”, dijo en una carta a la junta del museo.

En una declaración enviada por correo electrónico, un portavoz del Ministerio de Cultura dijo: “Estamos comprometidos a garantizar que nuestros organismos financiados con fondos públicos reflejen la diversidad total de los contribuyentes a los que sirven”, y agregó: “No existe una presunción automática de reelección”.

El ministerio se negó a comentar sobre el mural de Whistler.

El director de otro importante museo de Londres, que habló bajo condición de anonimato porque no quería criticar públicamente al gobierno, dijo que Tate enfrentaba una decisión difícil. “Pero solo es difícil porque el gobierno lo está poniendo difícil”, agregó el director del museo. Una opción podría ser construir un muro falso alrededor de la obra para que el restaurante pudiera reabrir mientras se discutía una solución a largo plazo, dijo el director, pero eso iría en contra de la política de “retener y explicar”.

Y los activistas quieren más que soluciones temporales. El furor de las redes sociales comenzó en julio pasado, cuando The White Pube, el nombre utilizado por un dúo de críticos de arte, Zarina Muhammad y Gabrielle de la Puente, publicó fotos de sus secciones ofensivas en Instagram. “¿Cómo sigue existiendo este restaurante?” escribieron en el pie de foto. “¿Qué decoración de interiores es ESTA?”

“¿Cómo es que estos ricos blancos todavía eligen ir allí a beber de ‘las mejores bodegas de vino de la capital’ con una esclavitud selecta de fondo?” la publicación agregó. Una petición en línea exigió a Tate que quitara el mural de la pared o el restaurante de la habitación.

De la noche a la mañana, Tate cambió su sitio web para eliminar una referencia al restaurante como “la sala más divertida de Europa”, y unos meses más tarde, los fideicomisarios de Tate discutieron el mural. El comité de ética del museo fue “inequívoco” en que el trabajo fue ofensivo, según el acta de la reunión.

En diciembre, Tate prometió la revisión del futuro del mural. “No queremos adelantarnos a este proceso con más especulaciones”, dijo un portavoz de Tate. Tate rechazó varias solicitudes de entrevistas para este artículo.

The White Pube dijo en un correo electrónico que era extraño que Tate tardara tanto en encontrar una solución. “Creemos que la incapacidad y la falta de voluntad de Tate para HACER algo sobre el mural, más allá de una vaga reflexión abstracta, es una acusación triste, triste”, dijeron.

Sin embargo, las imágenes problemáticas se han debatido en el museo desde mucho antes de que The White Pube las llamara la atención del público. Penelope Curtis, directora de Tate Britain de 2010 a 2015, dijo en una entrevista telefónica que en 2013, cuando se restauró el mural de Whistler como parte de una remodelación del museo de 63 millones de dólares, algunos miembros del personal expresaron su preocupación. Los funcionarios escribieron un volante para los comensales que preguntaban sobre el mural, dijo.

“Hubo discusiones sobre poner una pantalla encima”, dijo Curtis sobre la sección que mostraba al niño negro esclavizado, “pero eso solo habría llamado la atención”.

En 2019, se colocó un letrero en la puerta del restaurante, similar a los textos explicativos en las galerías del museo. En cuatro párrafos, el texto reconoce que “Whistler describe la esclavitud de un niño negro y la angustia de su madre utilizando figuras altamente estereotipadas que eran comunes en ese momento”.

Algunos miembros del personal dijeron que ese letrero no iba lo suficientemente lejos. “La declaración no abordó el racismo ni abordó el trauma que causan esas imágenes”, dijo Maria Kubler, ex gerente de voluntarios de Tate, en un correo electrónico. Kubler dejó la organización en enero de 2020 porque sintió una “falta de apoyo en torno a mis esfuerzos para abordar los problemas del racismo”, agregó.

Rudi Minto de Wijs, ex copresidente de la red de personal de Tate para personas de color, dijo que los miembros del grupo estaban “disgustados por el mural” y plantearon repetidamente el tema en las reuniones. El verano pasado, después de la tormenta de las redes sociales, se reunió en línea con Maria Balshaw, directora de Tate, y presentó una propuesta de la red para convertir el restaurante en un espacio educativo, dijo.

Balshaw dijo que la idea sería considerada, “pero no pasó nada”, dijo de Wijs. “Nunca pasa nada”, agregó. Aceptó una compra del museo en abril, después de que lo hicieran sentir como “un alborotador”, dijo.

Las frustraciones de los miembros del personal de Tate chocan con la programación pública del grupo del museo, que recientemente ha defendido el trabajo de artistas negros. El año pasado, Tate Modern realizó una gran retrospectiva para el cineasta Steve McQueen, y recientemente presentó un espectáculo que abarca toda la carrera del fotógrafo Zanele Muholi. Pronto, Tate Britain abrirá una exposición que explora la relación de Gran Bretaña con el Caribe y otra de Lubaina Himid, la artista británica que ganó el Premio Turner 2017.

Los activistas esperaban que Tate cambiara más rápido de lo que podría, dijo Himid, quien también es miembro del consejo asesor de Tate Britain. “Nada en Tate es rápido”, dijo en una entrevista telefónica, “pero en comparación con los museos de Francia, España o Italia, se está moviendo a un ritmo vertiginoso”.

El restaurante debe entregarse a los artistas para que respondan al mural de Whistler, dijo Himid: se podría instalar plexiglás frente a la obra, y los artistas podrían dibujar sobre eso, o las bandas podrían interpretar respuestas musicales.

Quitar u ocultar el mural perdería la oportunidad de provocar una conversación sobre cómo Tate podría cambiar, dijo Himid. “Espero que otros artistas tengan diferentes puntos de vista”, agregó.

Sin embargo, no estaba claro si ese fuera el caso: una docena de importantes artistas negros británicos, incluidos McQueen, Yinka Shonibare y Lynette Yiadom-Boakye, rechazaron las solicitudes de entrevista para este artículo.

Una gran retrospectiva del trabajo de Yiadom-Boakye terminó en Tate Britain el mes pasado, y en una tarde reciente, los visitantes negros de ese programa expresaron una variedad de puntos de vista sobre lo que debería suceder con el mural de Whistler.

Kevin Charles, un abogado de 52 años, dijo que el restaurante debería estar abierto. “Somos lo suficientemente maduros para poder ver las cosas en contexto”, dijo. Tres entrevistados dijeron que les gustó la sugerencia de Himid de entregar el espacio a artistas de color. Pero las opiniones más contundentes vinieron de aquellos que sintieron que solo había una decisión, y que Tate debería haberla tomado hace mucho tiempo.

“Es totalmente repugnante y hay que retirarlo de inmediato”, dijo Vitella Thompson, de 50 años, abogada.

“Cúbralo”, dijo Ione Brown, un instructor de fitness. “¿Por qué tenemos que recordar ese pasado?” ella añadió. “Pon uno de estos allí en su lugar”, dijo, saludando a los enigmáticos retratos de sujetos negros de Yiadom-Boakye. “Estos son hermosos. Son una celebración “.

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