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Neeraj Agrawal, portavoz de un grupo de expertos en criptomonedas, generalmente ha utilizado la aplicación de mensajería encriptada Signal para chatear con colegas y compañeros que se preocupan por la privacidad. Por eso se sorprendió el lunes cuando la aplicación lo alertó sobre dos nuevos usuarios: mamá y papá.

“Signal todavía tenía un brillo subversivo”, dijo Agrawal, de 32 años. “Ahora mis padres están en eso”.

En Telegram, otra aplicación de mensajería encriptada, Gavin McInnes, fundador del grupo de extrema derecha Proud Boys, acababa de anunciar su regreso. “Hombre, no he publicado aquí en un tiempo”, escribió el domingo. “Publicaré con regularidad”.

Y en Twitter, Elon Musk, el empresario multimillonario, también intervino la semana pasada con un respaldo de dos palabras: “Use Signal”.

Durante la semana pasada, decenas de millones de personas descargaron Signal y Telegram, lo que las convierte en las dos aplicaciones más populares del mundo. Signal permite que los mensajes se envíen con “cifrado de extremo a extremo”, lo que significa que nadie más que el remitente y el receptor pueden leer su contenido. Telegram ofrece algunas opciones de mensajería encriptada, pero es muy popular por sus salas de chat grupales donde las personas pueden discutir una variedad de temas.

Su repentino salto en popularidad fue impulsado por una serie de eventos la semana pasada que avivaron la creciente ansiedad sobre algunas de las grandes empresas de tecnología y sus aplicaciones de comunicación, como WhatsApp, propiedad de Facebook. Empresas tecnológicas como Facebook y Twitter eliminaron miles de cuentas de extrema derecha, incluida la del presidente Trump, después del asalto al Capitolio. Amazon, Apple y Google también cortaron el apoyo a Parler, una red social popular entre los fanáticos de Trump. En respuesta, los conservadores buscaron nuevas aplicaciones donde pudieran comunicarse.

Al mismo tiempo, las preocupaciones por la privacidad aumentaron en WhatsApp, que la semana pasada recordó a los usuarios en una notificación emergente que comparte algunos de sus datos con su empresa matriz. La notificación desató una ola de ansiedad, alimentada por mensajes en cadena viral que afirmaban falsamente que Facebook podía leer los mensajes de WhatsApp.

El resultado fue una migración masiva que, si dura, podría debilitar el poder de Facebook y otras grandes empresas tecnológicas. El martes, Telegram dijo que agregó más de 25 millones de usuarios en los tres días anteriores, llevándolo a más de 500 millones de usuarios. Signal agregó casi 1.3 millones de usuarios solo el lunes, después de promediar solo 50,000 descargas por día el año pasado, según estimaciones de Apptopia, una firma de datos de aplicaciones.

“Hemos tenido oleadas de descargas antes”, dijo Pavel Durov, director ejecutivo de Telegram, en un mensaje en la aplicación el martes. “Pero esta vez es diferente.”

Carl Woog, portavoz de WhatsApp, dijo que la configuración de privacidad de los usuarios no había cambiado y que los rumores sobre qué datos se comparten eran en gran parte infundados.

“Lo que no cambia es que los mensajes privados a amigos y familiares, incluidos los chats grupales, estarán protegidos por encriptación de extremo a extremo para que no podamos verlos”, dijo.

El auge de Telegram y Signal podría avivar el debate sobre el cifrado, que ayuda a proteger la privacidad de las comunicaciones digitales de las personas, pero puede obstaculizar a las autoridades en las investigaciones de delitos porque las conversaciones están ocultas.

Cualquier movimiento hacia las aplicaciones por parte de grupos de extrema derecha en particular ha preocupado a las autoridades estadounidenses, algunas de las cuales están tratando de rastrear la planificación de lo que podrían convertirse en manifestaciones violentas en la toma de posesión del presidente electo Joseph R. Biden Jr. la próxima semana o antes de ella. .

“La proliferación de las plataformas encriptadas, donde la policía ni siquiera puede monitorear la retórica, permite que los grupos que tienen malas intenciones planifiquen detrás de la cortina”, dijo Louis Grever, director de la Asociación de Agencias Estatales de Investigación Criminal.

Telegram ha sido particularmente popular entre los de extrema derecha porque imita las redes sociales. Entonces, después de que Facebook y Twitter limitaron a Trump en sus servicios la semana pasada y otras compañías comenzaron a retirar su apoyo de Parler, grupos de extrema derecha en Parler y otras redes sociales marginales publicaron enlaces a nuevos canales de Telegram e instaron a la gente a unirse a ellos allí.

En las cuatro horas posteriores a la desconexión de Parler el lunes, un grupo de Proud Boys en Telegram ganó más de 4.000 nuevos seguidores.

“No confíes en las grandes tecnologías”, decía un mensaje en un grupo de Proud Boys en Parler. “Necesitaremos encontrar espacios más seguros”.

En Signal, un grupo de milicias con sede en Florida dijo el lunes que estaba organizando sus charlas en grupos pequeños, ciudad por ciudad, limitados a unas pocas docenas de personas cada uno, según mensajes vistos por The New York Times. Se advirtieron unos a otros que no dejaran entrar a nadie que no conocieran personalmente, para evitar que los agentes de la ley espiaran sus conversaciones.

La avalancha de usuarios de Telegram, que tiene su sede en Dubai, y Signal, que tiene su sede en Silicon Valley, va mucho más allá de la extrema derecha estadounidense. Durov dijo que el 94 por ciento de los 25 millones de nuevos usuarios de Telegram provenían de Asia, Europa, América Latina, Medio Oriente y África del Norte. Los datos de Apptopia mostraron que, si bien Estados Unidos fue la fuente número uno para los nuevos usuarios de Signal, las descargas de ambas aplicaciones aumentaron en India, Indonesia, México, Brasil y otros lugares.

Los temores sobre las políticas de privacidad de WhatsApp han impulsado la popularidad de Telegram y Signal. Si bien no hubo cambios significativos en la forma en que WhatsApp maneja los datos de los usuarios, la gente interpretó inmediatamente la notificación de privacidad de la aplicación la semana pasada en el sentido de que se estaba infiltrando en todo tipo de información personal, como registros de chat personales y llamadas de voz, y compartiendo esos datos con empresas.

WhatsApp rápidamente dijo que la gente estaba equivocada y que no podía ver nada dentro de los chats y llamadas encriptados. Pero fue demasiado tarde.

“El mundo entero parece entender ahora que Facebook no está creando aplicaciones para ellos, Facebook está creando aplicaciones para sus datos”, dijo Moxie Marlinspike, fundador y director ejecutivo de Signal. “Se necesitó este pequeño catalizador para empujar a todos al borde de hacer un cambio”.

El fervor ha sido tal que el martes, Moses Tsali, un rapero de Los Ángeles, lanzó un video musical para su canción, “Hit Me On Signal”. Y el respaldo de Musk a Signal la semana pasada hizo que las acciones cotizadas en bolsa de Signal Advance Inc., un pequeño fabricante de dispositivos médicos, se dispararan de un valor de mercado de aproximadamente 50 millones de dólares a más de 3.000 millones de dólares. (La empresa no tiene relación con la aplicación de mensajería).

Algunos líderes mundiales también han instado a las personas a unirse a ellos en las aplicaciones. El domingo, la cuenta de Twitter del presidente Andrés Manuel López Obrador de México habló sobre su nuevo grupo en Telegram. Para el miércoles, tenía casi 100.000 miembros.

Eli Sapir, director ejecutivo de Apptopia, dijo que si bien las preocupaciones de la gente sobre la recopilación de datos de Facebook eran justas, WhatsApp en realidad usa un cifrado más seguro que Telegram. “Es como pasar de algo con alto contenido de azúcar a jarabe de maíz”, dijo, y agregó que Signal era el más seguro de los tres.

Meyi Alabi, de 18 años, estudiante en Ibadan, Nigeria, dijo que se sorprendió esta semana cuando su madre la invitó a unirse a Signal. Su madre había descargado la aplicación a instancias de un amigo preocupado por WhatsApp.

“Estaba en estado de shock porque ella lo entendió antes que yo”, dijo. “Normalmente les contamos a nuestros padres sobre las nuevas aplicaciones. Ahora, de repente, somos nosotros los que nos informamos “.

Agrawal, el trabajador de la criptomoneda, dijo que sus padres habían estado activos durante mucho tiempo en varios chats grupales de WhatsApp con amigos universitarios y familiares en India. Dijo que le dijeron que se unieron a Signal para seguir muchos de esos chats que se estaban moviendo allí, porque algunos de los participantes estaban preocupados por la nueva política de WhatsApp.

Dijo que sabía que se exageraron los peligros de la política de WhatsApp, pero que gran parte del público no comprende cómo se manejan sus datos.

“Escuchan esas cosas clave: intercambio de datos, Facebook, privacidad”, dijo Agrawal, “y eso es suficiente para que digan, tengo que salir de esto”.

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