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ZADAR, Croacia – Después de trabajar toda la noche peinando las ruinas de los edificios caídos en busca de los supervivientes de un poderoso terremoto de magnitud 6,4 que sacudió el centro de Croacia, la operación de búsqueda y rescate cambió de marcha el miércoles para centrarse en ayudar a decenas de miles de personas que quedaron sin hogar.

El sismo, el segundo en afectar el área en dos días y el más fuerte registrado en el país en 140 años, mató al menos a siete personas y dejó a decenas más con huesos rotos, conmociones cerebrales y otras heridas.

Incluso cuando los trabajadores humanitarios se apresuraron a llegar al área, fuertes réplicas sacudieron la ciudad más afectada de Petrinja, así como las vecinas Sisak y Glina, a unas 30 millas de la capital, Zagreb.

Cada vez que la tierra temblaba, las pocas personas que podían regresar a sus hogares salían a las calles, mirando nerviosamente entre el cielo arriba y el suelo inestable abajo.

Después de que la niebla de la mañana se disipó, el día reveló la magnitud de la destrucción.

Los techos se habían desprendido de las casas, dejando montañas de escombros en la calle. Otras casas se habían derrumbado. Un video filmado por los medios locales mostró cómo las paredes exteriores de una se habían derrumbado, mientras que una mesa de comedor en el interior permanecía casi intacta, preparada para un almuerzo que se interrumpió.

Algunas de las aldeas pobres fuera de Petrinja parecían haber sido arrasadas, con pocas casas en pie.

“No es un buen día”, dijo el alcalde de Petrinja, Darinko Dumbovic, a la televisión estatal croata en una entrevista matutina. Habló poco después de que dos réplicas, una con una magnitud de 4.8 y la otra con una magnitud de 4.7, sacudieron los ladrillos sueltos de los edificios dañados.

“Lo que no se ha caído antes está cayendo ahora de las ruinas”, dijo.

El primer ministro Andrej Plenkovic dijo que estaba claro que la ciudad ya no era apta para la habitación humana.

La rápida reacción de muchos residentes cuando ocurrió el terremoto pareció haber ayudado a evitar que las cifras de víctimas fueran aún peores.

Ya nerviosos por el terremoto más pequeño que se produjo el lunes, muchas personas habían tenido la oportunidad de pensar en cómo reaccionar cuando se produjera el más grande.

Cuando la tierra comenzó a temblar el martes, Tomislav Suknajic y su hijo Zeljko se dirigieron a la puerta más cercana. La casa comenzó a desmoronarse a su alrededor. Cuando cesaron los temblores, su pequeña ciudad de Majske Poljane quedó reducida a un montón de escombros. Cinco de las siete personas que murieron en el terremoto vivían en la zona.

“Esperamos morir juntos debajo de esa puerta”, dijo Suknajic a la televisión estatal. “Nos agachamos junto a una pared que permaneció intacta el mayor tiempo posible”.

La pareja salió ilesa y agarró una motosierra para liberar a un caballo atrapado debajo de un granero derrumbado. El caballo vivió.

El Sr. Suknajic y su hijo pasaron la noche durmiendo en un automóvil, negándose a tener otro techo sobre sus cabezas, temiendo que se derrumbara a su alrededor nuevamente.

Los residentes de Petrinja y las áreas circundantes han vivido tiempos turbulentos incluso antes del desastre de esta semana.

La ciudad fue una de las primeras en ser destrozada por el conflicto militar durante las guerras de los Balcanes, superada por las fuerzas armadas de lo que entonces era Yugoslavia en 1991. El asedio finalmente estalló en la conflagración en toda regla que llevó a la desintegración de Yugoslavia.

Petrinja se ha ido encogiendo desde entonces.

Una vez que fue una de las ciudades más grandes de Croacia, ha sufrido una hemorragia en los ciudadanos en los últimos años, con menos de 25.000 personas que la llamaban hogar antes del terremoto.

Eso es parte de una crisis demográfica mayor que ha provocado la reducción de la población total de Croacia de 4,2 millones a medida que muchos jóvenes se dirigen a países más ricos con más oportunidades de trabajo. El Banco Mundial proyecta que la población se reducirá a 3,46 millones para 2050. Y la Unión Europea estima que el 15 por ciento de los croatas en edad laboral viven en otros países miembros.

Dumbovic, el alcalde, dijo que recuperarse del terremoto también fue una lucha por la existencia de la ciudad.

El gobierno croata ha asignado 120 millones de kunas, alrededor de $ 19,5 millones, en ayuda hasta ahora, y ha prometido que vendrán más. El jefe de gestión de crisis de la Unión Europea, Janez Lenarcic, dijo que el bloque también se estaba preparando para ayudar.

“Por el momento, se necesitan principalmente tiendas de campaña de invierno, calentadores eléctricos, camas para dormir y sacos de dormir, así como contenedores de alojamiento”, escribió Lenarcic en Twitter.

Pero los esfuerzos de recuperación se complican por la batalla continua para frenar la propagación del coronavirus.

Si bien el gobierno actuó rápidamente para levantar la prohibición de viajar entre distritos para permitir que los trabajadores humanitarios y voluntarios viajen a la región, aún tiene que lidiar con un virus que está surgiendo en el país como en gran parte de Europa.

Los 40 pacientes de Covid-19 hospitalizados en la zona fueron trasladados a Zagreb. Pero el distanciamiento social será un gran desafío para las decenas de miles de personas obligadas a vivir en refugios dispuestos apresuradamente.

Los residentes de hogares de ancianos fueron evacuados a Zagreb y otras instalaciones cercanas. Pero algunos permanecieron atados a sus hogares maltrechos. Los habitantes cautelosos, la mayoría de ellos mayores, se apiñaban alrededor de las fogatas que rugían junto a las ruinas de sus casas, atentos a los saqueadores.

Hubo una gran cantidad de apoyo de todo el país, y los paquetes de ayuda humanitaria llegaron a la zona tan rápidamente que la Cruz Roja pidió a los croatas que dejaran de enviar provisiones.

Tenían demasiados huevos y no había suficientes tanques de propano, carpas y generadores, dijo la organización. Las ciudades vecinas que dependían de la agricultura también necesitaban casas móviles o remolques para que los lugareños pudieran quedarse con su ganado.

“En este momento tenemos que preguntarle a toda esa buena gente, donantes, tenemos que detenernos un poco”, dijo Ivana Malovic de la Cruz Roja local en una entrevista. “Esto llevará mucho tiempo. Ves cómo la ciudad fue destruida. La gente tendrá hambre, tendrá necesidades en cinco días, 15 días ”, agregó, pero agradeció a los donantes por todo lo que habían enviado hasta ahora.

Miles de personas estaban alojadas en refugios temporales en estadios deportivos cercanos e instalaciones del ejército, pero algunos residentes se negaron a irse.

La Dra. Marina Lokner, presidenta de la Cruz Roja de la ciudad, dijo que eran en su mayoría residentes mayores los que se habían quedado.

“Vinieron a nosotros durante la noche para calentarse en una tienda de campaña”, dijo.

El terremoto del martes fue el más fuerte registrado en Croacia utilizando medidas modernas, aunque la región ha experimentado fuertes temblores al principio de su historia.

Tomislav Fiket, un sismólogo croata, dijo a la televisión estatal que se podían esperar más réplicas y que se necesitaba precaución en los esfuerzos de recuperación.

“Todos estos terremotos que golpean edificios ya dañados pueden causar mayores daños o derribarlos”, dijo.

Joe Orovic informó desde Zadar y Marc Santora desde Londres.

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