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LONDRES – El paquete de alimentos, extendido sobre una alfombra, incluía una lata de frijoles, una variedad de frutas, verduras, bocadillos y rebanadas de pan y queso, provisiones de un programa del gobierno que brinda almuerzos gratis a estudiantes de bajos ingresos.

Pero cuando las imágenes de los paquetes, entregados a los estudiantes en casa cuando los cierres cerraron escuelas en todo Reino Unido, circularon en las redes sociales esta semana, fueron rotundamente condenados por padres y activistas contra el hambre como la estrella del fútbol Marcus Rashford.

Las porciones eran escasas, lo que generaba preocupación sobre si los niños estaban recibiendo suficiente nutrición durante la pandemia de coronavirus, y el gobierno había pagado de más por ellos, dijeron los críticos.

“Se cobraron 30 libras a los fondos públicos”, o más de 40 dólares, dijo uno de los padres, que publicó una foto ampliamente compartida en Twitter de un paquete que, según ella, debía durar 10 días. En comparación con los artículos de su supermercado local, dijo: “Habría comprado esto por £ 5.22”.

Chartwells, un contratista responsable de proporcionar el paquete de almuerzo que circuló en Twitter, dijo el martes que la foto contenía suficiente para cinco días de almuerzos escolares, no 10, y que el cargo por ella, incluidos los costos de distribución, ascendía a unos 14 dólares.

Pero eso no fue suficiente para sofocar la protesta, y el miércoles el gobierno dijo que restablecería los programas de vales la próxima semana que darían a los padres la opción de comprar comidas ellos mismos.

Según el programa, las escuelas que reciben fondos para proporcionar almuerzos a estudiantes de bajos ingresos obtuvieron incentivos si enviaban paquetes de almuerzo a sus hogares. Los alimentos, según el sitio web del Departamento de Educación, deben usarse para preparar “almuerzos saludables” y atender a los estudiantes con “dietas especiales”.

La madre cuya foto se volvió viral dijo que agradecía la noticia del cambio. “La mayoría de la gente puede sacar mucho más provecho de los cupones que cualquier cosa que se haya sacado en bolsas y cajas”, dijo la mujer, identificada solo como Lisa, en la estación de radio Leading Britain’s Conversation.

El lunes, Chartwells dijo que reembolsaría los costos “en los que nuestros paquetes de alimentos no hubieran cumplido con nuestros altos estándares habituales” y que “se disculparía con todos los afectados”. Se incluiría un desayuno gratis en los paquetes enviados a partir del 25 de enero, agregaron.

Rashford, quien juega para el Manchester United y ha sido una fuerza impulsora de los programas de comidas gratis durante la pandemia, calificó los paquetes de “inaceptables” y dijo que el primer ministro Boris Johnson le había prometido una “revisión completa de la cadena de suministro”.

“Estos paquetes de alimentos no cumplen con los estándares que establecimos y le hemos dejado claro a la empresa involucrada que esto es una vergüenza”, dijo Johnson en Twitter.

“Las fotos que se compartieron en las redes sociales anoche y hoy son completamente inaceptables y no reflejan el alto nivel de comidas escolares gratuitas que esperamos que se envíen a los niños”, dijo Vicky Ford, ministra de Niños y Familias.

Pero algunos críticos acusaron al gobierno de echar la culpa a los contratistas y dijeron que era una señal de luchas más amplias que marginaban a las personas que enfrentaban a Gran Bretaña sumida en otro bloqueo.

“Es realmente impactante que se estén generando ganancias en esta crisis”, dijo Kath Dalmeny, directora ejecutiva de Sustain, una organización benéfica de alimentos y agricultura. Agregó que había una falta de transparencia sobre cómo las grandes empresas obtenían contratos y que el gobierno no había reconocido adecuadamente que las familias de bajos ingresos tendrían dificultades para conseguir alimentos durante el cierre.

El programa de comidas gratuitas se ofreció a estudiantes de hogares que reciben beneficios del gobierno, incluidos aquellos que ganan menos de 7,400 libras al año después de impuestos.

Pero las familias que ganan por encima de ese umbral también tienen dificultades para poner comida en la mesa, dijo Dalmeny.

“Existe un profundo prejuicio político entre nuestro gobierno en contra de dar dinero a la gente, incluso en una pandemia”, agregó. “Desafortunadamente, son los niños los que terminan sufriendo”.

El incidente fue parte de un patrón de empresas privadas que recibieron contratos gubernamentales que escatimaban en calidad para maximizar las ganancias, según The Good Law Project, un organismo de control del gobierno. El gobierno de Johnson ha otorgado miles de millones de dólares en contratos relacionados con la pandemia a empresas con conexiones políticas, sin experiencia relevante e historial de controversias, a menudo adelantándolas a sus competidores.

“Existe una cultura de gobierno central que simplemente no está interesado en brindar servicios de alta calidad a la población”, dijo Jolyon Maugham, director del grupo, y agregó que el país necesitaba más formas de buscar responsabilidad y transparencia.

Aproximadamente 1,4 millones de niños reclamaron comidas escolares gratuitas en el año escolar 2019-2020, según cifras del gobierno.

De las fotografías, la Sra. Dalmeny dijo que se volvieron virales porque hablaban al corazón de la gente. “Si te imaginas alimentar a un niño con eso, semana tras semana”.

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