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HONG KONG – Una empresa de tecnología en el este de China diseñó cojines “inteligentes” y se los dio a sus empleados para sus sillas de oficina como parte de un estudio de producto. Se suponía que los cojines monitorearían su salud, notarían la mala postura como un signo de posible fatiga, medirían la frecuencia cardíaca y contarían los minutos pasados ​​en las estaciones de trabajo.

Pero cuando el gerente de recursos humanos de la compañía comenzó a preguntar sobre los descansos prolongados de los empleados y las salidas anticipadas del trabajo, pronto quedó claro que los cojines también registraban lo último que los empleados querían que sus jefes supieran: cuando estaban ausentes de sus escritorios, posiblemente deletreando problema para los trabajadores.

El episodio en Health Boost IoT Technology Company ha planteado preguntas sobre la privacidad y la transparencia en el lugar de trabajo y ha desencadenado un debate en línea sobre los límites de la vigilancia corporativa. Si bien la vigilancia gubernamental es generalizada en el país, los residentes también se preocupan por la vigilancia no deseada de sus empleadores.

La compañía, con sede en la ciudad de Hangzhou, dijo en un comunicado que había emitido una advertencia al gerente de recursos humanos por “difundir” los datos de los participantes sin permiso. Pero el director ejecutivo de la empresa, Zhang Biyong, defendió el derecho del gerente a escudriñar el paradero de sus empleados.

“Si los empleados no están en sus asientos”, dijo en una entrevista el lunes, “entonces no podemos recopilar los datos”.

Una empleada reveló de forma anónima la existencia de cojines especiales en una publicación de amplia circulación que escribió en línea a fines del año pasado en 19lou, un foro de estilo de vida. Los medios de comunicación locales recogieron la historia este mes. La mujer recordó su alarma cuando un gerente de la empresa le preguntó sobre los descansos de media hora que había tomado de su lugar de trabajo, y ella dijo que la habían amenazado con reducciones a su bonificación anual por supuestamente holgazanear.

“¿Qué podría significar?” ella escribió en pánico. “¡Significa que toda la evidencia está en el cojín y mi jefe lo sabe!” Añadió: “Ir a trabajar es como estar en la cárcel: esa sensación de ser vigilada constantemente. ¿Quién está realmente trabajando productivamente cada minuto y segundo en la oficina? “

A otro colega, dijo la mujer, se le preguntó por qué había salido del trabajo 10 minutos antes todos los días. A otros se les hicieron preguntas similares. Ella no respondió de inmediato a las preguntas enviadas a su cuenta en el foro. Si bien el empleado no nombró a la empresa, Health Boost emitió un comunicado el 23 de diciembre negando que estuviera vigilando a los miembros de su personal desde los asientos de sus sillas de oficina.

La empresa diseña lo que llama dispositivos de salud “discretos”, como el SlaapLekker (“dormir bien” en holandés), un dispositivo que se coloca en los colchones para medir la salud del corazón. El Sr. Zhang también fue coautor de artículos de investigación sobre una “alfombra sensorial” de silla que podría monitorear la postura, la frecuencia cardíaca y la tecnología de “detección temprana discreta del estrés” para “futuras oficinas inteligentes”.

En una entrevista telefónica el lunes, dijo que los polémicos cojines estaban destinados a reducir la fatiga en el lugar de trabajo y prevenir los dolores y molestias causados ​​por las largas horas en la oficina. Los datos recopilados de los empleados a través de sensores en los cojines, dijo, se utilizaron para monitorear su salud y mejorar la tecnología del producto, no para evaluar su desempeño laboral. Los datos podrían empujar a un trabajador a no quedarse encorvado a través de una tabla de medidas que se muestra en la computadora portátil de un empleado y una aplicación de teléfono inteligente.

Zhang dijo que de los aproximadamente 20 empleados de su empresa, los siete que usaron los cojines habían firmado formularios de consentimiento para participar en el estudio diseñado por un estudiante de maestría en la Universidad de Tecnología de Eindhoven en los Países Bajos. Una copia de un formulario de consentimiento en blanco revisado por The Times mostró que los nombres y la información identificable debían separarse de los datos para garantizar la confidencialidad. Señaló que “algunas personas pueden acceder a todos sus datos en el lugar de la investigación” para asegurarse de que el estudio se esté realizando “de una manera buena y confiable”.

No estaba claro si todos los empleados sabían que, además de los investigadores, el gerente de recursos humanos no identificado también tendría acceso a su información.

Las empresas tecnológicas chinas son conocidas por sus penosas horas de trabajo, descritas como “996”, en las que los empleados trabajan de 9 am a 9 pm seis días a la semana, o su hermano cercano, 11116, de 11 am a 11 pm seis días a la semana. Pero los empleados jóvenes se han resistido a los bajos salarios y la movilidad limitada tomando largas pausas para almorzar y haciendo frecuentes visitas al baño en una filosofía llamada “tocar peces”, un modismo para “aprovechar el momento”.

El Sr. Zhang dijo que era responsabilidad de los recursos humanos vigilar la salud del personal y dijo: “Ahora tenemos una herramienta que puede ayudar a RR.HH. a mantener la salud de los trabajadores”.

Matthijs Hoekstra, quien diseñó el estudio Health Boost, dijo que había utilizado la tecnología del cojín para investigar “la vitalidad y la salud de la oficina” con el consentimiento de los participantes.

“Colaboramos a nivel de tecnología y, para mejorar la tecnología, también colaboramos en la recopilación de datos de ejemplo de forma voluntaria para experimentos científicos en laboratorios”, escribió Hoekstra en un correo electrónico el lunes.

Su supervisor, Jun Hu, también dijo en un correo electrónico, refiriéndose a la empresa por su nombre chino: “Fuera de Hebo no tenemos acceso a los datos sin procesar, sino solo información codificada, anonimizada y procesada para la investigación”.

Los investigadores se negaron a comentar sobre el nivel de acceso que tenía el gerente de recursos humanos de Health Boost a los datos de los empleados.

Cuando se le preguntó si reconsideraría algunos elementos del estudio tras las protestas en línea, Zhang dijo que no había hecho nada malo. “Hemos consultado a muchos abogados; tenemos los formularios de consentimiento de los participantes ”, dijo.

Sin embargo, el Sr. Zhang señaló que los cojines inteligentes eran mejores para los empleados que la tecnología existente utilizada por las empresas para realizar un seguimiento de las horas de trabajo, como el reloj de huellas dactilares.

Esa tecnología, señaló, “ni siquiera tiene características de salud”.

Tiffany May informó desde Hong Kong y Amy Chang Chien desde Taipei.

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