Los astrónomos descubren un exoplaneta “extraño” parecido a Neptuno que podría tener nubes de agua

Los astrónomos descubren un exoplaneta “extraño” parecido a Neptuno que podría tener nubes de agua

Los astrónomos han detectado un planeta a 90 años luz de distancia de la Tierra con una atmósfera sorprendente y la posibilidad de que las nubes contengan agua.

TOI-1231 b es un exoplaneta, lo que significa que se encuentra fuera de nuestro sistema solar. Fue descubierto por un equipo de científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y la Universidad de Nuevo México, quienes publicarán sus hallazgos en un próximo número de The Astronomical Journal.

TOI-1231 b fue detectado usando datos del Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) y confirmado usando el Espectrógrafo Buscador de Planetas (PFS) en el telescopio Magellan Clay en Chile. El PFS reveló detalles sobre la masa y las órbitas del exoplaneta al observar su influencia gravitacional en su estrella anfitriona.

En solo 24 días terrestres, TOI-1231 b completa una órbita de su cercana estrella enana M NLTT 24399, también conocida como enana roja, el tipo de estrella más común en la Vía Láctea.

NLTT 24399 es más pequeño, más ligero y más tenue que nuestro sol, lo que en realidad hizo que la detección de la nuevo exoplaneta relativamente fácil.

“Imagina un planeta parecido a la Tierra que pasa frente a una estrella del tamaño del sol, bloqueará un poquito de luz; pero si pasa frente a una estrella que es mucho más pequeña, la proporción de luz que está bloqueada será mayor “, dijeron los científicos. “En cierto sentido, esto crea una sombra más grande en la superficie de la estrella, lo que hace que los planetas alrededor de las enanas M sean más fácilmente detectables y más fáciles de estudiar”.

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Representación de un artista de TOI-1231 b, un planeta similar a Neptuno a unos 90 años luz de la Tierra.

NASA / JPL-Caltech


El candidato perfecto para la observación

Los astrónomos determinaron que TOI-1231 b “recuerda extrañamente” a Neptuno, tanto en tamaño como en densidad, lo que los lleva a creer que también es gaseoso, no rocoso, como la Tierra. Sin embargo, su temperatura es más similar a la de nuestro planeta de origen.

“Aunque TOI 1231 b está ocho veces más cerca de su estrella que la Tierra del sol, su temperatura es similar a la de la Tierra, gracias a su estrella anfitriona más fría y menos brillante”, dijo la coautora del estudio Diana Dragomir. “Sin embargo, el planeta en sí es en realidad más grande que la Tierra y un poco más pequeño que Neptuno; podríamos llamarlo subneptuno”.

Con una temperatura de aproximadamente 140 grados Fahrenheit, TOI-1231 b es uno de los más frescos y pequeños exoplanetas disponibles para futuros estudios atmosféricos jamás descubiertos.

“En comparación con la mayoría de los planetas en tránsito detectados hasta ahora, que a menudo tienen temperaturas abrasadoras en los muchos cientos o miles de grados, TOI-1231 b es positivamente frío “, dijo la autora principal Jennifer Burt.

Investigaciones anteriores sugieren que los planetas con una temperatura tan baja podrían tener nubes en su atmósfera. K2-18, recientemente descubierto, mostró evidencia de nubes de agua: científicos impactantes.

“TOI-1231 b es uno de los únicos otros planetas que conocemos en un tamaño y rango de temperatura similares, por lo que las observaciones futuras de este nuevo planeta nos permitirán determinar qué tan común (o raro) es que se formen nubes de agua alrededor de estos mundos templados “, dijo Burt.

Y esa no es la única característica peculiar del sistema planetario. Se aleja de la Tierra a una velocidad tan alta que los investigadores pueden detectar fácilmente los átomos de hidrógeno que escapan de su atmósfera, como una cola detrás del planeta.

“La baja densidad de TOI-1231 b indica que está rodeado por una atmósfera sustancial en lugar de ser un planeta rocoso. ¡Pero se desconoce la composición y extensión de esta atmósfera!” dijo Dragomir. “TOI-1231 b podría tener una gran atmósfera de hidrógeno o hidrógeno-helio, o una atmósfera de vapor de agua más densa. Cada una de ellas apuntaría a un origen diferente, lo que permitiría a los astrónomos comprender si los planetas se forman de manera diferente alrededor de las enanas M y cómo las comparamos con las planetas alrededor de nuestro Sol, por ejemplo “.

Una nueva era para los estudios de exoplanetas

Los investigadores de la NASA dicen que este tipo de descubrimientos marcan una nueva era en el estudio de exoplanetas. Están pasando de simplemente detectar estos planetas inusuales a observar mundos específicos y comprender sus atmósferas.

Usando una técnica llamada espectroscopia de transmisión, los científicos esperan capturar la luz de las estrellas en la atmósfera del planeta. Las moléculas de la atmósfera absorben esta luz, dejando tras de sí líneas oscuras “que se pueden leer como un código de barras” y revelan su composición gaseosa.

Uno de los resultados más intrigantes de las últimas dos décadas de ciencia de exoplanetas es que, hasta ahora, ninguno de los nuevos sistemas planetarios que hemos descubierto se parece en nada a nuestro propio sistema solar “, dijo Burt.” Están llenos de planetas entre el tamaño de la Tierra y Neptuno en órbitas mucho más cortas que las de Mercurio, por lo que no tenemos ningún ejemplo local con el que compararlos “.

Los investigadores planean seguir estudiando el planeta a finales de este mes utilizando el telescopio espacial Hubble. También esperan continuar con sus observaciones y ampliar su investigación utilizando el Telescopio espacial James Webb, que se lanzará a finales de este año.

“Este nuevo planeta que hemos descubierto todavía es extraño, pero está un paso más cerca de parecerse un poco a los planetas de nuestro vecindario”, dijo Burt.

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