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TORONTO – A medida que aumenta la frustración en Canadá por el peso de los encierros y el ritmo glacial de las vacunas, un consorcio de algunas de las empresas más grandes del país ha lanzado un programa de pruebas rápidas con el objetivo de proteger a sus 350.000 empleados y publicar un manual para las empresas de todo el país. Canadá sobre cómo reabrir de forma segura.

Se cree que el programa es el primero de su tipo entre el Grupo de los 7 países industrializados y ya ha atraído la atención de la administración Biden.

Las 12 empresas, incluida la mayor cadena aérea y de comestibles de Canadá, han trabajado juntas durante cuatro meses, la creación de un manual de funcionamiento de 400 páginas sobre cómo ejecutar pruebas rápidas de antígenos en varios entornos de trabajo. Comenzaron a realizar pruebas piloto en sus lugares de trabajo este mes y esperan expandir el programa a 1.200 pequeñas y medianas empresas.

También planean compartir los resultados de sus pruebas con las autoridades de salud del gobierno, aumentando considerablemente los conteos de pruebas en el país y proporcionando un estudio informal de la propagación del virus entre personas asintomáticas.

“Es como en tiempos de guerra: la gente se reúne para hacer algo que es de interés para todos”, dijo Marc Mageau, vicepresidente senior de refinación y logística de Suncor Energy, el mayor productor de petróleo del país, que presentó las pruebas a sus empleados este mes.

El programa enfrenta algunos desafíos inherentes: después de un brote el año pasado en la Casa Blanca, las pruebas de antígenos se hicieron conocidas por generar falsos negativos y una falsa sensación de seguridad. También son escasos en Canadá, y algunos expertos argumentan que deberían reservarse para escuelas y hogares de ancianos en lugar de negocios no esenciales.

Si bien las vacunas se consideran la mejor arma del mundo para derrotar la pandemia, la mayoría de los expertos creen que se necesitarán meses, si no un año completo, para que Canadá alcance los niveles de vacunación que permitan que los lugares de trabajo regresen de manera segura a sus operaciones anteriores a Covid.

Canadá se encuentra en las garras de una segunda ola pandémica que ha llevado las infecciones a niveles récord y las muertes a alrededor de 19.800. En respuesta, muchas partes del país están cerradas, con restaurantes, teatros y tiendas minoristas no esenciales cerradas.

La economía canadiense se ha contraído alrededor del 5 por ciento durante la pandemia. Algunas industrias como la inmobiliaria y la fabricación han tenido un buen desempeño, pero las que dependen de las multitudes públicas, como el entretenimiento y la hospitalidad, han visto caer su empleo.

“Piense en el centro de Toronto: ya no hay nadie. Entretenimiento: todo se detuvo ”, dijo Joshua Gans, profesor de gestión estratégica en la Universidad de Toronto, quien actuó como asesor del proyecto y es autor de “La brecha de información pandémica: la economía brutal de Covid-19”.

“Ha llegado el momento de averiguar cómo reabrir realmente los sectores que se han cerrado”, dijo.

Las empresas del consorcio fueron reunidas en la primavera por Ajay Agrawal, el fundador del Laboratorio de Destrucción Creativa de la Universidad de Toronto, que ayuda a las empresas emergentes de ciencia y tecnología. Se inspiraron en la más canadiense de las musas: Margaret Atwood, la autora.

“¿Qué tan pronto podemos tener una prueba autoadministrada barata, comprándola en la farmacia?” Preguntó la Sra. Atwood durante una reunión virtual en mayo pasado de líderes empresariales y otras personas encargadas de intercambiar ideas para la recuperación económica durante la pandemia.

El problema, planteó el grupo, era la “brecha de información”: dado que no había forma de saber quién podría ser un portador asintomático, todos fueron tratados como una amenaza potencial.

La Sra. Atwood imaginó algo así como una prueba de embarazo casera.

“Eso cambiaría las reglas del juego”, dijo.

Al darse cuenta de que el gobierno estaba abrumado por la crisis de salud, el grupo decidió asumir la tarea por sí mismo, formando un consorcio liderado por Creative Destruction Lab.

El grupo se centró en las pruebas de antígenos debido a su velocidad, precio y utilidad: pueden producir resultados en minutos, no requieren un laboratorio y, en Canadá, pueden costar entre $ 5 y aproximadamente $ 20.

Pero son menos precisos y producen más falsos negativos que la reacción en cadena de la polimerasa estándar de oro o las pruebas de PCR, que pueden costar 20 veces más. Las tres pruebas de antígeno aprobadas para su uso en Canadá señalan entre el 84 y el 96,7 por ciento de las personas infectadas con el virus.

En Gran Bretaña, las pruebas de antígenos utilizadas en una campaña de pruebas masivas identificaron solo dos quintas partes de los casos de coronavirus detectados por las pruebas de PCR.

Por esa razón, muchos expertos en Canadá y en otros lugares inicialmente argumentaron que era más prudente expandir las pruebas de PCR. Pero, a medida que la pandemia se prolongó y el país no logró sus objetivos de prueba, esa forma de pensar ha cambiado, dijo el Dr. Irfan Dhalla, copresidente del panel asesor canadiense sobre pruebas y detección de Covid-19, que recomendó el aumento del país. el uso de pruebas rápidas.

Una prueba rápida de antígenos es claramente mejor que ninguna prueba, siempre que no se utilice como un pase libre ”, dijo el Dr. Dhalla. “Ya sea en un lugar de trabajo o en una escuela, todavía tienes que usar una máscara y aún tienes que distanciarte físicamente tanto como puedas”.

Los miembros del consorcio esperan que, a largo plazo, el programa de pruebas ayude a reducir las tasas de infección lo suficiente como para permitir el regreso a los restaurantes abarrotados y las reuniones de la sala de juntas. Pero mientras tanto, planean usar las pruebas como una capa adicional de protección, además de usar máscaras, participar en el distanciamiento social y evaluar previamente a los empleados para que aquellos con síntomas se queden en casa.

Las empresas del consorcio también realizan pruebas a sus empleados dos veces por semana, lo que aumenta las posibilidades de detectar casos positivos.

“Todo el mundo está buscando una solución milagrosa. Nos hemos dado cuenta de que no existe. Esto tampoco lo es ”, admitió Laura Rosella, profesora asociada de epidemiología de la Universidad de Toronto y asesora del proyecto.

En septiembre, más de 100 empleados del consorcio comenzaron a trabajar juntos, a expensas de sus empresas, para redactar un plan. Dos generales retirados se ofrecieron como voluntarios para ayudar a gestionar la logística.

El grupo se registró como una organización sin fines de lucro llamada CDL Rapid Screening Consortium en noviembre, y cada compañía contribuyó con $ 230,000 para costos operativos.

Trabajando en equipo, los empleados investigó unas 50 pruebas de antígenos diferentes que están surgiendo en todo el mundo, analizó lo que se necesitaba para un programa de detección, desde la dotación de personal hasta la cantidad de batas, y calculó el costo total.

El manual de funcionamiento de 400 páginas resultante incluye todo, desde un ejemplo de una invitación de un empleado para unirse al programa y un formulario de consentimiento estándar, hasta la lista de compras detallada de los materiales necesarios para ejecutar un programa..

Un obstáculo ha sido adquirir pruebas. Han tenido que obtenerlos del gobierno porque todavía no están ampliamente disponibles en Canadá, y hay una gran demanda de escuelas y hogares de ancianos.

“Primero hagamos las pruebas allí”, dijo el Dr. Dhalla, refiriéndose a escuelas, hogares de ancianos y lugares de trabajo esenciales. “A medida que adquirimos experiencia, podemos hablar sobre cómo hacer que la gente vuelva al trabajo, donde trabajar desde casa es una opción”.

En enero, cinco de las empresas comenzaron a poner a prueba el programa en entornos tan diferentes como farmacias y estaciones de radio. Hasta ahora, unos 400 empleados se han ofrecido como voluntarios y se han realizado casi 1.900 pruebas. Solo tres han salido positivos, según Sonia Sennik, directora ejecutiva del Creative Destruction Lab y entusiasta mariscal de campo del proyecto.

“No fueron al lugar de trabajo y potencialmente difundieron algo”, dijo Sennik. “Rompimos la cadena de transmisión tres veces”.

Las compañías han descubierto que el programa reduce la ansiedad de los empleados no solo por ir al trabajo, sino también por regresar a casa todos los días, dijo.

“Me siento aliviado”, dijo Mohamed Gaballa, un empleado de Air Canada que completó la prueba durante un descanso en el Aeropuerto Internacional Toronto Pearson. En 15 minutos, apareció en el correo electrónico: “El resultado de su examen es negativo. Puede continuar con su día “.

“Esta ha sido una pieza faltante en Canadá durante demasiado tiempo”, dijo Dan Kelly, presidente y director ejecutivo de la Federación Canadiense de Empresas Independientes, que representa a 110.000 pequeñas y medianas empresas.

Las pequeñas empresas enfrentan muchos más obstáculos para implementar un programa como este, incluso con la ventaja de un manual de 400 páginas, dijo. Está el costo de las pruebas, pero más importante, del personal que las administra.

Kelly imaginó que el programa no funcionaría en restaurantes y tiendas concurridas, lugares donde los clientes no seleccionados superan con creces a los empleados seleccionados, a menos que el plan fuera probarlos también. Pero, en cocinas, pequeños almacenes, pequeñas fábricas y oficinas, “esta prueba podría ser muy útil”, dijo.

“En circunstancias normales, la idea de que las pequeñas empresas realicen pruebas basadas en empleados para cualquier cosa sería una fantasía”, dijo Kelly, que forma parte del grupo asesor de la industria del gobierno federal sobre pruebas de Covid-19. “Pero en este caso, dado el grado de desesperación por abrir o mantener abierto entre los propietarios de pequeñas empresas, existe un potencial apetito por ello”.

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