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Los líderes chinos y de la Unión Europea acordaron el miércoles facilitar que las empresas operen en el territorio del otro, una victoria geopolítica significativa para China en un momento en que las críticas a su historial de derechos humanos y el manejo de la pandemia la han dejado cada vez más aislada.

Pero el pacto histórico enfrenta oposición política en Europa y Washington que, en última instancia, podría descarrilarlo, ilustrando las dificultades de lidiar con una superpotencia autoritaria que es tanto un rival económico como un mercado lucrativo.

Una gran facción en el Parlamento Europeo, que debe ratificar el acuerdo antes de que pueda entrar en vigor, se opone al acuerdo con el argumento de que no hace lo suficiente para detener los abusos de derechos humanos en China. Además, un importante asistente del presidente electo Joseph R. Biden Jr. ha señalado que la administración entrante no está contenta con el acuerdo.

La canciller Angela Merkel de Alemania ha hecho del acuerdo una prioridad debido a su importancia para los fabricantes de automóviles alemanes y otros fabricantes con grandes operaciones en China. Este año, China superó a Estados Unidos como el socio comercial más grande de la Unión Europea, con 480.000 millones de euros, o 590.000 millones de dólares, en comercio bidireccional hasta octubre.

El pacto relaja muchas de las restricciones impuestas a las empresas europeas que trabajan en China, incluido el requisito de que operen a través de empresas conjuntas con socios chinos y compartan tecnología sensible.

El acuerdo también abre a China a los bancos europeos y contiene disposiciones destinadas a reducir los subsidios gubernamentales secretos. Las empresas extranjeras a menudo se quejan de que el gobierno chino subsidia en secreto a las empresas nacionales para darles una ventaja competitiva.

El acuerdo “mejorará significativamente el entorno competitivo para las empresas europeas en China”, dijo Hildegard Müller, presidenta de la Asociación Alemana de la Industria Automotriz, en un comunicado antes del anuncio. “Proporcionará un nuevo impulso para un marco global basado en reglas para el comercio y la inversión”.

El líder de China, Xi Jinping, también hizo que alcanzar el acuerdo fuera una prioridad, autorizando a los negociadores a hacer suficientes concesiones para persuadir a los europeos de seguir adelante.

Los funcionarios europeos dijeron que se produjo un gran avance a mediados de diciembre cuando China, en una concesión significativa, acordó hacer un compromiso más fuerte para observar las normas internacionales sobre trabajo forzoso. China también acordó intensificar sus esfuerzos para combatir el cambio climático.

Ursula von der Leyen, presidenta de la Comisión Europea, dijo que el acuerdo proporcionaría “un acceso sin precedentes al mercado chino para los inversores europeos, lo que permitirá que nuestras empresas crezcan y creen puestos de trabajo”.

“También comprometerá a China con principios ambiciosos sobre sostenibilidad, transparencia y no discriminación”, dijo en un comunicado.

El anuncio fue precedido por una videollamada en la que participaron Xi y von der Leyen, Merkel y el presidente francés Emmanuel Macron.

La conclusión del pacto ahora es una victoria diplomática para China, que ha visto cómo su posición internacional se ha visto afectada por su manejo de la pandemia del coronavirus, sus medidas enérgicas en Hong Kong y el trabajo forzoso y el internamiento masivo de uigures y otros musulmanes en la región occidental de Xinjiang. .

Esos problemas, y la cautela de las promesas chinas de abrirse verdaderamente a la inversión extranjera, se convirtieron en el foco de oposición al acuerdo cuando se resolvieron los detalles finales. Para los chinos, el acuerdo demostró que el país no enfrenta un aislamiento diplomático significativo en su manejo de los derechos humanos.

Pero el acuerdo podría ser difícil de vender en Europa.

“La opinión pública estaba muy desilusionada con el régimen chino”, debido a Hong Kong y la pandemia, dijo Philippe Le Corre, investigador de la Harvard Kennedy School que rastrea la inversión china en Europa. “Y ahora tenemos este acuerdo, que está diseñado principalmente para complacer a un puñado de empresas multinacionales alemanas”.

Los oponentes pueden reunir suficientes votos para bloquear la ratificación en el Parlamento Europeo.

Reinhard Bütikofer, líder del Partido Verde alemán y presidente de la delegación del Parlamento Europeo para las relaciones con China, dijo que el acuerdo debería incluir una garantía más fuerte contra el uso del trabajo forzoso.

“Creo que el Parlamento Europeo luchará muy duro por su punto de vista sobre ese tema y varios otros”, dijo a la radio Deutschlandfunk el miércoles.

China parecía ansiosa por llegar a un acuerdo antes de que Biden asumiera el cargo en enero, calculando que los lazos económicos más estrechos con los europeos podrían impedir los esfuerzos de la nueva administración para idear una estrategia aliada para desafiar las prácticas comerciales y otras políticas de China.

Biden, en un discurso el lunes, dijo que en cualquier tema que importara a la relación entre Estados Unidos y China, Estados Unidos era “más fuerte y más efectivo cuando estamos flanqueados por naciones que comparten nuestra visión del futuro del mundo. “

Actualmente, dijo, hay “un enorme vacío” en el liderazgo estadounidense. “Tendremos que recuperar la confianza de un mundo que ha comenzado a encontrar formas de trabajar a nuestro alrededor o sin nosotros”.

La Casa Blanca también se opuso al acuerdo, pero tuvo poca influencia entre los europeos para bloquearlo. La administración Trump ha intentado durante meses aislar a China y sus empresas, anunciando nuevas restricciones para aquellos vinculados al Ejército Popular de Liberación esta semana, solo para ser repudiado por países que aún están dispuestos a involucrar a los chinos.

La decisión de los europeos de pasar por alto las objeciones del bando de Biden fue una indicación de que las relaciones con Estados Unidos no volverán automáticamente a la relativa bonhomía que prevaleció durante la administración Obama.

La inclinación del presidente Trump por quemar puentes con sus aliados de toda la vida inspiró a Europa a ignorar en gran medida a Estados Unidos mientras buscaba acuerdos comerciales con países como Japón, Vietnam y Australia. Los diplomáticos europeos dijeron esta semana que aunque esperan una relación más cooperativa con la administración Biden, no pueden subordinar sus intereses al ciclo electoral de Estados Unidos.

Los negociadores de China y la Unión Europea han estado trabajando en un acuerdo durante casi siete años, pero el progreso se aceleró repentinamente después de que Biden derrotó a Trump en las elecciones.

A diferencia de Trump, quien a menudo ha sido hostil a Europa, se espera que Biden intente cooperar con la Unión Europea para frenar las ambiciones chinas, pero esos esfuerzos podrían tardar muchos meses en materializarse.

La ley de los Estados Unidos prohíbe a los miembros de la administración entrante negociar directamente con funcionarios extranjeros hasta que el Sr. Biden asuma el cargo el 20 de enero. En una entrevista a principios de diciembre, el Sr. Biden dijo que planeaba realizar una revisión completa de la relación comercial con China y consultar con aliados en Asia y Europa para desarrollar una estrategia coherente antes de realizar cambios en los términos de intercambio de Estados Unidos.

“No voy a hacer ningún movimiento inmediato”, dijo.

Mientras tanto, los asesores de Biden han utilizado declaraciones públicas para advertir a los funcionarios europeos contra cualquier acción apresurada y para tratar de persuadirlos de los beneficios de esperar para coordinar con la nueva administración estadounidense.

La elección del Sr. Biden como asesor de seguridad nacional, Jake Sullivan, escribió en Twitter este mes que la nueva administración “agradecería consultas tempranas con nuestros socios europeos sobre nuestras preocupaciones comunes sobre las prácticas económicas de China”.

Los funcionarios chinos presionaron para mantener el acuerdo en marcha en las últimas semanas, especialmente después de que la oposición en Europa se hizo pública.

Cuando las conversaciones se toparon con un obstáculo la semana pasada, el Ministerio de Comercio de China dijo en un comunicado que el acuerdo tendría “gran importancia para la recuperación de la economía mundial”. Dijo que ambas partes tenían que estar dispuestas a “reunirse a mitad de camino”, pero que China protegería “sus propios intereses de seguridad y desarrollo”.

A pesar de las disposiciones del acuerdo sobre el trabajo forzoso, los funcionarios chinos han negado repetidamente que el país se involucre en la práctica, en Xinjiang o en otros lugares, a pesar de las pruebas en contrario. La vehemencia de esas negaciones plantea interrogantes sobre cómo se puede esperar que China cumpla con los compromisos de proteger los derechos de los trabajadores.

“El llamado trabajo forzoso en Xinjiang es una completa mentira”, dijo recientemente un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, Wang Wenbin. “Los responsables de tan despreciables calumnias deben ser condenados y responsabilizados”.

La Cámara de Comercio Europea en China acogió con satisfacción el acuerdo, aunque con una nota de cautela, diciendo que aún podría enfrentar obstáculos antes de que los dos países lo ratifiquen. “Un acuerdo sólido sería una declaración poderosa para demostrar que el compromiso constructivo puede producir resultados”, dijo el presidente de la cámara, Jörg Wuttke, en un comunicado.

Ana Swanson contribuyó con reportajes desde Washington, Keith Bradsher de Beijing y Monika Pronczuk de Bruselas.

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