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Los expertos militares llaman a las ojivas hipersónicas la próxima gran novedad en la guerra intercontinental. Ven que las armas emergentes, que pueden lanzar municiones nucleares o convencionales, avanzan a velocidades de hasta cinco millas por segundo mientras zigzaguean por la atmósfera para burlar a los satélites de alerta temprana y algunos interceptores. Las armas ultrarrápidas, dicen los expertos, se prestan a ataques sorpresa.

Presidente Trump se ha jactado sobre sus “super-engañadores”, incluso refiriéndose al arma planeada como “hidrosónico”, una marca de cepillo de dientes eléctrico. El año pasado, su presupuesto le pidió al Pentágono que gastara $ 3,2 mil millones en investigación de armas hipersónicas, $ 600 millones más que la solicitud del año anterior. Y a medida que el presidente electo Joseph R. Biden Jr. tome el mando de las fuerzas armadas de la nación, tendrá que considerar si sostendrá el trabajo de defensa emprendido en los años de Trump.

Ahora, expertos independientes han estudiado el rendimiento técnico del arma planificada y han concluido que sus características anunciadas son más ilusorias que reales. Su análisis se publicará esta semana en Science & Global Security.

En una entrevista, David Wright, físico del Instituto Tecnológico de Massachusetts y autor del nuevo análisis, llamó a la superama un espejismo.

“Hay muchos reclamos y no muchos números”, dijo. “Si pones los números, encuentras que las afirmaciones no tienen sentido”.

Los oficiales militares calificaron el documento de insustancial y dijeron que se basaba en datos desactualizados. Pero se negaron a revelar nuevos hallazgos.

“Debido a la naturaleza clasificada de las tecnologías hipersónicas, no tenemos la libertad de discutir públicamente las capacidades actuales”, dijo Jared Adams, portavoz principal de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, o Darpa, en un correo electrónico.

Richard L. Garwin, físico y asesor del gobierno federal desde hace mucho tiempo, calificó el artículo como “muy bueno e importante”. Añadió que había proporcionado sus propias críticas similares a las ojivas hipersónicas a los funcionarios de defensa.

James M. Acton, analista nuclear de Carnegie Endowment for International Peace, calificó el documento como “un trabajo serio, creíble e importante”.

El Dr. Wright está afiliado al Laboratorio de Política y Seguridad Nuclear del MIT e hizo el análisis con Cameron L. Tracy, un científico de materiales de la Unión de Científicos Preocupados, un grupo privado con sede en Cambridge, Massachusetts, que a menudo respalda el control de armas.

Por definición, los vehículos hipersónicos vuelan a más de cinco veces la velocidad del sonido, o hasta docenas de veces más rápido que los aviones de pasajeros. Las ojivas se elevan al espacio sobre un misil tradicional de largo alcance, pero luego descienden rápidamente a la atmósfera para inclinarse, virar y maniobrar. Son básicamente planeadores rechonchos. Las superficies superiores curvas de sus cuerpos en forma de cuña les dan algo de la potencia de elevación del ala de un avión.

El Dr. Wright y el Dr. Tracy basaron su análisis en el Vehículo de Tecnología Hipersónica 2, una ojiva experimental desarrollada por la Fuerza Aérea y Darpa. Sus hallazgos, dicen, también se aplican a otros prototipos estadounidenses, así como a dispositivos que están desarrollando China, Rusia y otros países.

Las simulaciones por computadora se basaron en la física de los cuerpos en movimiento y las divulgaciones públicas sobre el Vehículo de tecnología hipersónica 2 para modelar sus rutas de vuelo más plausibles. El equipo se centró en las fases distintivas del vuelo hipersónico, cuando el vehículo atraviesa la atmósfera y luego se sumerge para golpear un objetivo.

Los dos expertos dicen que su modelo por computadora llena los vacíos públicos sobre el rendimiento general del arma, así como sus posibles interacciones con los sistemas militares existentes para detectar y derrotar armas lanzadas desde sitios distantes.

En su artículo, ven que el arma esencialmente no logra burlar a los satélites e interceptores de alerta temprana. Por ejemplo, informan que las generaciones actuales de sensores espaciales podrán rastrear los ardientes giros y vueltas del arma durante la mayor parte de su vuelo a través de la atmósfera.

Y sorprendentemente, dada la reputación de velocidad del arma, dicen que su análisis muestra que volará distancias intercontinentales más lentamente que los misiles balísticos y ojivas disparadas en trayectorias de vuelo bajas conocidas como trayectorias deprimidas. En la guerra, estas tácticas se consideran una buena forma de que los atacantes eviten los interceptores y reduzcan el tiempo de advertencia.

El Dr. Wright y el Dr. Tracy concluyen que la nueva arma prevista es, en el mejor de los casos, “evolutiva, no revolucionaria”.

En su artículo, los autores contrastan sus hallazgos con afirmaciones militares. Por ejemplo, citan el testimonio en el Senado de 2019 del general John E. Hyten, el oficial de la Fuerza Aérea a cargo del Comando Estratégico de Estados Unidos, que controla los misiles nucleares de la nación. El tiempo que le tomaría a una ojiva hipersónica completar un ataque, dijo el general Hyten, “podría ser la mitad” que un misil estándar. “Podría ser incluso menos”, agregó.

Los enfrentamientos entre las visiones públicas de las ojivas hipersónicas y sus capacidades reales, concluyen los dos expertos, surgen de afirmaciones oficiales exageradas destinadas a “justificar el gasto necesario” para su desarrollo y despliegue.

El ejército estadounidense está investigando actualmente media docena de brazos hipersónicos. El Dr. Wright dijo que la cantidad limitada de información pública sobre su funcionamiento y datos de vuelo hizo que el vehículo de tecnología hipersónica más conocido fuera la mejor ventana disponible para conocer el estado actual y el potencial futuro de los brazos prototipo.

El análisis del equipo, señaló, se centra en un problema subyacente de la física que, según dijo, arroja dudas sobre la nueva clase de armas en general.

Es lo que los ingenieros aeronáuticos llaman la relación elevación / arrastre. El término esotérico es una medida de fuerza de elevación versus resistencia. La elevación empuja un cuerpo aerodinámico acelerado hacia arriba y la resistencia atmosférica intenta contrarrestar el movimiento hacia adelante, en el peor de los casos, provocando una pérdida.

El Dr. Wright dijo que el análisis del equipo del vehículo hipersónico utilizó una relación de elevación a arrastre de 2.6. En contraste, los aviones de pasajeros y algunas aves tienen una proporción aproximadamente ocho veces mayor. En otras palabras, las ojivas son, en el mejor de los casos, volantes poco impresionantes.

El poder limitado de las superficies calientes curvas y abrasadoras para generar una fuerza de elevación sustancial sin producir también mucha resistencia socavó las afirmaciones de que el arma puede volar largas distancias en trayectorias complejas, dijo.

“A menos que hayan encontrado una forma mágica de mantener estos sistemas en funcionamiento”, dijo el Dr. Wright, “van a tener problemas”.

Los expertos en políticas esperan que la administración Biden se concentre en fomentar el control de armas, y parece probable que los planes de la administración Trump para ojivas hipersónicas sean objeto de un escrutinio minucioso. Las armas hipersónicas se encuentran entre los temas que los expertos en defensa consideran que los funcionarios de la administración abordan en las primeras conversaciones con Rusia y China, incluida la posibilidad de encontrar formas de imponer restricciones.

Ned Price, portavoz del equipo de transición de Biden, se negó a comentar sobre el tema de las ojivas hipersónicas.

“El presidente electo Joe Biden tendrá un equipo experimentado para resolver estos problemas complicados”, escribió Hans Binnendijk, un ex funcionario del Consejo de Seguridad Nacional, el mes pasado al sugerir formas de revitalizar el control de armas. “Pero se necesitará tiempo y creatividad para tener éxito”.

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