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Hyun Mi tenía 13 años cuando huyó de Pyongyang con sus padres y cinco hermanos para escapar de los combates en la península de Corea. Las tropas chinas se estaban acercando a la capital de Corea del Norte y su familia planeaba esconderse más al sur hasta que pasaran.

“Pensé que sería una semana, pero esa semana se convirtió en 70 años”, dijo Hyun, ahora de 83 años.

Pero ahora, por primera vez desde que la familia huyó, Hyun ha podido visitar la casa de su infancia, o al menos una versión de ella, utilizando tecnología de realidad virtual.

En ausencia de reuniones familiares en la vida real, el gobierno de Corea del Sur espera que un nuevo proyecto de realidad virtual brinde algo de consuelo a los refugiados norcoreanos que están envejeciendo y que temen que el tiempo se esté acabando.

Huyendo de Corea del Norte

Miles de personas como Hyun huyeron de Corea del Norte durante la Guerra de Corea en la década de 1950, cruzando la frontera con China y Rusia. Muchos terminaron en Corea del Sur.

Imagen publicada el 26 de diciembre de 1950 de civiles coreanos escoltados por un jeep de la policía militar, huyendo hacia Corea del Sur.  La foto fue tomada durante la Guerra de Corea entre Corea del Norte y del Sur.

Imagen publicada el 26 de diciembre de 1950 de civiles coreanos escoltados por un jeep de la policía militar, huyendo hacia Corea del Sur. La foto fue tomada durante la Guerra de Corea entre Corea del Norte y del Sur. Crédito: AFP / Getty Images

Hyun dijo que muchas mujeres norcoreanas se quedaron para vigilar sus casas mientras los hombres y sus hijos huían, temerosos de ser asesinados por soldados chinos, que eran considerados menos propensos a matar a una mujer.

Su familia dejó a sus dos hermanas menores, de 6 y 9 años, al cuidado de su abuela.

Planeaban regresar cuando los combates se calmaran, pero después de que la guerra terminó con un armisticio en 1953, Corea del Norte y Corea del Sur erigieron una frontera casi impenetrable entre los países, impidiendo que nadie cruzara ninguno de los lados.

Muchas familias como la de Hyun se separaron de los lugares que conocían y de las personas que amaban.

En las décadas posteriores, Corea del Norte se ha vuelto cada vez más aislada del mundo, liderada por una dinastía de dictadores que quiere la reunificación de las Coreas, pero bajo sus propios términos.

Una fotografía sin ubicación tomada el 18 de enero de 1951 muestra a refugiados coreanos pasando por campos de arroz congelados mientras huían hacia el sur.

Una fotografía sin ubicación tomada el 18 de enero de 1951 muestra a refugiados coreanos pasando por campos de arroz congelados mientras huían hacia el sur. Crédito: AFP / Getty Images

Si bien los dos países han permitido que familias seleccionadas se reúnan para reuniones breves y emotivas, la mayoría de las familias que se separaron durante la guerra nunca han podido ver a sus seres queridos.

Las reuniones se llevan a cabo mediante un sistema de lotería basado en la edad y la fuerza de los lazos familiares. Las reuniones se cancelaron en el pasado cuando las relaciones entre los dos países se deterioraron. Las últimas reuniones tuvieron lugar en 2018, cuando 89 familias de Corea del Sur pudieron reunirse con sus parientes norcoreanos. Muchos de los que participaron tenían más de 90 años.

Recordatorios del pasado

La angustia de las familias separadas llevó al Ministerio de Unificación de Corea del Sur a pedir a la Cruz Roja del país que creara un proyecto para conectarlos con sus lugares de origen.

La Cruz Roja trabajó con Ahn Hyo-jin, el director ejecutivo de la empresa de realidad virtual Tekton Space, con sede en Seúl, para crear experiencias de realidad virtual para los refugiados norcoreanos.

“Hay muchas personas desplazadas en Corea y todas ellas anhelan visitar su ciudad natal, pero no pueden debido a las circunstancias”, dijo Ahn.

Hyun, una conocida cantante en Corea del Sur cuyos éxitos incluyen una canción de los años 60 sobre la separación de sus seres queridos, fue la primera refugiada norcoreana en realizar un recorrido virtual por su tierra natal.

Esbozo de un artista en 3D de Pyongyang basado en los recuerdos de Hyun Mi.

Esbozo de un artista en 3D de Pyongyang basado en los recuerdos de Hyun Mi. Crédito: Cortesía del Ministerio de Unificación.

No fue fácil recrear lugares en la solitaria Corea del Norte, dijo Ahn.

Su compañía entrevistó a Hyun y le pidió que recordara momentos vívidos de su infancia. Mientras hablaba, un diseñador esbozó lo que describió, comprobando periódicamente si el dibujo coincidía con sus recuerdos. Luego, esos bocetos se convirtieron en diseños en 3D.

“Fue muy abrumador cuando comenzamos”, dijo el diseñador 3D Moun Jong-sik. “¿Qué pasa si lo que hice no se parece a sus recuerdos?”

Pero cuando Hyun se puso el visor de realidad virtual en septiembre de este año, descubrió que no podía dejar de llorar.

“¡Llegué a Corea del Norte!” Exclamó Hyun.

Una recreación en realidad virtual del mercado de Pyongyang, Corea del Norte, donde Hyun Mi pasó su infancia.

Una recreación en realidad virtual del mercado de Pyongyang, Corea del Norte, donde Hyun Mi pasó su infancia. Crédito: Cortesía del Ministerio de Unificación.

La recreación de Pyongyang no era exactamente la misma que recordaba, dijo, pero estuvo cerca. Mientras Hyun inspeccionaba una recreación cubierta de nieve de la casa donde creció, dijo que seguía pensando en sus padres, ahora muertos.

“Los rostros de mi madre, mi padre, mis hermanas y mis hermanos aparecieron ante mí”, dijo.

Hyun recordó lo abarrotada que estaba su casa con ocho hermanos alrededor de la mesa y entrando a escondidas a la tienda de su padre para comer calamares sin que él lo supiera. Vio un mercado de mariscos en Pyongyang, donde solía jugar a saltar la cuerda, y el río Taedong, donde solía nadar cuando era niña.

Hyun todavía vive con el dolor de dejar atrás a dos de sus hermanas. Se unió brevemente con uno de ellos en China hace 20 años, una reunión que fue posible gracias a un corredor con vínculos comerciales en Corea del Norte. Su reunión fue filmada por un equipo de documentales y luego televisada. Su hermana tenía solo 6 años cuando se fue y viviría una vida mucho más dura.

“Si tan solo hubiera venido contigo, podría haber sido una cantante estrella como tú”, recordó Hyun que dijo su hermana en la reunión.

Una recreación de la casa de Hyun Mi en Pyongyang.

Una recreación de la casa de Hyun Mi en Pyongyang. Crédito: Cortesía del Ministerio de Unificación.

“Tenía casi 60 años, pero aún se veía igual. Vi cómo perdió todo su cabello, todos sus dientes y uñas de los pies también”, agregó Hyun.

En la década de 1990, cuando Hyun se reunió con su hermana, Corea del Norte fue golpeada por una hambruna que provocó unas 600.000 muertes, aunque estimaciones anteriores elevaban la cifra mucho más.

“Incluso hoy, cuando voy a un restaurante buffet, lloro porque hay tanta comida”, dijo. “Me duele mucho ver que se tira comida porque me hace pensar en mis hermanas del norte”.

Planes futuros para refugiados

Aunque no hay un recuento oficial sobre el número de refugiados norcoreanos en Corea del Sur, el Ministerio de Unificación de Corea del Sur dijo en sus últimas estadísticas publicadas el mes pasado que, desde 1988, 133.000 personas se han registrado oficialmente para encontrarse con su familia en el norte. Pero las posibilidades de esas reuniones están disminuyendo a medida que los refugiados envejecen. A noviembre, hay 49.700 refugiados de los registrados todavía vivo en Corea del Sur.

Ahn espera que la experiencia de Hyun sea solo el comienzo.

El Ministerio de Unificación del país ha mostrado interés en expandir el proyecto el próximo año para modelar otras regiones donde los refugiados han vivido anteriormente, dice Ahn. Un funcionario del ministerio dijo que actualmente está considerando un plan, aunque aún no tienen un cronograma. Pero no será posible crear proyectos a medida para todos los refugiados, agregó.

La compañía de Ahn ha entrevistado a varias personas desplazadas que, como Hyun, desearían poder visitar su ciudad natal. También desean ver a su familia, pero la tecnología de realidad virtual no puede ayudar con eso, la experiencia no incluye a las personas.

Hyun dijo mientras el proyecto de realidad virtual le dio algo de consuelo, lo que realmente quiere es la libertad de ver a los miembros de su familia en la vida real.

“No quiero mucho, ni siquiera quiero la unificación. Apreciaría que pudiéramos visitarnos”, dijo.

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