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HAEAN, Corea del Sur – A lo largo de la frontera con Corea del Norte hay una ciudad donde el triste legado de la guerra quizás se comprenda mejor al observar los cultivos en el campo.

De pie en una parcela barrida por el viento en una ladera, Han Gi-taek, de 69 años, miró por encima de la tierra y recordó el trabajo duro, las noches frías y las minas terrestres perdidas que dificultaban que su familia cultivara la tierra bajo sus pies. Primero lo hicieron con sus propias manos y palas, dijo. En años más recientes se ha hecho con tractores, con los montones de rocas que rodean el campo atestiguando las décadas de labor de la familia.

El Sr. Han llegó a esta cuenca montañosa en la frontera oriental con Corea del Norte en 1956, cuando camiones militares descargaron a 160 familias como nuevos colonos del territorio devastado por la guerra. El gobierno del Sur les dijo a las familias, en su mayoría de los campos de refugiados de la Guerra de Corea, que se les permitiría quedarse con la tierra si la cultivaban durante 10 años.

“Éramos campesinos sin tierra que perdimos todo durante la guerra”, dijo Han. “Vinimos aquí con el sueño de ser dueños de nuestra propia tierra”.

Cuando llegaron las primeras familias, no vieron nada más que desierto. La parada de autobús más cercana estaba a once kilómetros. El sinuoso camino de tierra hacia este antiguo campo de batalla estaba salpicado de puestos de control donde centinelas armados detuvieron a cualquiera que viajara sin un pase emitido por los militares. Se impuso un toque de queda desde el atardecer hasta el amanecer, y las familias tuvieron que vivir en tiendas de campaña durante meses antes de que el ejército les construyera chozas de madera y barro.

“Los militares gobernaban todo aquí”, dijo Han.

Ahora, esta cuenca de cinco millas de ancho, más conocida por su apodo en tiempos de guerra, “Punch Bowl”, cultiva ginseng, manzanas y hojas de rábano que se envían a las ciudades de Corea del Sur. Los pases militares y los puestos de control desaparecieron hace tiempo. Este año, el gobierno de Corea del Sur finalmente cumplirá su promesa a los colonos, más de seis décadas después de que comenzara a repoblar el devastado paisaje de Haean después de la guerra.

El atraco fue causado por un asunto legal espinoso. Después de que Corea fue liberada del dominio colonial japonés al final de la Segunda Guerra Mundial, Estados Unidos y la Unión Soviética la dividieron en dos mitades. Haean cayó ante Corea del Norte.

Durante la Guerra de Corea, las fuerzas de las Naciones Unidas lideradas por Estados Unidos libraron algunas de sus batallas más feroces en las colinas que rodean Haean. Miles de soldados de Estados Unidos, Corea del Sur y del Norte murieron en la zona. Cuando las armas se callaron en una tregua en 1953, Haean estaba en manos de Corea del Sur.

El gobierno pronto comenzó a repoblar el territorio ganado con esfuerzo, asignando parcelas de tierra que habían sido abandonadas durante la violencia a los nuevos colonos. El ochenta por ciento de los propietarios originales estaban en el norte. El resto estaba en el sur.

No mucho después de que los colonos se mudaran, los propietarios originales que estaban en el sur comenzaron a reclamar su derecho a la tierra. Siguieron interminables disputas legales, pero los tribunales a menudo se pusieron del lado de los propietarios originales, lo que obligó a algunos colonos renunciar a las parcelas que habían cultivado durante años. Presentaba una pregunta incómoda: ¿los propietarios originales que estaban en el norte también tenían un reclamo sobre la tierra?

Esa pregunta ha impedido que el gobierno cumpla su promesa a los colonos durante décadas.

“Por un lado, teníamos que proteger los derechos de los residentes originales que fueron evacuados al norte durante la guerra y aún no pueden regresar a sus hogares”, dijo Jeon Hyun-heui, presidenta de la Comisión de Derechos Civiles y Anticorrupción, que supervisa los esfuerzos del gobierno para resolver la disputa. “Por otro lado, también tenemos que proteger a los colonos de la posguerra que creyeron en la promesa de su gobierno y han dedicado sus vidas a convertir el desierto abandonado en tierras de cultivo fértiles”.

“El problema en Haean es una tragedia creada por la división de Corea y la guerra”, dijo Jeon.

Según su Constitución, Corea del Sur debe tratar a toda la península de Corea como su territorio y a la gente del Norte como sus propios ciudadanos. Mientras los académicos legales y las autoridades gubernamentales debatían el caso, algunos colonos se vieron obligados a pagar alquileres a los propietarios originales o continuar cultivando en parcelas técnicamente propiedad de personas en Corea del Norte.

Corea del Sur resolvió el problema el año pasado mediante la promulgación de una nueva ley que permitió al gobierno declarar la propiedad del estado de Haean y venderla o arrendarla a los colonos a tarifas especiales a partir de este año. Los ingresos de las transacciones se ahorrarán para compensar a los propietarios originales, en caso de que regresen a casa desde el norte en la remota posibilidad de reunificación.

Para los colonos, el trato estaba retrasado y no fue lo suficientemente lejos como para reconocer los sacrificios que se habían hecho para asegurar que Haean prosperara después de la guerra.

La supervivencia no estaba garantizada para los que estaban entre los primeros en llegar. Los inviernos fueron implacables. Los comandos armados del Norte representaban una amenaza constante. No hubo escuela intermedia hasta 1980, y para muchos niños, la educación formal terminó en la escuela primaria.

“Algunas familias levantaron sus estacas y se fueron”, dijo Jang Seong-bong, de 59 años, quien llegó durante la segunda ola de colonos en la década de 1970. “Pero éramos pobres y sin educación y no teníamos otra alternativa”. Recordó haber ido a buscar 16 cubos de agua cada mañana de un arroyo helado que estaba a 500 metros de distancia.

Los aldeanos complementaron sus escasos ingresos hurgando en las colinas rocosas en busca de los escombros de la guerra (cartuchos vacíos, balas oxidadas, cualquier cosa con metal) que vendían como chatarra. Veintiún colonos murieron y otros 14 quedaron lisiados por la explosión de minas terrestres en las colinas de Haean. Una mujer perdió una pierna, un hijo y un nieto.

“Me echaron del hospital en la ciudad más cercana después de dos semanas porque mi familia no podía pagar las cuentas”, dijo Seo Jeong-ho, de 66 años, quien perdió el ojo derecho, la mano izquierda y la mayoría de los dedos de la mano derecha en un explosión de una mina terrestre en 1967.

Hoy, Haean se ha convertido en un destino para los llamados turistas de seguridad nacional que están fascinados por su historia de guerra. Los turistas miran a Corea del Norte desde el Puesto de Observación de Ulchi o descienden al Túnel de Invasión No. 4, que Corea del Norte cavó debajo de la frontera.

Así como estos puntos de referencia recuerdan a los visitantes los peligros que aún representa Corea del Norte, la lucha de décadas de los aldeanos de Punch Bowl por la tierra se ha convertido en un símbolo de los asuntos pendientes de la guerra.

Las carreteras y los túneles conectan las ciudades cercanas con la tranquila ciudad de 1.300 habitantes. El ginseng hiberna bajo ordenadas hileras de cortinas de plástico negro. En su monumento a los caídos, las banderas de Estados Unidos y otras 15 naciones que lucharon por Corea del Sur ondean al viento.

No fue hasta 2016, cuando Moon Jae-in, quien se convertiría en presidente el próximo año, visitó Haean y escuchó las quejas de los aldeanos que Corea del Sur se ocupó del tema de la tierra.

Bajo la nueva ley, el gobierno y los colonos están negociando cuánto deben pagar los colonos por la tierra ahora que se ha convertido en propiedad estatal. Dado que la promesa original del gobierno nunca se registró, los funcionarios no pudieron encontrar un fundamento legal para entregar la tierra de forma gratuita, dijo Jeong Dong-rule, un funcionario de la comisión de derechos civiles.

Los colonos han insistido en que el gobierno les ofrezca precios baratos que se puedan pagar durante muchos años. De lo contrario, temen perder la tierra para siempre.

“Ellos no levantaron una sola piedra por nosotros cuando cultivamos la tierra, y ahora nos dicen que se la compremos”, dijo Han. “Si tenemos que pedir prestado para hacerlo, tememos que eventualmente perdamos la tierra a manos de los ricos de las grandes ciudades”.

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