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En las últimas semanas, los científicos han expresado su preocupación por una variante del coronavirus detectada por primera vez en diciembre en Sudáfrica, señalando que esta versión del virus puede propagarse más rápidamente que sus primos y quizás sea más difícil de eliminar con las vacunas actuales.

Sus preocupaciones se ven agravadas por el aumento vertiginoso de los casos de Covid-19 en los Estados Unidos y otra nueva variante altamente infecciosa que está impulsando un aumento en Gran Bretaña.

Los científicos aún tienen mucho que aprender acerca de estas variantes, pero los expertos están lo suficientemente preocupados como para advertir a las personas que estén más atentas al enmascaramiento y el distanciamiento social. Esto es lo que necesita saber:

  • La variante británica se ha encontrado en unos 50 países, incluido Estados Unidos, donde se han identificado decenas de casos. La variante sudafricana se ha extendido a unos 10 países, pero aún no se ha detectado en los Estados Unidos.

  • Ambas variantes llevan cambios genéticos en la proteína de pico del virus, la molécula utilizada para desbloquear e ingresar a las células humanas, que podrían facilitar el establecimiento de una infección. Los investigadores estiman que la variante británica es aproximadamente un 50 por ciento más transmisible que sus predecesoras. Julian Tang, virólogo de la Universidad de Leicester, dijo que los investigadores aún no tenían una buena estimación de cuánto más contagiosa es la variante sudafricana.

  • No hay evidencia de que ninguna de las nuevas variantes sea más mortal por sí sola, pero un aumento en la propagación de cualquier virus crea un efecto dominó a medida que más personas se infectan y enferman. Eso puede ejercer presión sobre los sistemas de atención médica que ya están sobrecargados e indudablemente provocará más muertes.

  • Es poco probable que cualquiera de las variantes evite por completo los efectos protectores de las nuevas vacunas Covid. Un estudio reciente, aún no publicado en una revista científica, encontró que la vacuna Pfizer-BioNTech sigue siendo eficaz contra un virus que porta una mutación común a ambas variantes nuevas.

    La variante sudafricana conlleva cambios genéticos que podrían hacer que las vacunas sean menos efectivas: una mutación parece dificultar que los anticuerpos producidos por el sistema inmunológico reconozcan el coronavirus, lo que significa que pueden ser menos efectivos para detener la variante. Pero es “importante tener en cuenta que no significa que las vacunas no sean funcionalmente protectoras”, dijo Angela Rasmussen, viróloga afiliada a la Universidad de Georgetown.

    Las vacunas utilizan respuestas inmunitarias multifacéticas, y aunque algunos anticuerpos pueden confundirse con la variante, otros probablemente no lo harán. Además, los anticuerpos son solo una parte de la compleja caballería de células y moléculas inmunes que luchan contra los invasores infecciosos.

    Además, si el virus acumula más cambios genéticos, muchas de las vacunas autorizadas, incluidas las de Pfizer y Moderna, se pueden ajustar con bastante rapidez.

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