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Fue ayudando a su madre a trabajar en mesas de merchandising en algunos de los lugares más respetados de Dublín que Jess Kavanagh tuvo por primera vez el gusto por la escena musical. Cuando empezó a hacer conciertos ella misma, una pequeña cantante con una voz fuerte, la gente venía después para decirle que sonaba “como una persona negra”, susurraron las últimas palabras.

Asumían que era blanca.

La Sra. Kavanagh, una estrella solista en ascenso en Irlanda después de años de gira con artistas como Hozier y Waterboys, tuvo que formar lo que ella llama un “arsenal lingüístico” para expresar su experiencia como mujer irlandesa de raza mixta. Lo que la impulsa a hablar es un legado de silencio. Como hija de una mujer negra irlandesa que nació en uno de los infames hogares de Irlanda para madres y bebés, está creando conciencia sobre cómo esas instituciones escondieron a generaciones de niños irlandeses mestizos.

Hace más de cinco años, los informes de que los niños fueron desechados en un sistema de alcantarillado en una institución para madres y bebés en Tuam, en el oeste de Irlanda, obligaron al gobierno irlandés a abrir una investigación sobre las instituciones, dirigidas por órdenes religiosas, donde mujeres solteras y se enviaron niñas que quedaron embarazadas.

El informe final, publicado el martes, confirmó que de los 57.000 niños nacidos en los 18 hogares de Irlanda durante varias décadas a partir de 1920, murieron alrededor de 9.000.

Las mujeres enviadas a las instituciones han hablado de “pabellones de rechazo” para los niños considerados indoptables, entre ellos los niños mestizos, discapacitados o nómadas irlandeses, un pueblo indígena nómada.

El Foro Colaborativo sobre Hogares de Madres y Bebés, un grupo asesor del gobierno de sobrevivientes, informó que los niños fueron “calificados por inteligencia probable basada en parte en la evaluación de las monjas de la inteligencia de la madre natural y cómo ‘negroide’ las características del bebé fueron.”

A medida que surgieron en los últimos años informes desgarradores de sufrimiento y negligencia en las instituciones, la Sra. Kavanagh se decidió a buscar respuestas sobre sus antecedentes.

Siempre supo que su madre, Liz, fue adoptada. “Era obvio”, dijo. “Mis abuelos eran blancos y mi mamá era negra”. Pero hubo “mucho secretismo” sobre las circunstancias del nacimiento de su madre, lo que la llevó a sospechar que su madre había nacido en una de las instituciones.

Los compañeros de la escuela solían preguntarle a la Sra. Kavanagh por qué su madre era negra. Su madre le recomendó simplemente “decirles que su abuelo es de África”. Cuando fue mayor, la Sra. Kavanagh descubrió que la adopción de su madre encubría un complejo secreto familiar. Era la “tía” de su madre en Inglaterra, a quien conocía como tía Kay, que era la abuela biológica de la Sra. Kavanagh.

Mientras trabajaba como enfermera, Kay había tenido una relación con una estudiante de medicina nigeriana, quedó embarazada y fue enviada “al país” en secreto. La hermana casada de Kay, Betty, adoptó a Liz cuando era bebé a través de una agencia religiosa. Betty luego adoptó a tres niños más, todos mestizos, a través de las monjas. Los niños se convirtieron en los tíos de la Sra. Kavanagh, una familia irlandesa de ascendencia nigeriana, filipina e india.

Liz nunca supo la identidad de su padre. Murió de cáncer cuando la Sra. Kavanagh tenía solo 20 años. Una fotografía de su madre acompaña a un sencillo reciente de Kavanagh, publicado en respuesta al asesinato de George Floyd. La tierna imagen muestra a su madre haciendo una mueca y sacando la lengua. La Sra. Kavanagh recuerda cómo su energía llenaría una habitación.

Liz trabajó como guía turística, sorprendiendo a los visitantes con su acento de Dublín y afro. En la vida diaria, se enfrentó al racismo y a ser tratada como extranjera. Ella armonizaba como una cantante profesional con la radio, dijo Kavanagh, pero tenía miedo escénico y nunca actuó.

Cuando la Sra. Kavanagh preguntaba a los miembros de la familia sobre su madre, ellos decían que fue “adoptada desde el nacimiento, ni siquiera cuenta”. Las adopciones llevaban un estigma de ilegitimidad, creando una cultura de secreto que perdura hasta el día de hoy, y las personas adoptadas en Irlanda aún se les niega la información de su nacimiento.

Conocí a la Sra. Kavanagh mientras escribía un libro sobre las instituciones para madres y bebés. En enero de 2019, fuimos a la Oficina de Registro General, un edificio lúgubre detrás de una barandilla con púas y un terreno baldío, cerca de los patios empedrados del Castillo de Dublín.

Antes de la pandemia, las personas nacidas en las casas iban allí para buscar su identidad en los libros de nacimiento. Algunos tuvieron que pasar por miles de nombres, con solo una fecha de nacimiento para coincidir. Pero el nombre de Liz nunca fue cambiado. La Sra. Kavanagh encontró la entrada en un libro de contabilidad rojo, entregó un formulario y pronto se quedó con una fotocopia del certificado de nacimiento en sus manos temblorosas.

El documento mostraba que su madre había nacido en el Hospital St. Peter, Castlepollard, en el centro de Irlanda, una de las tres instituciones para madres y bebés dirigidas por las Hermanas de los Sagrados Corazones de Jesús y María. Antes de que las familias en los Estados Unidos comenzaran a ganar grandes sumas de dinero a cambio de bebés blancos irlandeses y muchos fueran enviados en adopción, cientos de niños murieron allí, a veces por desnutrición y dolencias no tratadas. Una fosa común se encuentra en un camino del convento.

La Sra. Kavanagh se ve a sí misma como una sobreviviente generacional. Recuerda una historia que le contó su madre acerca de que la llevaron a una institución religiosa en Dublín donde los bebés eran adoptados. Su madre dijo que había seguido un sonido hasta un armario y encontró “un bebé negro llorando solo en la oscuridad”.

La Sra. Kavanagh ahora cree que esta fue una de las “salas de rechazo”. Las monjas dijeron que el bebé moriría, pero ella se convirtió en la hermana adoptiva de Liz. Su madre, sus tías y su tío sobrevivieron a ese sistema de instituciones.

La última institución para madres y bebés cerró recién en 2006, por lo que personas de la edad de la Sra. Kavanagh nacieron dentro del sistema. Ahora en sus 30, también es parte de una generación que da forma a una nueva Irlanda, rompiendo el molde de la teocracia de facto en la que creció su madre.

“Mi familia envió a mi abuela a Castlepollard, pensando que podía tener a su hijo negro que podría ser enviado a un orfanato y nunca más tendremos que pensar en esto”, dijo, refiriéndose a su abuela biológica, la tía Kay. “Aquí estoy, hablando de ello”.

Durante el referéndum de 2018 que legalizó el aborto en Irlanda, la Sra. Kavanagh apareció en la portada de la revista de música Hot Press, con el pelo en un mohawk rizado, las manos sobre el pecho desnudo y la palabra “MINA” escrita en su piel. Los derechos reproductivos y la injusticia racial son dos temas profundamente personales de los que habla como artista.

El padre de la Sra. Kavanagh, un hombre blanco casado de Dublín, era parte de su vida de forma intermitente. Pero mantuvo en secreto a su hija “ilegítima” hasta su muerte, cuando ella tenía 13 años. El estatus oficial de ilegitimidad continuó en Irlanda hasta 1987, un año después del nacimiento de la Sra. Kavanagh, reforzando efectivamente el estigma. El hecho de que la designación haya sobrevivido tanto tiempo fue calificado como una “violación atroz de los derechos humanos” en el informe final sobre las instituciones para la madre y el bebé.

Después del primer bloqueo pandémico de Irlanda, Kavanagh apareció en la radio nacional con una conocida drag queen, Panti Bliss, interpretando “Four Girls in Blue”, un artículo hablado sobre la experiencia de su madre. Hablaron de cómo ser mestizo, queer o una “madre soltera” ha significado sentirse repudiado por su país.

Durante sus esfuerzos por comprender el racismo endémico en las instituciones, la Sra. Kavanagh estaba preocupada por la forma en que las agencias religiosas habían anunciado en los periódicos a los niños “ligeramente mestizos” con “piel color café” para su adopción. También sabía que no ser adoptada podría significar toda una vida siendo obligada a trabajar en instituciones religiosas.

La Sra. Kavanagh encontró casos judiciales que mostraban a padres que intentaban en vano quedarse con sus hijos, incluido un padre nigeriano que no podía llevarse a su hijo a casa desde una institución debido a las leyes de ilegitimidad de Irlanda.

La Sra. Kavanagh fue guiada por Rosemary Adaser, fundadora de la Association of Mixed Race Irish. La Sra. Adaser pasó su infancia en instituciones religiosas, obligada a hacer cosas como desbloquear los inodoros con sus propias manos debido al color de su piel y las monjas le dijeron que ningún hombre se casaría con ella porque era negra.

La Sra. Adaser hizo campaña para que se incluyera la discriminación racial en la investigación oficial. El informe final documenta el abuso racial de niños y madres mestizos en las instituciones, incluso cuando describe como “racismo irreflexivo” la discriminación sistémica que robó a muchos sobrevivientes de su herencia. El estado se disculpó con todos los sobrevivientes de hogares de madres y bebés, pero con el gobierno controlando la mayoría de sus registros, muchos sienten que los informes y las disculpas suenan vacías.

Cuando la Sra. Kavanagh encontró el certificado de nacimiento de su madre, solo había un guión para el nombre del padre. Es posible que nunca sepa quién es su abuelo ni encuentre a su familia nigeriana. La Sra. Kavanagh puede solicitar los registros de su madre, pero el estado podría ocultar o negar información sobre su abuelo. Ella cree que esto debe cambiar.

“No es necesario ser hijo de un sobreviviente para saber la importancia de ser dueño de su propia historia”, dijo Kavanagh. “Para saber de dónde vienes”.

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