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Los ugandeses comenzaron a votar el jueves en unas elecciones muy controvertidas que decidirán si el presidente Yoweri Museveni gana un sexto mandato y continúa con su gobierno de 35 años en el país o es derrocado por uno de los 10 rivales, incluido un candidato de la oposición líder, Bobi Wine , un rapero convertido en legislador.

La votación, que ha sido inesperadamente competitiva a pesar de los feroces intentos del gobierno de sofocar a la oposición, ha atraído la atención mundial como una prueba de cómo la democracia podría afianzarse en un país más acostumbrado a un gobierno autocrático. La elección es la cuarta en la nación de África Oriental desde que se restableció la política multipartidista en 2005, dos décadas después de que Museveni llegara al poder y tomara medidas drásticas contra los partidos en competencia.

La votación también se produce varios meses después de que el gobierno introdujera reglas estrictas para frenar la pandemia de coronavirus, medidas que han mantenido el número de casos confirmados por debajo de 38.000, pero que grupos de derechos humanos dijeron que se utilizaron para reprimir a los críticos y restringir las reuniones políticas.

En una campaña marcada por la violencia, los asesinatos y las detenciones arbitrarias, los observadores estarán atentos a los retrasos en la entrega de las papeletas, la intimidación de los votantes y las irregularidades en el recuento de votos, junto con los posibles disturbios que podrían surgir en los próximos días. Los resultados de las elecciones se esperan a última hora del sábado.

Más de 18 millones de votantes se han inscrito para la elección, donde votarán para los representantes presidenciales, parlamentarios y locales. Hay 11 candidatos presidenciales que compiten por el liderazgo de Uganda durante los próximos cinco años, y un candidato debe ganar más del 50 por ciento de los votos para evitar una segunda vuelta.

El más destacado de ellos es el titular, Museveni, un ex rebelde que llegó al poder en enero de 1986 y desde entonces ha gobernado el país con mano de hierro. A sus 76 años, Museveni es uno de los líderes africanos con más años de servicio.

Su principal rival es Mr. Wine, un músico de 38 años que fue elegido para el Parlamento en 2017. Mr. Wine, cuyo verdadero nombre es Robert Kyagulanyi, ha utilizado su música durante mucho tiempo para lamentar el estado del país bajo el mandato de Museveni. y tiene como objetivo galvanizar el voto de los jóvenes para derrocarlo. Durante la campaña, las fuerzas de seguridad golpearon y lanzaron gases lacrimógenos al Sr. Wine y fue acusado en la corte por desobedecer las reglas del coronavirus.

A principios de enero, presentó una petición ante la Corte Penal Internacional acusando al gobierno de Museveni de autorizar una ola de violencia contra figuras políticas y abogados de derechos humanos, incluidos intentos de matarlo.

Otros candidatos en las elecciones también han sido atacados, incluido Patrick Amuriat, que representa al partido Foro para el Cambio Democrático. Las autoridades han golpeado y detenido al Sr. Amuriat en varias ocasiones, incluido el día en que presentó sus documentos de candidatura en noviembre.

Nancy Kalembe Linda, ex banquera y presentadora de noticias, es la única candidata a la presidencia.

Desde la independencia de Uganda de Gran Bretaña en 1962, no ha habido un traspaso pacífico del poder. Cuando Museveni tomó las riendas en 1986, respaldado por un levantamiento armado, prometió que su gobierno promovería la causa de la política competitiva en una nación que había soportado años de colonialismo, y luego dictadura y anarquía bajo el dominio de ambos. Milton Obote e Idi Amin.

Pero en las décadas transcurridas desde entonces, Museveni y el gobernante Movimiento de Resistencia Nacional se han aferrado al poder mediante el enjuiciamiento politizado de figuras de la oposición, al tiempo que socavan los medios independientes y la sociedad civil.

El gobierno de Museveni ha “insistido en que sus oponentes políticos eran ‘agentes extranjeros’ financiados por forasteros, que tenían intereses propios, que eran inmorales y estaban dispuestos en contra de los intereses de los ugandeses”, dijo Derek R. Peterson, profesor de historia y Estudios africanos en la Universidad de Michigan.

Las elecciones, cuando han tenido lugar, han estado plagadas de denuncias de fraude e irregularidades.

En 2018, Museveni firmó una ley que eliminó el límite de edad presidencial de 75 años, una medida que, según los críticos, le permitió buscar la reelección este año. Los legisladores y abogados de la oposición impugnaron la enmienda, pero la Corte Suprema la confirmó en 2019.

Desde que comenzó la campaña a principios de noviembre, los periodistas se han enfrentado al hostigamiento y las palizas de las fuerzas de seguridad mientras cubrían a candidatos de la oposición. Las autoridades introdujeron estrictas reglas de acreditación para los periodistas y deportaron al menos a un equipo extranjero, según el Comité para la Protección de los Periodistas, una organización sin fines de lucro.

Los candidatos de la oposición, incluido el Sr. Wine, dicen que las autoridades les han impedido aparecer en las estaciones de radio para hablar con el público.

Con limitaciones en las reuniones públicas debido a las restricciones de la pandemia, “las redes sociales proporcionaron a los aspirantes una forma potencial de llegar a un gran número de posibles votantes”, dijo Jamie Hitchen, investigador independiente que ha estudiado el papel de la tecnología en las elecciones africanas.

Pero el gobierno también encontró rápidamente formas de socavar su alcance en esas plataformas. En diciembre, el gobierno pidió a Google que bloqueara 14 canales de YouTube, en su mayoría vinculados a la oposición. Museveni también anunció esta semana que había ordenado el bloqueo de Facebook en el país días después de que la empresa eliminara cuentas falsas vinculadas a su campaña de reelección.

Mientras los votantes se dirigían a las urnas el jueves, la conectividad a Internet se mantuvo baja en Uganda ya que el gobierno ordenó a las empresas de telecomunicaciones bloquear el acceso a las plataformas de redes sociales y las aplicaciones de mensajería en línea.

Durante mucho tiempo, Museveni y su partido se han presentado como un baluarte contra el regreso de la violencia y las luchas políticas que dieron forma a Uganda en las décadas de 1970 y 1980. Pero con más del 75 por ciento de la población menor de 30 años, muchos jóvenes ya no “viven a la sombra de la historia”, dijo el profesor Peterson de la Universidad de Michigan.

“Tienen diferentes aspiraciones, diferentes temores y diferentes ambiciones” que los votantes en épocas anteriores, agregó.

Una de las principales preocupaciones de los jóvenes es la cuestión del empleo. Alrededor de 700.000 ugandeses llegan a la edad laboral cada año, pero solo se crean 75.000 nuevos puestos de trabajo al año, según el Banco Mundial. Muchos también están frustrados por la corrupción que ha prevalecido en el gobierno de Museveni durante décadas, y anhelan una mejor infraestructura y mejores servicios públicos, incluidas mejores oportunidades de educación y atención médica asequible.

Las elecciones anteriores en Uganda han estado plagadas de irregularidades junto con informes de relleno de boletas, intimidación de votantes y fraude electoral. A los votantes de todo el país también se les ha negado anteriormente la posibilidad de emitir sus votos, y los funcionarios dicen que sus nombres no se encuentran en los registros de votantes. Las papeletas para los bastiones de la oposición, incluso en la capital, Kampala, también se han entregado muy tarde en el pasado.

La validez de esta elección ya está siendo cuestionada después de que los observadores, incluso de Estados Unidos, se retiraran por falta de acreditación. También ha habido informes de falla de los sistemas electrónicos de identificación de votantes debido al cierre de Internet.

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