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El largo aislamiento genético es significativo de otra manera.

Larisa DeSantis, paleontóloga de la Universidad de Vanderbilt, que no participó en la investigación, dijo que “es consistente con la idea de un origen norteamericano de los lobos terribles”.

Estuvieron aquí hace por lo menos 250.000 años, y todavía existían, aunque se acercaban al final de su existencia, cuando los primeros humanos llegaron a América, quizás hace 15.000 años.

“No eran esta criatura mítica descomunal, sino un animal que probablemente interactuó con los humanos”, dijo el Dr. Perri.

En la búsqueda de fósiles que pudieran proporcionar ADN ancestral de lobo terrible, el Dr. Perri unió fuerzas con varios otros investigadores de todo el mundo, incluido Kieren Mitchell, biólogo evolutivo de la Universidad de Adelaide; Alice Mouton, genetista de la Universidad de Los Ángeles; y Sandra Álvarez-Carretero, estudiante de doctorado en genómica en la Universidad Queen Mary de Londres.

Peinaron museos para encontrar 46 muestras de huesos que pudieran tener ADN utilizable. Cinco lo hicieron. “Tuvimos mucha suerte”, dijo el Dr. Perri. “Y encontramos muchas cosas que realmente no esperábamos”.

Los hallazgos fueron sorprendentes porque los esqueletos de lobos temibles son similares a los esqueletos de lobos grises y porque el ADN no estaba disponible. Xiaoming Wang, paleontólogo del Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles, que publicó una revisión de la evidencia fósil en 2009 que ubicaba al lobo terrible directamente en el género Canis, calificó el nuevo artículo como un “hito”, y agregó que “la morfología no es infalible.”

En cuanto a por qué el lobo terrible se extinguió y los lobos sobrevivieron, los autores especularon que su largo aislamiento genético y la falta de mestizaje con otras especies pueden haberlo hecho menos capaz de adaptarse a la desaparición de sus principales presas. Especies más promiscuas como los lobos grises y los coyotes estaban adquiriendo genes potencialmente útiles de otras especies.

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