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Después de que su universidad en Escocia cerrara en la primavera debido al coronavirus, lo que lo obligó a estudiar en línea desde casa, Jack Boag mantuvo el ánimo soñando con lo que le esperaba en el próximo año académico: un semestre en el extranjero en la Universidad de Amsterdam.

Pero sus esperanzas de participar en el programa de intercambio de estudiantes de la Unión Europea conocido como Erasmus se frustraron la semana pasada después de que Gran Bretaña y Europa finalmente llegaron a un acuerdo Brexit. Como parte del anuncio, el primer ministro Boris Johnson dijo que Gran Bretaña se retiraría de Erasmus, citando sus altos costos.

“Para mí, Erasmus fue el beneficio más directo de la cooperación europea”, dijo Boag, un estudiante de 20 años de historia y relaciones internacionales en la Universidad de Aberdeen. “Eso se ha ido”.

Para muchos jóvenes en Gran Bretaña, la decisión de retirarse de Erasmus es solo el paso más reciente en una erosión constante de tales posibilidades desde que el país votó en 2016 para abandonar la Unión Europea. Una vez que pudieron estudiar y trabajar en cualquier lugar de la Unión Europea sin una visa, los jóvenes británicos ahora serán tratados como personas de cualquier otro país fuera del bloque cuando se trata de solicitar programas educativos o trabajos.

La retirada también es un golpe para las prestigiosas universidades británicas, un poderoso símbolo de su poder blando en Europa y en todo el mundo, y una importante fuente de ingresos para el país. Gran Bretaña sigue siendo el segundo destino de los estudiantes internacionales después de Estados Unidos, pero dejar Erasmus podría disuadir a muchos estudiantes de la UE que podrían haber utilizado el programa como un camino hacia una educación británica.

Si bien esto puede no afectar a instituciones de renombre como Oxford o Cambridge, decenas de universidades menos conocidas podrían sufrir un golpe.

Muchos jóvenes y académicos esperaban que Gran Bretaña siguiera siendo parte de Erasmus bajo un estatus que permita la participación de estados no miembros como Turquía y Noruega. Johnson dijo en enero que “no había ninguna amenaza para el plan Erasmus”.

Entonces, su anuncio del jueves envió ondas de choque a las universidades, enfureció a los diplomáticos y molestó a los estudiantes y profesores británicos que se han beneficiado del programa.

“Habrá una pérdida relativa de ingresos para las universidades británicas, pero desde un punto de vista diplomático y de embajadores, la pérdida es invaluable”, dijo Seán Hand, vicepresidente a cargo de Europa en la Universidad de Warwick, la segunda más grande fuente de estudiantes Erasmus de Gran Bretaña.

La salida de Gran Bretaña de Erasmus, uno de los programas más populares de la Unión Europea, puede ser uno de los signos más duros de su divorcio del bloque, una clara señal de su visión de la futura relación con sus antiguos socios.

“Erasmus abre los horizontes de las personas y amplía su concepción del mundo”, dijo John O’Brennan, profesor de estudios europeos en la Universidad de Maynooth en Irlanda, donde dirige un programa de integración europea financiado por Erasmus. “Si esa no es la encarnación del ideal europeo, no sé qué es”.

Si bien los intercambios entre universidades británicas y europeas seguirán siendo posibles a través de acuerdos bilaterales, los estudiantes británicos no se beneficiarán de las becas mensuales otorgadas por Erasmus, ahora oficialmente conocidas como Erasmus +. También será más difícil para los académicos y profesores capacitar o enseñar en el extranjero.

Los estudiantes y académicos que hayan obtenido fondos antes de que finalice el período de transición del Brexit el 31 de diciembre podrán viajar al extranjero hasta el final del año académico 2021-22, según Universities UK, un grupo representativo de las instituciones académicas del país.

Desde su introducción en 1987, Erasmus ha enviado a millones de personas al extranjero para intercambios de estudios, prácticas laborales o períodos de prácticas. Aproximadamente 200.000 estudiantes participan en el programa cada año. Los exalumnos a menudo hablan con cariño de la experiencia, que ven como la forma más tangible de integración europea: una forma de descubrir nuevas culturas, estudiar otros idiomas y hacer conexiones para toda la vida.

“Erasmus no es solo el programa de intercambio de estudiantes por el que es conocido, también está integrado en la forma en que la Unión Europea piensa sobre enfrentar el desempleo y la movilidad”, dijo Paul James Cardwell, profesor de derecho en la Universidad de Strathclyde en Glasgow que participó en el programa la década de 1990.

En Gran Bretaña, la mitad de los estudiantes que estudian en el extranjero lo hacen a través de Erasmus. Para muchos, ha marcado caminos personales y ha proporcionado una forma accesible de sentirse conectados con la Europa continental.

Ben Munster, un escritor independiente británico de 25 años que estudió en Italia en 2015 y desde entonces se mudó a Roma, calificó a Erasmus como la “expresión más pura y vívida del sueño de Schengen”, en referencia a la zona de viajes sin pasaporte de la Unión Europea. .

Natalia Barbour, una estudiante de comunicaciones internacionales de 22 años en la Universidad de Glasgow que estudió en Amsterdam durante un semestre, dijo que quería participar desde que estaba en la escuela secundaria. “Hace que la experiencia universitaria sea más emocionante”, dijo.

“Todos ganan, incluidos los profesores”, dijo Mark Berry, profesor de historia de la música en la Universidad Royal Holloway de Londres, quien enseñó en los Países Bajos a través de Erasmus en 2015. “Me hubiera gustado haber hecho más de eso cuando fue aun posible.”

En 2019, Gran Bretaña recibió a más de 30,000 estudiantes y aprendices a través del programa.

“Muchos estudiantes vienen a Gran Bretaña y se van a casa con una experiencia positiva”, dijo Cardwell, profesor de la Universidad de Strathclyde. “Es un aspecto tan fuerte del poder blando de Gran Bretaña”.

Los legisladores británicos que apoyaron la permanencia en el programa escribieron en un informe el año pasado que optar por no participar afectaría de manera desproporcionada a las personas de entornos desfavorecidos y a las personas con necesidades médicas o discapacidades.

También advirtieron que sería difícil reemplazarlo.

Según el actual programa Erasmus + 2014-2020, Gran Bretaña ha contribuido con alrededor de 1.800 millones de euros, o 2.200 millones de dólares, y ha recibido 1.000 millones de euros, según el Departamento de Educación.

Johnson dijo la semana pasada que un programa que lleva el nombre del matemático Alan Turing reemplazaría a Erasmus + y que permitiría a los estudiantes “ir a las mejores universidades del mundo”. A partir de septiembre de 2021, proporcionará fondos para que alrededor de 35,000 estudiantes estudien en el extranjero, a un costo anual de £ 100 millones. Los profesores británicos y los estudiantes de universidades extranjeras no serían elegibles para el programa.

Gran Bretaña, sin embargo, seguirá recibiendo financiación del programa de investigación e innovación de la Unión Europea, Horizonte 2020, del cual es el segundo mayor receptor.

Universities UK dio la bienvenida al programa Turing, pero otros expertos calificaron la medida de miope.

“Esto se sentirá en 20 años”, dijo O’Brennan de la Universidad de Maynooth. “Gran Bretaña ha calculado mal lo que recibe de este programa”.

Muchas universidades han dicho que mantendrían estrechos vínculos con Europa.

“Las universidades europeas no quieren que se rompa el vínculo, para ellas es muy importante que sus estudiantes sigan viniendo a Gran Bretaña”, dijo Hand, de la Universidad de Warwick.

Para los exalumnos británicos del programa, el final de Erasmus marcó el final de una era, una en la que no solo podían estudiar en el extranjero fácilmente, sino también viajar por España, aprender a esquiar en Austria o bailar en un festival en Dinamarca.

“De eso se trata Erasmus: me enseñó a apreciar el vino y el queso, a tomarme el tiempo para socializar a través de almuerzos de varias horas”, dijo Katy Jones, una joven de 28 años que fue a Francia como estudiante Erasmus y dirige un Programa de lengua inglesa en Lyon.

Boag, el estudiante de Aberdeen, que está en el tercer año de un programa de cuatro años, dijo que esperaba postularse a programas de posgrado en Europa continental, pero que le preocupaban los obstáculos adicionales que aún no se han aclarado.

“Para Erasmus y muchas otras cosas, Brexit es una caja de Pandora”, dijo. “No sabemos qué hay dentro todavía, porque lo acabamos de abrir”.

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