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(CNN) – La carrera se está calentando para producir el primer avión de pasajeros supersónico en entrar en servicio comercial en más de 50 años.

El fabricante de aviones estadounidense Aerion, cuyo avión AS2 promete volar de Nueva York a Londres en 4,5 horas, está construyendo una nueva sede mundial masiva en Florida antes de que comience la producción de la nave supersónica en 2023.

Es un gran paso adelante para la compañía, que utilizará parte de los $ 300 millones que ha atraído en inversión de capital para desarrollar el Aerian Park de 110 acres en Melbourne, justo al lado del Aeropuerto Internacional de Orlando Melbourne.

La nueva sede y el campus integrado para la investigación, el diseño, la producción y las terminaciones interiores de la nave supersónica promete traer 675 nuevos empleos bien remunerados al área para 2026.

El jet de negocios AS2 de 8-12 pasajeros viajará a Mach 1.4 (más de 1,000 mph), lo que significa que podría reducir tres horas y media de los tiempos de viaje estándar de Nueva York a Ciudad del Cabo, y más de cuatro horas de viajes entre JFK y Singapur y JFK y Sydney.

Aerion AS2 podría volar de Nueva York a Londres en 4,5 horas.

Aerion AS2 podría volar de Nueva York a Londres en 4,5 horas.

Cortesía de Aerion

Nueva era supersónica

El último avión de pasajeros supersónico que atravesó nuestros cielos fue, por supuesto, el Concorde, que se retiró del servicio hace más de 17 años. Si bien era una maravilla de la ingeniería, tenía altos costos y un alto impacto ambiental.

“El Concorde era una maquinaria brillante, un experimento noble, pero ponía demasiadas emisiones en el medio ambiente, demasiado ruido en nuestras comunidades y su funcionamiento era demasiado caro.

“Lo que estamos tratando de hacer es muy diferente”, dijo a CNN Travel en 2020 Tom Vice, presidente, presidente y director ejecutivo de Aerion Corporation.

Aerion ya ha asegurado una cartera de pedidos a nivel nacional e internacional que ahora supera los $ 6.5 mil millones y planea entregar 300 aviones durante 10 años de producción. El primer vuelo del AS2 está programado para 2024 y la compañía tiene la intención de llevar el avión al mercado en 2026.

La nave tiene un precio de 120 millones de dólares, que el fabricante de aviones cree que es un precio que la gente pagará debido al ahorro de tiempo.

Pero las ambiciones de Aerion también son que la aeronave opere de manera benigna en los cielos: “El mundo no puede esperar hasta 2050 para convertirse en carbono neutral. Tenemos que hacer esto hoy”, dijo Vice a CNN.

‘El menor consumo de combustible posible’

Interior Aerion AS2

Una representación del aspecto que podría tener la cabina del AS2.

Cortesía de Aerion

Los socios en el programa AS2 de Aerion incluyen a GE, que está produciendo el motor supersónico Affinity, y Spirit AeroSystems, que está fabricando el fuselaje presurizado del AS2.

En la cabina, Honeywell está revolucionando la cabina de vuelo, utilizando su experiencia en aviones militares supersónicos para diseñar los procesadores de misión, pantallas, sensores y sistemas de control de vuelo del AS2.

“Tuvimos que diseñar una aeronave que fuera increíblemente eficiente con el menor consumo de combustible posible, por lo que pasamos 10 años pensando en aerodinámica avanzada y motores de bajo consumo. Hemos diseñado específicamente en torno al ruido y las emisiones”, dice Vice.

Una de las cosas que no tendrá, que tenía Concorde, son los posquemadores, un sistema mediante el cual se rocía combustible en el escape del motor y se quema para aumentar el empuje durante el despegue y la aceleración.

“Lo descartamos porque es demasiado ruidoso y genera demasiadas emisiones en el medio ambiente”, dice Vice. “Lo segundo en lo que pensamos fue en nuestra fuente de energía. Queríamos un avión que no dependiera de combustibles fósiles y que pudiera operar con combustibles 100% sintéticos desde el primer día”.

La compañía también está comprometida con un programa de reforestación sustancial para asegurar compensaciones de carbono para cada cliente en cada vuelo.

‘Crucero sin boom’

Luego hay ruido. Vice le dijo a CNN en 2020 que el AS2 está diseñado para cumplir con los estándares de ruido de avión de la etapa 5, las regulaciones de ruido de aterrizaje y despegue más estrictas. “Creemos que hemos resuelto ese problema”, dice Vice. “Nuestro avión estará tan silencioso como otros aviones en los aeropuertos”.

Pero quizás una de las características más innovadoras del AS2 es su “crucero sin botavara”, que permite que el avión vuele de manera supersónica sobre tierra sin que la botavara golpee el suelo. En cambio, el ruido se refracta hacia la atmósfera.

Aerion inventó el “crucero sin boom” porque el tipo alternativo de vuelo supersónico más silencioso, llamado “boom bajo”, aunque menos ruidoso que el Concorde, aún produce un ruido en el suelo similar al retumbar de un trueno distante.

Vice está ansioso por demostrar que la nueva tecnología puede funcionar y “una vez que los reguladores vean que podemos hacerlo de manera confiable, tendremos el primer avión en la historia que puede volar supersónico sobre tierra, y nadie en tierra oirá el boom”.

Vice reconoce que el “crucero sin auge”, junto con las operaciones de carbono neutral, ofrecerá ventajas de productividad convincentes para los posibles clientes de AS2.

Familia supersónica

Imágenes de prensa de Aerion AS2 de enero de 2021

Aerion tiene grandes ambiciones más allá de AS2.

Cortesía de Aerion

“Analizamos cómo vuelan los dueños de negocios. Observamos una empresa de Nueva York que volaba jets ejecutivos en todo el mundo, y cuando los sustituimos por un AS2 y volvemos a ejecutar esos vuelos para cada persona que volaba en su avión, AS2 los salvó 142 horas al año “, dijo Vice.

El objetivo declarado de Aerion es construir un futuro en el que las personas puedan volar entre dos puntos de la Tierra en tres horas. Tiene la intención de que AS2 sea el primero de una familia supersónica, con un avión de pasajeros AS3 en proyecto y planes futuros para aviones supersónicos híbridos-eléctricos.

Aerion tiene varios competidores en los campos de la aviación supersónica e hipersónica, pero el que actualmente genera más expectación es Boom.

En octubre de 2020, la start-up con sede en Denver hizo historia al desplegar su avión de demostración XB1, el primer avión supersónico desarrollado de forma independiente.

Apodado Baby Boom, el fuselaje de 71 pies de largo es un prototipo a escala 1: 3 del próximo jet comercial supersónico Overture de Boom, que tendrá una velocidad máxima de Mach 2.2, lo que lo hará capaz de volar de Londres a Nueva York en solo tres horas. y 30 minutos.

Tamara Hardingham-Gill contribuyó a este informe.

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