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ROMA – Hace más de una década, un activista del Movimiento Cinco Estrellas de Italia escribió a los líderes del partido naciente para decirles que su bufete de abogados, después de años de buscar “daños por vacunación”, había convencido a un juez de que una vacuna era una fuente potencial de autismo.

“Estamos ante un precedente legal histórico”, escribió enfáticamente.

Hoy ese abogado, Alfonso Bonafede, es el ministro de justicia italiano, y su populista Movimiento Cinco Estrellas lidera el gobierno.

La larga historia del Five Star de sembrar dudas sobre las vacunas puede haber hecho su trabajo mucho más difícil, ya que busca convencer a los italianos de que es necesario un programa de inoculación masiva para combatir una pandemia que ha matado a casi dos millones de personas en todo el mundo y ha cerrado economías enteras.

La ironía no pasa desapercibida para los italianos, que ni siquiera son la población más escéptica de Europa cuando se trata de los beneficios de las vacunas. Si bien el 62 por ciento de los italianos ha dicho que obtendría una vacuna disponible, según cifras de Ipsos, una firma de encuestas, en Francia solo el 40 por ciento dijo que lo estaría.

Pero es Italia donde un partido que traficaba explícitamente con el escepticismo contra las vacunas actualmente tiene el poder. Con el ascenso de Five Star, las campañas contra las vacunas ya no son simplemente una herramienta fácil manejada por la franja política para derribar partidos establecidos y ganar poder. Son un factor clave que podría determinar la salud y vitalidad de la nación en una coyuntura crítica de la pandemia.

Italia, el primer país europeo afectado por el coronavirus, sigue luchando por controlar su propagación. Como otras naciones, ha buscado la salvación en las vacunas que ya están disponibles para los trabajadores de la salud.

Pero un número significativo de trabajadores de hogares de ancianos parece reacio a recibir la vacuna, lo que genera preocupaciones de que el escepticismo arraigado y la confusión sobre la seguridad de las vacunas puedan socavar el lanzamiento.

“Soy una de las que tiene muchas dudas”, dijo Frida Faggi, una ordenanza de un hogar de ancianos en el norte de Italia, y agregó que probablemente no recibiría la vacuna.

Partidaria de Five Star, le preocupaba que las compañías farmacéuticas hubieran desarrollado la vacuna demasiado rápido, que pudiera enfermarla con enfermedades autoinmunes y que los informes negativos hubieran sido censurados. Otros sienten lo mismo.

“Muchos son muy escépticos”, dijo Barbara Codalli, quien dirige un hogar de ancianos en la provincia norteña de Bérgamo, donde 34 de los 87 residentes murieron durante la primera ola. “La ignorancia es inmensa”.

Después de un comienzo lento, el programa de vacunación de Italia se está acelerando. Se ha vacunado a más de 730.000 personas, o más del 1 por ciento de la población, una tasa más alta que la de Alemania.

Pero algunos críticos se preguntan si las cosas estarían mejor si las fuerzas populistas italianas no hubieran pasado casi una década cuestionando las vacunas.

Desde que llegó al poder, Five Star ha tratado de alejarse de algunas de sus peores propagandas contra las vacunas. Pero Roberto Burioni, un destacado virólogo de la Universidad de San Raffaele en Milán, dijo que el gobierno aún tenía que aclarar enérgicamente el tema y que no tenía “una postura” sobre si se deberían exigir vacunas a los trabajadores de la salud. El resultado sigue siendo confusión y malentendidos.

“Desafortunadamente, el daño se hizo en el pasado”, dijo Burioni, quien pasó años criticando públicamente a Five Star por su reproche de los médicos como una élite interesada en sí misma y sus dudas sobre las vacunas, que dijo erosionaron la fe en la ciencia.

“Cuando destruyes la confianza en algo”, dijo, “no es algo que puedas reconstruir en unos días”.

Italia fue uno de los primeros en adoptar vacunas. A principios del siglo XIX, el Dr. Luigi Sacco, una vez llamado “el vacunador más extenso del mundo”, inoculó a cientos de miles de italianos contra la viruela. Sus dibujos y modelos de cera de las infecciones de la viruela vacuna se encuentran en el museo médico de la Universidad de Pavía y el hospital de Milán que trata a muchos pacientes con coronavirus lleva su nombre.

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Respuestas a sus preguntas sobre vacunas

Si bien el orden exacto de los receptores de la vacuna puede variar según el estado, la mayoría probablemente pondrá en primer lugar a los trabajadores médicos y a los residentes de los centros de atención a largo plazo. Si desea comprender cómo se toma esta decisión, este artículo lo ayudará.

La vida volverá a la normalidad solo cuando la sociedad en su conjunto obtenga suficiente protección contra el coronavirus. Una vez que los países autoricen una vacuna, solo podrán vacunar a un pequeño porcentaje de sus ciudadanos como máximo en los primeros dos meses. La mayoría no vacunada seguirá siendo vulnerable a infectarse. Un número creciente de vacunas contra el coronavirus muestra una sólida protección contra la enfermedad. Pero también es posible que las personas propaguen el virus sin siquiera saber que están infectadas porque solo experimentan síntomas leves o ninguno. Los científicos aún no saben si las vacunas también bloquean la transmisión del coronavirus. Entonces, por el momento, incluso las personas vacunadas deberán usar máscaras, evitar las multitudes en interiores, etc. Una vez que se vacunen suficientes personas, será muy difícil para el coronavirus encontrar personas vulnerables para infectar. Dependiendo de qué tan rápido como sociedad logremos ese objetivo, la vida podría comenzar a acercarse a algo normal en el otoño de 2021.

Sí, pero no para siempre. Las dos vacunas que potencialmente se autorizarán este mes claramente protegen a las personas de enfermarse con Covid-19. Pero los ensayos clínicos que arrojaron estos resultados no fueron diseñados para determinar si las personas vacunadas aún podían transmitir el coronavirus sin desarrollar síntomas. Esa sigue siendo una posibilidad. Sabemos que las personas que están naturalmente infectadas por el coronavirus pueden propagarlo mientras no experimentan tos u otros síntomas. Los investigadores estudiarán intensamente esta cuestión a medida que se implementen las vacunas. Mientras tanto, incluso las personas vacunadas deberán pensar en sí mismas como posibles esparcidoras.

La vacuna Pfizer y BioNTech se administra como una inyección en el brazo, al igual que otras vacunas típicas. La inyección no será diferente a las que recibió antes. Decenas de miles de personas ya han recibido las vacunas y ninguna ha informado de problemas de salud graves. Pero algunos de ellos han sentido molestias de corta duración, incluidos dolores y síntomas similares a los de la gripe que generalmente duran un día. Es posible que las personas deban planificar tomarse un día libre del trabajo o de la escuela después de la segunda inyección. Si bien estas experiencias no son agradables, son una buena señal: son el resultado de que su propio sistema inmunológico se encuentra con la vacuna y genera una respuesta potente que proporcionará una inmunidad duradera.

No. Las vacunas de Moderna y Pfizer usan una molécula genética para preparar el sistema inmunológico. Esa molécula, conocida como ARNm, finalmente es destruida por el cuerpo. El ARNm está empaquetado en una burbuja aceitosa que puede fusionarse con una célula, permitiendo que la molécula se deslice hacia adentro. La célula usa el ARNm para producir proteínas del coronavirus, que pueden estimular el sistema inmunológico. En cualquier momento, cada una de nuestras células puede contener cientos de miles de moléculas de ARNm, que producen para fabricar sus propias proteínas. Una vez que se producen esas proteínas, nuestras células trituran el ARNm con enzimas especiales. Las moléculas de ARNm que fabrican nuestras células solo pueden sobrevivir unos minutos. El ARNm de las vacunas está diseñado para resistir las enzimas de la célula un poco más, de modo que las células puedan producir proteínas de virus adicionales y provocar una respuesta inmune más fuerte. Pero el ARNm solo puede durar unos pocos días como máximo antes de ser destruido.

En 1973, cuando estalló el cólera en Nápoles, las autoridades vacunaron a alrededor de un millón de personas en una semana.

Pero entre 2010 y 2015, las tasas de vacunación contra el sarampión, las paperas y la rubéola cayeron de casi el 94 por ciento al 85 por ciento, una de las más bajas de Europa. Eso coincidió con el aumento de las teorías de conspiración en Internet sobre las vacunas, entre otras cosas, que erosionaron la confianza en las instituciones gubernamentales tradicionales y llevaron a un mayor apoyo a Five Star.

Al cofundador de Five Star, el comediante Beppe Grillo, le gustaba burlarse de las sospechas de seguridad, sugiriendo que las vacunas debilitan el sistema inmunológico de los niños y afirmando que la industria farmacéutica los había presionado para obtener ganancias.

Sus miembros hicieron campaña contra las leyes que obligan a las vacunas y profesaron un vínculo entre las vacunas y el cáncer, las alergias y el autismo. Los sitios web afiliados atrajeron tráfico e ingresos publicitarios, con publicaciones de escépticos sobre las vacunas. Un líder del partido llamó a las cicatrices de la vacuna “marca de bestias”.

Y Five Star no estaba solo. En 2015, Matteo Salvini, líder del partido Liga nacionalista de Italia, se había sumado a la acción contra las vacunas. “Vacunas obligatorias, sanciones a los médicos que desaconsejen. ¿Qué piensas?” preguntó a sus seguidores de Facebook y Twitter, probando el tema en el mercado.

Después de que una coalición de Five Star y la Liga se derrumbara en 2019, los escépticos de las vacunas se fueron o fueron expulsados.

Una diputada expulsada, Sara Cunial, se lamentó en el parlamento el mes pasado: “Queridos ciudadanos, si están vacunados y dañados, el estado los dejará completamente solos”. Otros guardaban silencio o cambiaban de tono.

Entre ellos se encuentra el Sr. Bonafede, el ministro de Justicia. “Como abogado, me limité a brindar información sobre una decisión dictada en el contexto de una demanda seguida por un colega en mi oficina”, dijo en un comunicado sobre su nota entusiasta a los líderes de Five Star 10 años antes.

“Personalmente, nunca cuestioné la importancia de las vacunas, y apoyo de todo corazón la campaña de vacunación en curso, respecto de la cual estoy esperando mi turno”, dijo.

Five Star, que ha perdido apoyo, ha dado la bienvenida a la vacuna e instó a los italianos a que la reciban.

Pero algunos italianos parecen menos convencidos.

Claudia Alivernini, la primera enfermera italiana en recibir la vacuna, dijo que estaba tan inundada de mensajes de odio en Facebook que eliminó su cuenta. Facebook, que era un método preferido para difundir teorías de conspiración contra las vacunas, eliminó recientemente la página del principal grupo contra las vacunas en Rimini.

Rimini, una ciudad en la costa este de Italia, es un semillero de escepticismo sobre las vacunas donde los jueces han vinculado las vacunas con el autismo y los trabajadores de los hogares de ancianos se han negado a vacunarse.

Maurizio Grossi, presidente de una asociación de médicos en Rimini, advirtió que el 30 por ciento de los trabajadores de hogares de ancianos inicialmente no estaban dispuestos a vacunarse.

Dijo que si bien las campañas de persuasión habían disminuido el número de escépticos, Five Star en el pasado había “explotado” las ansiedades para obtener ganancias políticas, y luego les había dado a los miembros que fueron elegidos “un megáfono porque podían hablar como representantes políticos”.

El alcalde de la cercana Bagno di Romagna escribió una carta al primer ministro Giuseppe Conte, quien fue elegido para el puesto por Five Star, advirtiendo que la mitad de los 36 enfermeros que trabajaban en el asilo de ancianos de su ciudad se habían negado a vacunarse.

El alcalde, Marco Baccini, dijo que los primeros mensajes contradictorios de Five Star sobre las vacunas contribuyeron a la confusión sobre la seguridad de las vacunas. Pero dijo que los medios del país también tenían la culpa.

Los periódicos y canales de televisión italianos obsesionados con el virus a menudo llenan el espacio con opiniones científicas minoritarias y no probadas, lo que arroja dudas sobre la eficacia de la vacuna o sugiere que una inyección podría causar una enfermedad.

Los críticos dicen que Italia también carece de un mensajero institucional único y confiable dentro del gobierno.

Eso podría ser más necesario en el sur más pobre y menos desarrollado de Italia, la base histórica del Movimiento Cinco Estrellas, donde el programa de vacunas ya está rezagado con respecto al norte en parte debido a una organización mediocre.

El Sr. Burioni, el virólogo, dijo que el verdadero nivel de escepticismo se revelaría solo al final de los esfuerzos de vacunación.

Expresó su confianza en que la gente aceptaría el programa una vez que vieran que sus colegas se vacunan y no se enferman. El desafío, dijo, era qué haría el gobierno con los holdouts.

“Tenemos que decidir si es aceptable que un médico, enfermero, trabajador de la salud pueda seguir atendiendo a los pacientes sin estar protegido, con el peligro de propagar la enfermedad”, dijo.

Sandra Zampa, la viceministra de salud, del Partido Demócrata que ahora es socio de la coalición de Five Star, dijo que era “evidente” que los trabajadores de la salud deberían ser vacunados como “una condición previa” para su empleo continuo.

Pero Fabiana Dadone, miembro de Five Star que se desempeña como ministra de administración pública, se ha opuesto a exigir vacunas para los empleados del sector público.

Obligar a la gente a vacunarse, dijo en la televisión italiana, era “absurdo”.

Emma Bubola contribuido con informes.

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