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CULIACÁN, México – Al igual que muchas empresas, el Cartel de Sinaloa cayó sobre sus talones cuando el coronavirus barrió el mundo y se detuvo casi por completo.

Las medidas gubernamentales para contener el virus habían entorpecido sus operaciones, interrumpiendo el suministro de productos químicos para la fabricación de drogas sintéticas como el fentanilo y la metanfetamina y cortando las rutas de tráfico a través de las fronteras internacionales.

Pero el cartel no es un negocio cualquiera. Se estableció como uno de los grupos de narcotráfico más poderosos del mundo con una mezcla característica de perspicacia comercial, ingenio y anarquía.

Y así, mientras muchas industrias legítimas siguen aturdidas por la pandemia, el cartel se ha adaptado rápidamente, al igual que otras organizaciones que dominan el tráfico en las Américas, la fuente de casi toda la cocaína del mundo y la mayor parte de la heroína consumida en los Estados Unidos.

“Los cárteles han demostrado durante mucho tiempo su resistencia”, dijo Scott Brown, director de la oficina de Investigaciones de Seguridad Nacional en Arizona. “Seguirán encontrando formas nuevas e innovadoras de intentar mover su producto”.

Las organizaciones narcotraficantes han recortado nóminas y han ideado soluciones para traficar drogas y ponerlas en manos de los consumidores, según entrevistas con fuentes cercanas al Cartel de Sinaloa, funcionarios encargados de hacer cumplir la ley en Estados Unidos y América Latina y analistas de seguridad.

Durante el año, algunos traficantes han confiado cada vez más en herramientas más nuevas como drones y criptomonedas y en usos creativos de enfoques más antiguos como túneles subterráneos y rutas marítimas.

Los funcionarios estadounidenses también han detectado un creciente énfasis en el reclutamiento de estadounidenses empobrecidos o adictos a las drogas para contrabandear drogas en sus cavidades corporales.

Los cambios, dijeron las fuentes, han permitido que el Cartel de Sinaloa y otros grandes grupos narcotraficantes de la región se recuperen rápidamente incluso cuando la pandemia continúa devastando las economías.

La agilidad de los grupos traficantes ha obligado a las autoridades de la región a ajustar sus tácticas en consecuencia, incluso cuando algunas agencias de aplicación de la ley en América Latina y en otros lugares se han visto reducidas por las obligaciones relacionadas con la pandemia, que han atraído recursos que de otro modo se habrían dedicado a la lucha contra el narcotráfico.

Incluso antes de la pandemia, dijeron las autoridades, la competencia del gato y el ratón entre los narcotraficantes y los agentes del orden era cualquier cosa menos estática.

“Es fluido”, dijo Matthew Donahue, subjefe de operaciones de la Administración de Control de Drogas. “No puedes tener una respuesta y vivir de acuerdo con ella. Podría cambiar mañana “.

Cuando la primera ola de la pandemia se extendió de un continente a otro a fines del invierno y principios de la primavera, las medidas gubernamentales para responder a la emergencia provocaron trastornos en todo el tráfico de drogas.

En las Américas, los cierres golpearon duramente a los narcotraficantes y, en algunos lugares, casi paralizaron las operaciones.

“Cuando ocurrió por primera vez”, dijo Donahue sobre la pandemia, “dejó todo paralizado”.

Frente a las restricciones de viaje, los operativos de las organizaciones narcotraficantes mexicanas tuvieron problemas para llegar a Centroamérica para coordinar los envíos marítimos de drogas. A medida que las operaciones se desaceleraron, algunos grupos criminales se vieron obligados a almacenar su producto en América Latina, dijo Donahue.

La desaceleración se sintió en todas las redes en expansión del Cartel de Sinaloa, desde los campos de coca de América del Sur hasta las instalaciones de empaque de drogas en México y a lo largo de sus rutas de tráfico internacional, dijo un contable de la organización que monitorea sus envíos de drogas en toda la región.

Como muchas empresas legales que intentan contrarrestar los impactos de la pandemia, el grupo se reorganizó, despidiendo a muchos empleados de bajo nivel, incluidos camioneros, trabajadores de almacén y personal de seguridad, dijeron el contable y otros dos asociados del cártel en entrevistas. Las fuentes solicitaron el anonimato porque hablaban sin autorización y temían por su seguridad.

Cuando el flujo de drogas recuperó impulso, los obstáculos de transporte provocaron una fuerte caída en la frecuencia de los envíos, con cocaína de los países andinos de América del Sur llegando a México una vez cada dos semanas, en lugar de unas pocas veces a la semana, como se había venido haciendo. el caso antes de la pandemia, dijeron asociados del Cartel de Sinaloa y un funcionario de la Armada de México.

La desaceleración hizo que el precio mayorista de la cocaína en México se duplicara, dijo el contable del cartel en una entrevista en Culiacán, una ciudad en el noroeste de México donde tiene su sede la organización.

Las interrupciones en el tráfico de drogas fueron particularmente notables en la frontera suroeste de los Estados Unidos.

La gran mayoría de las drogas ilegales que ingresan a Estados Unidos desde México llegan a través de puertos de entrada legales a lo largo de esa frontera, escondidas en automóviles de pasajeros y vehículos comerciales o contrabandeadas por viajeros que llegan a pie, a menudo disfrazados de turistas o excursionistas en una expedición de compras. .

Pero los límites relacionados con la pandemia impuestos por la administración Trump a todos los “viajes no esenciales” han significado que menos automóviles de pasajeros y peatones no estadounidenses pasen por los puertos de entrada, lo que ha aumentado la exposición de los contrabandistas.

“Al tener menos tráfico pasando por los puntos de control, entonces tendría sentido que los agentes tuvieran más tiempo para concentrarse en lo que sucede en los puntos de control”, dijo John R. Modlin, agente de patrulla en jefe interino del sector de Tucson de la Patrulla Fronteriza de Estados Unidos.

Los cárteles de la droga se adaptaron rápidamente al panorama en evolución.

En medio de la severa reducción de los viajes aéreos y los obstáculos para los cruces fronterizos terrestres, los traficantes de drogas en América Latina han estado confiando más en las rutas marítimas, incluido el uso de más embarcaciones semisumergibles y lanchas rápidas, que son embarcaciones de bajo perfil equipadas motores fuera de borda de potencia, según informes de la Armada de Colombia, así como de funcionarios policiales estadounidenses y mexicanos y asociados del Cartel de Sinaloa.

Los grupos traficantes también han ocultado cada vez más drogas entre la mercadería legal empaquetada en contenedores de envío y transportada en cargueros, particularmente en las rutas que conectan América del Sur con México y América Latina con Europa, según funcionarios estadounidenses, mexicanos y colombianos.

En otro cambio aparente en la metodología, dijeron funcionarios y analistas, algunos traficantes han estado enviando menos cargas, aunque en cantidades mayores que en el pasado, tal vez una estrategia para reducir el riesgo tanto como un reflejo de opciones de transporte más limitadas.

A lo largo de la frontera suroeste de Estados Unidos este año, las organizaciones narcotraficantes parecen haber hecho un mayor uso de los túneles para contrabandear sus mercancías desde México, reactivando a veces los inactivos, según el Sr. Donahue de la DEA, y los asociados de Sinaloa. Cartel.

El contable del Cartel de Sinaloa estimó que el uso de túneles por parte de la organización había aumentado en aproximadamente un 40 por ciento durante la pandemia.

Los traficantes, en algunos lugares, también han aumentado el uso de drones para llevar drogas a través de la frontera, dijeron funcionarios estadounidenses.

“Estamos detectando intentos de contrabando de drones e interrumpiendo los intentos de contrabando de drones con regularidad, y ciertamente ese no era el caso hace un año”, dijo Brown, agente especial a cargo de la oficina de Investigaciones de Seguridad Nacional en Arizona. “Al otro lado de la frontera suroeste, es raro el día en que no haya un intento de contrabando de drones”.

“Y estoy seguro de que no nos estamos dando cuenta de todos ellos”, dijo.

Mientras que los traficantes También han seguido intentando empujar drogas a través de los puertos de entrada, las autoridades estadounidenses han detectado al menos un cambio particularmente dramático en las tácticas en el perfil de los contrabandistas capturados en esos cruces fronterizos.

Antes de la pandemia, los cárteles contrataban con frecuencia contrabandistas nacidos en el extranjero que cruzaban la frontera de México a Estados Unidos con el pretexto de hacer turismo o ir de compras.

Pero debido a que las restricciones fronterizas relacionadas con la pandemia han bloqueado la entrada de muchos visitantes extranjeros, los grupos de traficantes han estado reclutando a un mayor número de ciudadanos estadounidenses y titulares de tarjetas verdes, que no están sujetos a las restricciones, para contrabandear drogas a los Estados Unidos. dijeron los funcionarios. Estos contrabandistas suelen ser descubiertos con narcóticos escondidos dentro de sus cuerpos, dijeron las autoridades.

Guadalupe Ramírez Jr., director de operaciones de campo de Aduanas y Protección Fronteriza en Arizona, recordó que cuando fue director de los puertos de entrada en Nogales de 2009 a 2016, los “transportistas internos”, como los funcionarios fronterizos conocen a los contrabandistas, raro.

“Ahora parece que casi a diario recibimos transportistas internos”, y la mayoría son ciudadanos estadounidenses o residentes permanentes, dijo Ramírez.

Los desafíos de introducir drogas en Estados Unidos también parecen haber estimulado el desarrollo de laboratorios clandestinos en Estados Unidos para la producción de drogas sintéticas, dijo Celina Realuyo, profesora del Centro William J. Perry de Estudios de Defensa Hemisférica de la Defensa Nacional. Universidad de Washington.

Y las agencias de aplicación de la ley de todo el mundo también han detectado una aceleración en el uso de criptomonedas y la llamada web oscura para transacciones de drogas y lavado de dinero durante la pandemia, dijo.

“Se están ajustando”, dijo Realuyo sobre los grupos de tráfico de drogas. “Ellos ya tenían una especie de medios, y lo que están haciendo es simplemente adaptarse más rápido a su contexto”.

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