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Nawapan Kriangsak se enteró de niña que estaba prohibido correr en el apartamento de su padre. Su padre, Douglas AJ Latchford, era quizás el principal coleccionista mundial de antigüedades camboyanas y cada rincón de su apartamento en Bangkok presentaba una estatua de una deidad jemer demasiado valiosa como para arriesgarse a hacer payasadas.

Cuando se fue a la cama cuando era niña, dijo Kriangsak en una entrevista, los rostros de piedra inquietantes la perseguirían. “Papá”, le decía, “caminan de noche”.

El verano pasado, cuando su padre murió a los 88 años, todos se convirtieron en suyos: 125 obras que componen lo que se dice que es la mayor colección privada de artefactos de la dinastía Khmer de 1.000 años de antigüedad en Camboya.

Pero Kriangsak también heredó un legado inquietante.

El Sr. Latchford no solo era un erudito reconocido de la antigüedad jemer, también era alguien que había sido acusado de haber traficado durante décadas con artefactos saqueados.

Kriangsak dijo que la colección, deslumbrante y única y valorada por algunos en más de 50 millones de dólares, se vislumbraba como una enorme carga de curar y mantener. Entonces, en un gesto que los funcionarios camboyanos consideran sumamente generoso, decidió devolver todos los objetos jemer de su padre a ese país, donde los eruditos jemeres los pueden estudiar y mostrar en un nuevo museo que se construirá en Phnom Penh.

Es un giro sorprendente de los acontecimientos para los camboyanos que vieron desaparecer tantos de los artefactos antiguos de su país durante el reinado de Pol Pot y los años de guerra civil que los rodearon. Los funcionarios dicen que los objetos han sido venerados durante generaciones y nunca se percibieron como fuentes de riqueza o ganancias.

“La felicidad no es suficiente para resumir mis emociones”, dijo el ministro de cultura y bellas artes de Camboya, Phoeurng Sackona. “Es una sensación mágica saber que van a regresar”.

“No son solo rocas, barro y metal”, agregó. “Son la misma sangre, sudor y tierra de nuestra misma nación que fue arrancada. Es como si hubiéramos perdido a alguien en la guerra y nunca pensamos que volvería a casa y de repente lo viéramos aparecer en nuestra puerta “.

La Sra. Kriangsak, de 49 años, abogada, prefiere no discutir las acusaciones dirigidas a su padre, pero está claro que ve su coleccionismo como actos de veneración, no codicia.

“A pesar de lo que la gente diga o acuse contra Douglas, mi padre comenzó su colección en una era muy diferente y su mundo ha cambiado”, dijo. “Tengo que ver el mundo desde el punto de vista de mi familia hoy. Me gustaría que todo lo que reunió Douglas se mantuviera donde la gente de todo el mundo pueda disfrutarlo y comprenderlo. No hay mejor lugar que Camboya, donde la gente venera estos objetos no solo por su arte o su historia, sino por su significado religioso “.

Hasta ahora, 25 obras importantes que datan del siglo X han sido enviadas a Phnom Penh desde Bangkok, donde muchas habían estado bañadas por la luz del sol que llenaba el espacioso condominio de Latchford. En los próximos meses se enviarán otros 100 objetos a Camboya, tanto desde Bangkok como desde la segunda casa de Latchford en Londres.

Los abogados de Kriangsak y del gobierno camboyano estimaron el valor de la colección en más de 50 millones de dólares si se vendía individualmente. Muchos de los objetos son únicos, y también hay joyas y coronas de oro que se usaron para adornar las esculturas mientras estaban en sus nichos sagrados.

Durante décadas, el Sr. Latchford fue ampliamente reconocido como uno de los principales expertos mundiales en antigüedades jemer. Tres libros que coescribió sobre sus fondos (y los de otros coleccionistas privados) siguen siendo obras de referencia fundamentales. Y no ocultó su colección; los artículos están cuidadosamente fotografiados en sus libros: “Adoración y gloria: la edad de oro del arte jemer” (2003); “Khmer Gold: regalos para los dioses” (2008); y “Bronces jemer: nuevas interpretaciones del pasado” (2011).

El gobierno de Camboya nunca lo acusó de propiedad ilícita y, de hecho, lo colmó de honores cada vez que donaba un artículo, como lo hizo varias veces a lo largo de los años. En 2008, por ejemplo, recibió la Gran Cruz de la Real Orden de Monisaraphon, el equivalente a un título de caballero, por “su contribución única al conocimiento y la comprensión de la cultura jemer”.

Los funcionarios camboyanos dijeron que los artículos recién donados se llevarían al museo como “The Latchford Collection”.

El Sr. Latchford también hizo obsequios a muchos museos estadounidenses, incluido el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York, que en 2012 devolvió dos artículos enormes, conocidos como los “asistentes arrodillados”, a Camboya después de determinar que habían sido saqueados. El Sr. Latchford había donado partes de las estatuas, que se habían roto, al museo, aunque nunca fue acusado de ningún delito.

Pero eventos como ese ayudaron a reforzar las preocupaciones de que los métodos de recolección de Latchford durante los años de la guerra civil de Camboya (aproximadamente de 1965 a 1979) eran dudosos. En 2019, los fiscales federales en Nueva York lo acusaron de tráfico de reliquias camboyanas saqueadas y falsificación de documentos, y dijeron que había “construido una carrera a partir del contrabando y la venta ilícita de antigüedades camboyanas invaluables, a menudo directamente de sitios arqueológicos”.

El Sr. Latchford rechazó durante mucho tiempo tales acusaciones, a menudo insistiendo en que él era el salvador de tesoros que de otro modo habrían sido destruidos o abandonados para que se pudrieran en la jungla.

“Es cierto que estas cosas salieron de Camboya y terminaron en otro lugar”, dijo Latchford en una entrevista en 2013. “Pero si no lo hubieran sido, probablemente los Khmer Rouge los hubieran disparado para practicar tiro al blanco”.

Los esfuerzos de enjuiciamiento federal contra el Sr. Latchford, quien nunca fue extraditado, terminaron con su muerte en agosto pasado. En ese momento, dijo su hija en una entrevista, la familia ya había pasado dos años elaborando un plan para repatriar los artefactos en masa. El Sr. Latchford, según dos asesores que ayudaron a negociar el regreso a Camboya, Bradley J. Gordon, abogado de Edenbridge Asia en Camboya, y Charles Webb de Hanuman Partners en Londres, al principio se mostró profundamente reacio a devolver lo que consideraba reliquias. Pero la Sra. Kriangsak insistió.

“Cuando comencé esta conversación hace casi tres años, no podía anticipar cuán compleja se volvería”, dijo, y agregó: “Tal vez sea mi origen budista lo que me hizo comenzar a ver las cosas de manera un poco diferente. Y no fue fácil. Pero al final pensé: ‘¿Por qué debería ser solo una parte de la colección cuando debería ser algo realmente impresionante: la colección completa’ ”.

Todas las partes están de acuerdo en un punto. Esperan que la decisión de Kriangsak inspire a otros coleccionistas privados, y quizás a los principales museos, a devolver los tesoros jemeres que realmente pertenecen a su suelo natal.

“Cuando comenzamos este esfuerzo hace tres años, había pocas esperanzas de que realmente regresaran”, dijo Sackona. “Pero nos acercamos a los espíritus de nuestros antepasados ​​y les pedimos ayuda”. Ella prodigó elogios a la Sra. Kriangsak, a quien llamó “preciosa, desinteresada y hermosa”.

“Este es un modelo que esperamos ver seguido por muchos coleccionistas y museos de todo el mundo”, dijo Sackona.

“Es un mensaje”, continuó, “que las estatuas deberían estar en casa en nuestro suelo, no encerradas en una sala de estar privada, sino aquí en Camboya, donde los visitantes de todo el mundo pueden verlas”.

Em. Kriangsak se hizo eco de ese sentimiento.

“Es mucho mejor”, dijo, “que estén en un lugar donde las personas de todo el mundo tengan la oportunidad de ver y disfrutar estas cosas”.

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