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LONDRES – De repente, el coronavirus pareció cambiar.

Durante meses, el Dr. Steven Kemp, un experto en enfermedades infecciosas, había estado escaneando una biblioteca global de genomas de coronavirus. Estaba estudiando cómo el virus había mutado en los pulmones de un paciente que luchaba por deshacerse de una infección en un hospital cercano de Cambridge, y quería saber si esos cambios aparecerían en otras personas.

Luego, a fines de noviembre, el Dr. Kemp hizo una coincidencia sorprendente: algunas de las mismas mutaciones detectadas en el paciente, junto con otros cambios, estaban apareciendo una y otra vez en personas recién infectadas, principalmente en Gran Bretaña.

Peor aún, los cambios se concentraron en la proteína de pico que el virus usa para adherirse a las células humanas, lo que sugiere que un virus que ya está causando estragos en todo el mundo evoluciona de una manera que podría hacerlo aún más contagioso.

“Hay una gran cantidad de mutaciones que ocurren juntas con la misma frecuencia”, escribió el 2 de diciembre al Dr. Ravindra Gupta, un virólogo de Cambridge. Enumerando los cambios más preocupantes, agregó: “TODAS estas secuencias tienen los siguientes mutantes de pico”.

Los dos investigadores aún no lo sabían, pero habían encontrado una nueva variante de coronavirus altamente contagiosa que desde entonces se ha extendido por toda Gran Bretaña, ha sacudido la comprensión de los científicos sobre el virus y ha amenazado con retrasar la recuperación global de la pandemia.

Se corrió la voz a través de un consorcio de científicos británicos de enfermedades, portadores de la antorcha en la genómica desde hace mucho tiempo que habían ayudado a rastrear las epidemias de Ébola y Zika. Se reunieron en Slack y en videollamadas, comparando notas mientras buscaban pistas, entre ellas un consejo de científicos de Sudáfrica sobre otra nueva variante allí. Otros han surgido desde entonces en Brasil.

Durante casi un año, los científicos habían observado solo cambios incrementales en el coronavirus y esperaban más de lo mismo. Las nuevas variantes los obligaron a cambiar de opinión, presagiando una nueva fase en la pandemia en la que el virus podría evolucionar lo suficiente a tiempo para socavar la eficacia de las vacunas.

Pero el camino hacia su descubrimiento fue poco aclamado en marzo, cuando Gran Bretaña decidió comenzar a secuenciar muestras de coronavirus en masa. El país produce la mitad del inventario mundial de genomas de coronavirus, lo que brinda una visión incomparable de cómo cambia el virus y cómo la gente lo trajo a Gran Bretaña el año pasado y ahora está llevando a cabo la variante.

Para Gran Bretaña, el descubrimiento llegó demasiado tarde para evitar una nueva ola de castigos de Covid-19 que ha puesto a sus hospitales al borde de tener que negar la atención que salvan vidas. La variante ya se estaba extendiendo rápidamente, instigada por las laxas restricciones del gobierno durante el otoño y principios del invierno.

Pero Gran Bretaña hizo sonar una alarma para el mundo, permitiendo a los países cerrar sus fronteras y comenzar a buscar frenéticamente una variante que de otro modo no hubieran notado durante meses. Los científicos británicos publicaron rápidamente estudios que convencieron a los escépticos de su potencia.

“El Reino Unido se equivocó en muchas cosas acerca de esta pandemia, principalmente no aprendió lecciones sobre la importancia de reaccionar temprano”, dijo Neil Ferguson, epidemiólogo y asesor del gobierno. “Pero el Reino Unido tiene un sistema de vigilancia bastante incomparable para Covid. Podemos monitorear cambios muy pequeños en el virus “.

Los laboratorios de Gran Bretaña, después de probar hisopos para detectar el virus, envían el material sobrante en camionetas refrigeradas al Instituto Wellcome Sanger, un laboratorio de genómica, donde se almacenan en congeladores cavernosos.

Allí, los robots separan las muestras positivas y las depositan en los pocillos de placas diminutas con forma de molde para muffins. Luego, las máquinas mapean sus genomas, dijo Jeffrey Barrett, quien dirige el proyecto de secuenciación, que produce 30.000 códigos genéticos de letras que se cargan en una biblioteca de Internet. La tarea de dar sentido a las mutaciones recae en biólogos como Andrew Rambaut, profesor de Edimburgo, que determinan dónde encajan en el árbol evolutivo.

El esfuerzo ha generado más de 165.000 secuencias en Gran Bretaña. Estados Unidos, con cinco veces más personas, ha secuenciado alrededor de 74.000 genomas. Alemania ha secuenciado alrededor de 3.400, menos de la mitad de lo que Gran Bretaña subió a la base de datos global solo el jueves.

“Ha revolucionado totalmente la forma en que nos enfrentamos al virus”, dijo Judith Breuer, viróloga del University College London.

La campaña tomó forma el 4 de marzo, antes de que se encontraran 100 infecciones por coronavirus en Gran Bretaña, cuando una microbióloga de Cambridge, Sharon Peacock, envió una serie de correos electrónicos a los genomicistas británicos, preguntando a cada uno: “¿Pueden llamarme por favor?”

En dos semanas, su consorcio recién formado había obtenido 20 millones de libras esterlinas, unos 27 millones de dólares, en fondos gubernamentales.

“Es una comunidad cercana aquí, y en marzo efectivamente dejó de lado cualquier rivalidad, cualquier ego y simplemente dijo: ‘Podemos desempeñar un papel fundamental en la gestión de la pandemia'”, dijo Thomas Connor, un científico de Gales que construyó una plataforma. para recopilar y analizar genomas.

Entre las muestras secuenciadas el verano pasado se encuentran las de un hombre de 70 años con linfoma, ingresado en mayo en un hospital de Cambridge para recibir tratamiento por Covid-19. El Dr. Gupta, un médico a tiempo parcial, comenzó a tratar al paciente, cuyos medicamentos contra el cáncer habían agotado su respuesta inmunitaria. Secuestrado en una sala de aislamiento, el paciente luchó por respirar. Incluso después de varias rondas de tratamiento, incluido plasma con anticuerpos de pacientes recuperados, el virus no desapareció.

En cambio, mutó. Los esfuerzos de secuenciación de Gran Bretaña abrieron una ventana a esos cambios: durante 101 días en el hospital, las partículas virales que recorrían los pulmones del hombre fueron secuenciadas 23 veces, un tesoro de pistas.

El paciente murió en agosto, aparentemente sin haber infectado a nadie más. Pero las mutaciones en su virus finalmente proporcionaron a los científicos una teoría principal sobre cómo se originó la variante británica: eludiendo las defensas inmunes de alguien como el paciente de Cambridge que tenía un sistema inmunológico debilitado y una infección de larga duración.

“A esto lo llamamos el paciente estándar de oro para evaluar diferentes poblaciones virales en un huésped”, dijo el Dr. Kemp.

Una mutación que tenía el paciente, etiquetada como 69-70del, cambia la forma de la proteína de pico. Otro, N501Y, puede ayudar a que la proteína se una más estrechamente a las células humanas.

El Dr. Kemp buscó esos cambios cada pocos días en la base de datos global, encontrando pocas razones para preocuparse. Luego, a fines de noviembre, de repente, notó muchos genomas, principalmente de Gran Bretaña, que tenían esas mutaciones y una serie de otras que podrían cambiar la forma en que el virus ingresaba a las células humanas. Llamó al Dr. Gupta a su computadora para echar un vistazo.

Finalmente, los científicos británicos detectaron 23 mutaciones que distinguían estos genomas de la versión más antigua conocida en Wuhan, China, lo suficiente como para ser considerada una nueva variante, ya que está etiquetada como B.1.1.7. En un árbol evolutivo que hizo el Dr. Kemp, se destacó como una rama solitaria y delgada.

“No esperaba nada como esto”, dijo el Dr. Gupta. “A finales de noviembre, todo se trataba de la esperanza de una vacuna, y no había ni rastro de nuevas variantes”.

La cantidad de mutaciones en la proteína de pico lo sacudió particularmente, dijo, y lo llamó “un momento ‘Wow'”.

Al mismo tiempo, los expertos en salud pública de Inglaterra estaban desconcertados por un brote inexplicable de casos de coronavirus. Un encierro había atenuado el virus en toda Inglaterra, pero no en Kent, un condado de londinenses y huertos frutales en el sureste. Surgen casos en las escuelas. Uno de cada 328 residentes estaba infectado.

Solo el 8 de diciembre, en su reunión regular con genomicistas, los funcionarios de salud pública concluyeron que la causa probablemente era una nueva variante. Al mirar atrás a través de sus bases de datos, los científicos descubrieron que se había recopilado por primera vez en septiembre y se había extendido cuando la gente regresaba a las oficinas y frecuentaba restaurantes y pubs a instancias del gobierno.

Los investigadores finalmente se convencieron de que la variante era, de hecho, más transmisible, aproximadamente entre un 30 y un 50 por ciento más, pero solo después de haber reunido un mosaico de pistas menos concluyentes.

“No hay una línea de evidencia totalmente inequívoca: la ciencia solo genera ese tipo de garantía durante períodos de tiempo más largos”, dijo Oliver Pybus, un biólogo evolutivo de Oxford. “Fue más un caso de diferentes líneas de evidencia independientes que se unieron”.

Después de que los científicos presentaran su conclusión el 11 de diciembre a un organismo asesor del gobierno, el Dr. Ferguson, el epidemiólogo, se preocupó de que “casi con seguridad nos obligaría a entrar en otro bloqueo”. Envió un mensaje de texto al principal asesor científico del primer ministro Boris Johnson, advirtiéndole sobre la variante.

Para el 22 de diciembre, los científicos del gobierno dijeron que se necesitaban medidas estrictas, incluido el cierre de escuelas, para suprimir la variante. Pero Johnson permitió que las personas en partes de Inglaterra se reunieran en Navidad y no impuso un bloqueo en toda Inglaterra hasta el 4 de enero.

Ahora se estima que la variante representa más del 80 por ciento de los casos positivos en Londres y al menos una cuarta parte de las infecciones en otras partes de Inglaterra, y ha aparecido en más de 50 países. Funcionarios de salud estadounidenses advirtieron el viernes que la variante británica podría ser la fuente dominante de infección en Estados Unidos en marzo.

En los últimos días, el Dr. Gupta y el Dr. Kemp han comenzado a usar suero sanguíneo de personas vacunadas para determinar si la variante puede debilitar la potencia de las vacunas.

“Durante mucho tiempo se le dijo al mundo que las mutaciones realmente no importan por el coronavirus”, dijo el Dr. Gupta. “Pero descubrimos que las mutaciones sí llegaron y tuvieron un impacto en la aptitud del virus”.

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