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LONDRES – Justo antes de las 3 pm del miércoles, los legisladores británicos votaron a favor de ratificar el acuerdo comercial Brexit con la Unión Europea, poniendo un final simbólico a un debate que ha dividido al país durante más de cuatro años.

Minutos después, el secretario de salud, Matt Hancock, se levantó en el Parlamento para anunciar que el gobierno pondría a las tres cuartas partes de la población de Inglaterra en el nivel más estricto de bloqueo, como una nueva variante de los estragos del coronavirus en todo el país. El gobierno también retrasó la reapertura de las escuelas secundarias en enero.

Fue un día vertiginoso de contrastes en Gran Bretaña el miércoles, un país que se impulsa hacia un futuro posterior al Brexit, incluso cuando permanece en las garras de una pandemia que recientemente ha entrado en una nueva y aterradora fase, exultante con una nueva autorización de fabricación británica. vacuna mientras compite para vacunar a su gente contra el virus.

La votación de 521 a 73 se produjo después de un solo día de debate apresurado, justo un día antes de que el acuerdo entre en vigor. Tan pronto como la Cámara de los Comunes aprobó el acuerdo, la atención volvió a los intentos cada vez más desesperados por frenar el virus. Incluso sobre la pandemia, sin embargo, las noticias fueron variadas.

Más temprano el miércoles, los reguladores británicos aprobaron una segunda vacuna, desarrollada en laboratorios de la Universidad de Oxford y fabricada por AstraZeneca, que según los funcionarios da esperanza para el fin de la plaga de infecciones. Hancock lo aclamó como un ejemplo preciado de los logros científicos británicos, pero advirtió que no le ahorraría al país varias semanas más difíciles antes de que las dosis estén ampliamente disponibles.

“Hoy es un día de emociones encontradas”, dijo Hancock, subestimando los eventos que dan vueltas en la cabeza que se desarrollan con cada hora.

Para el primer ministro Boris Johnson, el penúltimo día de 2020 resumió un año de interminables turbulencias. Comenzó en enero con la salida formal de Gran Bretaña de la Unión Europea, un momento de triunfo para un líder que ganó una victoria electoral aplastante al prometer “Terminar el Brexit”, pero rápidamente se deslizó hacia la crisis, ya que Johnson se invirtió repetidamente al tratar con el coronavirus después de ser hospitalizado, él mismo.

La decisión de retrasar la reapertura de la mayoría de las escuelas secundarias y universidades en Inglaterra durante dos semanas, hasta el 18 de enero, representó otro cambio, ya que el gobierno se había comprometido a mantener abiertas las escuelas independientemente de lo que cerrara. El secretario de educación, Gavin Williamson, dijo que la mayoría de las escuelas primarias abrirían según lo programado el 4 de enero.

Los expertos en salud pública en general respaldaron la acción del gobierno, aunque algunos dijeron que las escuelas deberían cerrarse por completo o retrasarse dos semanas para reevaluar la trayectoria de las infecciones, que se han disparado desde la aparición el mes pasado de una variante del virus de transmisión más rápida.

“Las cifras son demasiado altas ahora”, dijo Devi Sridhar, director del programa de salud pública global de la Universidad de Edimburgo.

Gran Bretaña informó 50.023 nuevos casos el miércoles y 981 muertes, el número más alto de muertes desde abril. En total, el país ha registrado 72.548 muertes por el virus, el número más alto de Europa.

El gobierno estimó que el 60 por ciento de los nuevos casos fueron de la variante, que se ha extendido a otros países de Europa y se detectó esta semana en Colorado. El repentino aumento de casos ha cambiado el plan del gobierno de mantener abiertas las escuelas cuando comenzó un despliegue masivo de vacunas.

Las nuevas reglas expandirán enormemente, a partir del jueves, las áreas de Inglaterra bajo el nivel más alto de restricciones, Nivel 4, cerrando negocios no esenciales, prohibiendo la mezcla entre hogares y diciéndoles a las personas que generalmente deben quedarse en casa. Escocia, Gales e Irlanda del Norte, que establecen sus propias reglas, tienen límites similares.

En una conferencia de prensa al final del día, Johnson equilibró su entusiasmo por la nueva vacuna, que considera emblemática de una Gran Bretaña emprendedora posterior al Brexit, con un sobrio reconocimiento de que el país seguía en una profunda crisis. Se negó a descartar más cambios en las escuelas, que habían sido, hasta ahora, una de las únicas áreas donde el gobierno se había mantenido firme durante varios meses.

“Mis emociones, supongo, son una mezcla de frustración, más optimismo, es igual a una determinación sombría”, dijo Johnson.

Fue un marcado contraste con el confiado primer ministro que abrió el debate sobre el acuerdo comercial en la mañana elogiándolo como una forma de “recuperar el control de nuestro dinero, nuestras fronteras, nuestras leyes y nuestras aguas”.

“Aprovechamos este momento”, dijo, “para forjar una nueva y fantástica relación con nuestros vecinos europeos basada en el libre comercio y la cooperación amistosa”.

A pesar de la falta de tiempo para el escrutinio, la facilidad con la que el acuerdo pasó por el Parlamento fue una desviación de las muchas votaciones filo de la navaja celebradas antes de las elecciones del año pasado, cuando la Cámara de los Comunes estaba paralizada por el Brexit.

Los legisladores conservadores, incluido un grupo de partidarios del Brexit de línea dura, apoyaron a Johnson. Su éxito en la desactivación de la franja Brexiteer de su partido fue notable, dado que las divisiones sobre la Unión Europea han molestado al partido durante décadas y Gran Bretaña hizo concesiones sustanciales a Bruselas en las conversaciones.

William Cash, un legislador conservador que ha pasado su carrera oponiéndose a la integración europea, describió el acuerdo como un “verdadero punto de inflexión en nuestra historia” y dijo que Johnson había “salvado nuestra democracia”.

Incluso el opositor Partido Laborista ordenó a sus legisladores que apoyaran el acuerdo sobre la base de que era mejor que nada, aunque más de 30 se negaron a votar por un acuerdo que crea nuevas barreras al comercio con las naciones europeas.

Los críticos señalan que el acuerdo de Johnson asegura poco para el sector de servicios de Gran Bretaña y significa una burocracia adicional para las empresas británicas que exportan a Europa continental que tendrán que hacer millones de declaraciones aduaneras adicionales.

La ex primera ministra, Theresa May, señaló que los legisladores pasaron meses rechazando todos los intentos anteriores de negociar un acuerdo comercial con la Unión Europea. El miércoles, los legisladores aprobaron un acuerdo en unas horas que, según la Sra. May, no era tan bueno como las propuestas elaboradas el año pasado por su gobierno.

Aun así, Johnson logró su objetivo político al aumentar la capacidad del país para ejercer su soberanía y tomar decisiones sin estar restringido por instituciones de la Unión Europea como su Tribunal de Justicia.

Algunos han señalado la rápida aprobación de la vacuna AstraZeneca, así como la vacuna Pfizer hace unas semanas, como testimonio de esa nueva libertad, aunque Gran Bretaña otorgó esas aprobaciones mientras aún estaba sujeto a las reglas de la UE. Esas reglas permiten que todos los estados miembros aprueben vacunas antes que el regulador de salud del bloque durante una pandemia, pero solo Gran Bretaña lo ha hecho.

Gran Bretaña, dijeron analistas, habría sentido más presión para no adelantarse a la Unión Europea si todavía hubiera sido miembro.

El acuerdo comercial no tiene escasez de críticos. Los trabajadores de la pesca han acusado a Johnson de capitular ante la Unión Europea por los derechos de pesca. Los líderes empresariales se preocupan por las cargas burocráticas que resultan del acuerdo, y que hace poco por el sector de servicios, que representa alrededor de cuatro quintas partes de la economía británica.

Johnson, sin embargo, rechazó las sugerencias de que los nuevos acuerdos causarían dolores de cabeza a las empresas británicas.

“Desde el punto de vista de los exportadores del Reino Unido, por ejemplo, ahora tendrán la ventaja de que solo tendrán un conjunto de formularios que deben completar para exportar a todo el mundo”, dijo en una entrevista con la BBC, pasando por alto el hecho de que habrá que completar millones de nuevos formularios de aduanas que no se requerían mientras Gran Bretaña era parte del bloque comercial europeo.

Los opositores al Brexit, dijo Johnson, a menudo advirtieron que Gran Bretaña no podía tener su pastel y comérselo también; en otras palabras, que no podía apartarse de las reglas de la Unión Europea y aún comerciar libremente con el bloque.

“Eso ha resultado no ser cierto”, dijo el primer ministro. “Quiero que veas que este es un tratado cakista”.

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