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Fue una patrulla de rutina alrededor de las 7:30 am del domingo cuando seis guardabosques que trabajaban en el Parque Nacional Virunga en el este de la República Democrática del Congo fueron emboscados por un grupo de milicias local. El ataque es el más reciente en la parte del este del Congo, hogar de algunos de los últimos gorilas de montaña del mundo.

“Es devastador”, dijo el director de Parques, Emmanuel De Merode, a CBS News cuando salía del funeral de uno de sus seis guardabosques. “Las familias de estos hombres han perdido al sostén de la familia y no tienen red de seguridad”.

Los guardabosques del Parque Nacional Virunga y el director del parque, Emmanuel Demerode, saludan mientras asisten al entierro de Burhani Abdou Surumwe en Goma
Guardabosques del Parque Nacional Virunga con el Director del Parque Emmanuel De Merode, quien saluda mientras asiste al entierro de Burhani Abdou Surumwe, un guardabosques muerto en una emboscada en el Parque Nacional Virunga, un santuario para gorilas de montaña en peligro de extinción, en Goma, en el este de la República Democrática del Congo el 11 de enero de 2021.

STRINGER / REUTERS


Y para los que quedan atrás es un golpe brutal para la moral.

El ataque es el más mortífero desde abril del año pasado cuando 17 personas, 12 de ellas guardabosques, murieron en el peor episodio de violencia en la historia del parque. El propio De Merode sobrevivió a un intento de asesinato después de recibir varios disparos en el pecho y el abdomen en 2014.

El Instituto Congoleño para la Conservación de la Naturaleza, la agencia que administra las áreas protegidas en el país, dice que el último ataque ocurrió mientras los guardabosques patrullaban el sector central del parque, cerca de una cerca eléctrica recién construida destinada a evitar intrusiones en el área protegida. Los Rangers han tenido un gran éxito con él, ha mantenido a la milicia fuera del área, pero ese éxito ha puesto un objetivo en sus cabezas.

Los combatientes armados no eran cazadores furtivos, sino milicianos que luchaban por el control de los recursos naturales y la tierra. Los guardaparques son atacados con frecuencia como parte de la guerra en curso por el poder en la parte oriental del Congo. Decenas de grupos armados operan en la región, muchos restos de milicias que lucharon en las guerras civiles durante las últimas tres décadas que han resultado en millones de muertes por conflictos, hambre y enfermedades.

Grandes simios en peligro de extinción
En esta fotografía de archivo del 25 de noviembre de 2008, un gorila bebé es sostenido por un adulto en el Parque Nacional Virunga, cerca de la frontera con Uganda en el este del Congo.

Jerome Retraso / AP


Los grupos de milicias que se esconden en el bosque de Virunga creen que los parques han tomado demasiada tierra para los animales y la conservación, la tierra que necesitan para sobrevivir. Pero no se trata de una supervivencia al día: el bosque de Virunga es rico en recursos naturales como carbón vegetal, bosques, pesca en el lago, animales y tierra. De Merode dijo que este es un negocio lucrativo para la milicia.

“El parque es muy rico en recursos y perdemos alrededor de $ 170 millones al año con estas actividades ilegales”, dijo. “Eso es lo que atrae a la milicia al parque. Nuestro trabajo es proteger el parque, pero eso también significa aislarlos de grandes sumas de dinero y los pone en frecuentes conflictos con los guardabosques cuyo trabajo es proteger la reserva y sus especies emblemáticas”. los gorilas de montaña “.

Se ha atribuido el ataque a los Mai-Mai, un término general que se refiere a las numerosas milicias que libran el conflicto armado en la región. Financian sus actividades con el saqueo ilegal de recursos y son pequeños pero bien armados.

La Reserva de Caza de Virunga es uno de los parques más antiguos de África, hogar de impresionantes paisajes, increíble biodiversidad y, por supuesto, el majestuoso gorila de montaña. El parque brinda una oportunidad única de ver a estas criaturas de cerca.

Antes de la pandemia mundial de coronavirus, el parque estaba en camino de convertirse en un activo económico. En un intento por reducir la violencia, las autoridades han creado alrededor de 12.000 puestos de trabajo y al menos el 11% de estos nuevos empleados son ex milicianos. Las autoridades esperan que si pueden darles a los combatientes un trabajo sostenible, se pueda poner fin al conflicto.

Pero los parques han sufrido una serie de golpes devastadores en los últimos años: un reciente brote de ébola, la pandemia de coronavirus y ahora otro ataque brutal. La falta de turismo de este cóctel mortal de eventos ha diezmado la industria. De Merode dijo que no sabe cuánto tiempo más podrán aguantar financieramente.

“Podrían ser semanas”, dijo. “En el mejor de los casos, unos meses”.

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