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El tren transportaba más de tres docenas de contenedores de 40 pies, cada uno lleno de artículos como globos de fiesta y piezas de automóviles, desde Xi’an a París. Había viajado por China, Kazajstán, Rusia, Bielorrusia, Polonia, Alemania y Francia, haciendo el viaje en cinco semanas y media.

“Hace cinco años, había ocho trenes por día entre China y Europa, ahora hay 18, 20 trenes por día”, dijo Xavier Wanderpepen, director de trenes de carga China-Europa de la compañía ferroviaria nacional francesa SNCF.

Los envíos por ferrocarril son especialmente populares entre las empresas que necesitan transportar mercancías perecederas o urgentes y no quieren pagar por carga aérea. Los contenedores pueden viajar entre Europa y China por ferrocarril en tan solo 20 días, mientras que un viaje por mar puede demorar hasta 70 días con las interrupciones causadas por la pandemia. Pero el ferrocarril tiene sus limitaciones: los trenes no pueden transportar tantos contenedores como los barcos, y no son inmunes a los problemas logísticos relacionados con la pandemia.

El tren que CNN Business rastreó de China a Francia, por ejemplo, llegó casi dos semanas tarde a París debido al tráfico en las vías, los prolongados controles aduaneros en la frontera polaca y la escasez de conductores de trenes en Alemania causada por la pandemia.

Aún así, vienen más trenes.

Lanzado en 2011 como parte del programa de infraestructura Belt and Road de Beijing, el servicio ferroviario China-Europa se expandió rápidamente a medida que la pandemia causó estragos en el transporte marítimo mundial, lo que hizo mucho más costoso enviar productos por mar.

Se realizaron un récord de 15.000 viajes en tren de carga entre China y Europa en 2021, un 82% más que el total previo a la pandemia en 2019, según los medios estatales chinos. Los trenes transportaron 1,46 millones de contenedores.

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La cantidad de trenes entre Francia y China se duplicó entre 2019 y 2021, según Wanderpepen, a pesar de que Francia llegó al mercado más tarde que otros países europeos.

El fuerte aumento en el tráfico ferroviario ya está causando hacinamiento en las vías y presionando la infraestructura, lo que significa que los trenes entre Europa y China ofrecen solo una alternativa limitada a los barcos, el más grande de los cuales transporta más de 20,000 contenedores de 20 pies.

Los contenedores que se mueven entre Europa y China deben cambiarse a nuevos vagones dos veces, una en la frontera entre China y Kazajstán y nuevamente en la frontera entre Polonia y Bielorrusia, ya que los países de la ex Unión Soviética utilizan un ancho de vía diferente al de China y Europa.

“Podemos decir que hoy hay demasiados trenes”, dijo Wanderpepen.

De la crisis a la oportunidad

La vasta red de puertos, buques portacontenedores y empresas de transporte por carretera que mueve mercancías por todo el mundo sigue estando muy enredada a dos años de la pandemia, y el costo de envío se ha disparado.

“Tenemos congestión en los puertos marítimos; tenemos escasez de contenedores porque los volúmenes de transporte aumentaron”, dijo Felix Papier, profesor de gestión de la cadena de suministro en la escuela de negocios ESSEC de Francia. “Tenemos una escasez de trabajadores de logística en diferentes segmentos alrededor del mundo”.

La producción en el 45% de las empresas francesas se vio limitada por dificultades de suministro, según datos de una encuesta de octubre publicada por el Instituto Nacional de Estudios Estadísticos y Económicos del país. Ese es el nivel más alto desde que el instituto comenzó a publicar tales datos en 1991.

Vista aérea de la estación de carga de Valenton, Francia, destino del viaje en tren de 6.000 millas desde Xi & # 39; an, China.

El transporte de mercancías por mar se ha vuelto mucho más caro. A partir del 6 de enero, el costo promedio de transportar un contenedor de envío estándar de 40 pies en ocho rutas principales era de $ 9,408, cinco veces más de lo que era justo antes de que estallara la pandemia a principios de 2020, según Drewry Shipping, con sede en Londres.

A modo de comparación, mover un contenedor de China a París por tren cuesta alrededor de $ 8,000, según Wanderpepen. En sentido contrario, eso se reduce a aproximadamente $ 2,000 gracias a los subsidios del gobierno chino destinados a alentar a las empresas europeas a usar el tren para exportar a China.

Eso ha hecho que los trenes sean más atractivos.

El fabricante francés de muebles de lujo Ligne Roset es una de las empresas que está detrás del aumento de la demanda.

Desde el comienzo de la pandemia, Nicolas Mazuir, jefe del departamento de transporte de la empresa, ha luchado contra el aumento de precios y el espacio de envío limitado para entregar sofás y sillas a clientes de todo el mundo.

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“Es la primera vez que he experimentado una situación como esta”, dijo.

Al realizar entregas a clientes en China, un mercado que representa aproximadamente el 20% del negocio global de Ligne Roset, el ferrocarril fue un salvavidas para Mazuir, que comenzó a usarlo en 2020.

“Todos nuestros clientes chinos esperan que entreguemos rápidamente”, dijo, “las soluciones ferroviarias ofrecen una ventaja real, incluso si hay muchas menos [trains]. Es una verdadera ventaja en términos de tiempo “.

Desde la fábrica de Ligne Roset en las afueras de Lyon, Mazuir puede enviar productos en un tren de carga a China, que normalmente sólo tardará entre cuatro y cinco semanas en llegar a su destino.

Si se envía por mar, la empresa tendría que transportar primero los contenedores aproximadamente a 200 millas al sur hasta la costa mediterránea. Es posible que se produzcan retrasos de hasta un mes si los buques de carga saltan el puerto cerca de Marsella, un evento cada vez más común durante la pandemia.

“Ojalá hubiera una solución comparable para el mercado estadounidense”, dijo Mazuir.

Un tren que transporta 50 contenedores sale del puerto terrestre internacional Shijiazhuang de China hacia el puerto de Malaszewicze en Polonia el 9 de septiembre de 2021.

‘Los trenes están de vuelta’

Con la pandemia entrando en su tercer año y los casos aumentando rápidamente debido a la variante Omicron, los expertos dicen que el estrés de la cadena de suministro continuará durante algún tiempo.

El sector del transporte aún necesita reconstruir sus redes, incluida la contratación de trabajadores portuarios y conductores de camiones, muchos de los cuales cambiaron de trabajo durante los cierres, según Papier.

“Creo que en términos de niveles de congestión general, en términos de costos de transporte, siempre nos mantendremos en un nivel más alto que … antes de la crisis”, dijo.

Eso podría significar un papel más importante para los trenes. El ferrocarril representa solo el 5% del mercado total del transporte entre Europa y China. Pero eso podría duplicarse para 2030, según Wanderpepen.

Al ver los productos de Xi’an descargados para su posterior entrega a las empresas francesas, el ejecutivo ferroviario se mostró optimista.

“Ahora el cliente conoce esta solución y mantendrá esta solución, incluso si la situación de problemas con la logística de la pandemia en el mundo vuelve a algo normal”, dijo. “Los trenes están de vuelta”.

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