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Wellington, Nueva Zelanda – El gobierno de Nueva Zelanda cree que ha ideado un plan único para acabar con el tabaquismo: una prohibición de por vida para los menores de 14 años.

Bajo una nueva medida que el gobierno anunció el jueves y planea aprobar el próximo año, la edad mínima para comprar cigarrillos seguiría aumentando año tras año.

Eso significa que, al menos en teoría, 65 años después de que la ley entre en vigencia, los compradores solo pueden comprar cigarrillos si pueden demostrar que tienen al menos 80 años.

En la práctica, los funcionarios esperan que el tabaquismo desaparezca décadas antes. De hecho, el plan establece el objetivo de que menos del 5% de los neozelandeses fumen para 2025.

Otras partes del plan incluyen solo permitir la venta de productos de tabaco con niveles muy bajos de nicotina y reducir drásticamente la cantidad de tiendas que pueden venderlos. Los cambios se incorporarían con el tiempo para ayudar a los minoristas a adaptarse.

Debido a que la edad mínima actual para comprar cigarrillos en Nueva Zelanda es de 18 años, la prohibición de fumar de por vida para los jóvenes no tendría ningún impacto durante unos años.

¿Qué hay detrás del plan?

En una entrevista con The Associated Press, la ministra adjunta de Salud de Nueva Zelanda, la Dra. Ayesha Verrall, quien encabeza el plan, dijo que su trabajo en un hospital público en Wellington implicaba decirle a varios fumadores que habían desarrollado cáncer.

“Te encuentras, todos los días, con alguien que enfrenta la miseria causada por el tabaco”, dijo Verrall. “Las formas más horribles en que la gente muere. Falta de aliento, causado por el tabaco”.

Las tasas de tabaquismo han caído constantemente en Nueva Zelanda durante años, con solo alrededor del 11% de los adultos ahora fumando y el 9% fumando todos los días. La tasa diaria entre los indígenas maoríes sigue siendo mucho más alta, del 22%. Según el plan del gobierno, se crearía un grupo de trabajo para ayudar a reducir el tabaquismo entre los maoríes.

Ya se han impuesto grandes aumentos de impuestos a los cigarrillos en los últimos años y algunos se preguntan por qué los impuestos no se elevan aún más.

“No creemos que los aumentos de impuestos tengan más impacto”, dijo Verrall. “Es muy difícil dejar de fumar y sentimos que si lo hiciéramos, estaríamos castigando aún más a las personas adictas a los cigarrillos”.

Y dijo que las medidas fiscales tienden a imponer una mayor carga a las personas de bajos ingresos, que son más propensas a fumar.

La nueva ley no afectaría el vapeo. Verrall dijo que fumar tabaco es mucho más dañino y sigue siendo una de las principales causas de muertes prevenibles en Nueva Zelanda, matando hasta 5.000 personas cada año.

“Creemos que vapear es una herramienta para dejar de fumar realmente apropiada”, dijo.

La venta de productos de vapeo ya está restringida a los mayores de 18 años en Nueva Zelanda y el vapeo está prohibido en las escuelas. Verrall dijo que había alguna evidencia de un aumento en el vapeo entre los jóvenes, una tendencia que está siguiendo “muy de cerca”.

El enfoque de Nueva Zelanda para prohibir que la próxima generación fume tabaco no se ha probado en ningún otro lugar, dijo.

Pero dijo que los estudios han demostrado que las ventas entre los jóvenes disminuyen cuando se aumenta la edad mínima. En los EE. UU., La edad mínima federal para comprar productos de tabaco se elevó de 18 a 21 hace dos años.

Planea enfrentar algunos vientos en contra

Si bien los expertos en salud pública en general han acogido con satisfacción el plan de Nueva Zelanda, no todo el mundo está contento.

Sunny Kaushal dijo que algunas tiendas podrían cerrar. Kaushal preside el Grupo de propietarios de empresas y productos lácteos, que representa a casi 5.000 tiendas de barrio, a menudo llamadas lecherías en Nueva Zelanda, y gasolineras.

“Todos queremos una Nueva Zelanda libre de humo”, dijo. “Pero esto va a impactar enormemente a las pequeñas empresas. No debería hacerse, ya que está destruyendo lecherías, vidas y familias en el proceso. No es la forma”.

Kaushal dijo que los aumentos de impuestos sobre el tabaco ya habían creado un mercado negro que estaba siendo explotado por las pandillas, y el problema solo empeoraría. Dijo que fumar ya estaba en su ocaso en Nueva Zelanda y desaparecería por sí solo.

“Esto está siendo impulsado por académicos”, dijo, y agregó que no se había consultado a las partes interesadas.

Pero Verrall dijo que no creía que el gobierno se estuviera extralimitando porque las estadísticas mostraban que la gran mayoría de los fumadores querían dejar de fumar de todos modos, y las nuevas políticas solo los ayudarían a lograr su objetivo.

Dijo que la pandemia había ayudado a las personas a obtener una nueva apreciación de los beneficios de las medidas de salud pública y las comunidades de apoyo, y que tal vez esa energía podría aprovecharse no solo para combatir el tabaquismo sino también para enfermedades como la diabetes.

Verrall dijo que ella nunca había fumado, pero que sí lo hizo su difunta abuela, y probablemente eso comprometió su salud.

“Es un producto realmente cruel”, dijo Verrall.

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