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Nueva Zelanda dio a conocer un plan el jueves para eventualmente prohibir todas las ventas de cigarrillos en el país, un esfuerzo de décadas único en el mundo para evitar que los jóvenes comiencen a fumar.

La legislación propuesta, que se espera que se convierta en ley el próximo año, dejaría a los fumadores actuales libres para seguir comprando cigarrillos. Pero aumentaría gradualmente la edad para fumar, año tras año, hasta cubrir a toda la población.

A partir de 2023, cualquier persona menor de 15 años no podrá comprar cigarrillos de por vida. Entonces, por ejemplo, en 2050, las personas de 42 años o más aún podrían comprar productos de tabaco, pero cualquier persona más joven no lo haría.

“Queremos asegurarnos de que los jóvenes nunca comiencen a fumar, por lo que convertiremos en delito vender o suministrar productos de tabaco fumado a nuevas cohortes de jóvenes”, dijo la Dra. Ayesha Verrall, ministra asociada de salud del país, en el Parlamento el jueves. “Las personas que tengan 14 años cuando la ley entre en vigor nunca podrán comprar tabaco legalmente”.

La legislación fue una de las varias propuestas anunciadas el jueves que tienen como objetivo reducir los niveles de tabaquismo en Nueva Zelanda en todos los grupos étnicos, incluidos los ciudadanos indígenas maoríes más pobres y los ciudadanos de las islas del Pacífico, por debajo del 5 por ciento para 2025. Actualmente, la tasa es de poco menos del 10 por ciento.

Nueva Zelanda anunció por primera vez este objetivo en 2011. Desde entonces, ha aumentado constantemente el precio de los cigarrillos hasta uno de los más altos del mundo. Un paquete en Nueva Zelanda cuesta alrededor de 30 dólares neozelandeses, o un poco más de $ 20, solo superado por la vecina Australia, donde los salarios son considerablemente más altos.

El Dr. Verrall dijo que el gobierno no estaba considerando subir los precios más allá de ese punto. “Ya hemos visto el impacto total de los aumentos de los impuestos especiales”, dijo. “Ir más lejos no ayudará a la gente a dejar de fumar. Solo castigará aún más a los fumadores que luchan por dejar el hábito “.

Prohibir la venta de tabaco, a pesar de los claros beneficios para la salud pública, ha sido prácticamente imposible en todo el mundo, y los argumentos a menudo se centran en las libertades civiles y los temores de un mayor contrabando. En 2010, la nación himalaya de Bután prohibió la venta de productos de tabaco, solo para suspender las restricciones el año pasado en medio de preocupaciones de que los traficantes de cigarrillos traigan el coronavirus.

Cuando Nueva Zelanda dio a conocer su propuesta, el gobierno reconoció los posibles efectos en el mercado negro, que actualmente representa al menos el 10 por ciento de las ventas de tabaco en el país.

Dijo que había ido en aumento el contrabando de productos de tabaco a Nueva Zelandia, en particular por parte de grupos delictivos organizados. “Los cambios propuestos en este documento pueden contribuir a este problema”, señala la propuesta del gobierno.

Pero el Dr. Robert Beaglehole, profesor emérito de medicina de la Universidad de Auckland, dijo que había soluciones potenciales. “Podemos lidiar con eso, si solo escaneamos todos los contenedores que ingresan al país, lo cual no hacemos”, dijo. “La tecnología está ahí”.

Desde que el gobierno de Nueva Zelanda comenzó a centrarse en el tabaquismo, las tasas han caído muy por debajo del promedio mundial: el 9,4 por ciento de los neozelandeses fuma actualmente, frente al 18 por ciento en 2008. Alrededor del 14 por ciento de las personas en los Estados Unidos fuman y aproximadamente el 20 por ciento en todo el mundo.

Las tasas no son consistentes entre la población de Nueva Zelanda. Si bien es probable que el gobierno cumpla su objetivo para los neozelandeses blancos para 2025, necesitaría ajustar sus planes para reducir suficientemente las tasas de tabaquismo entre las comunidades maoríes y de las islas del Pacífico, dijo el Dr. Verrall.

Además de la prohibición gradual de la venta de cigarrillos, la legislación propuesta aumentaría los fondos para los servicios de adicción, limitaría dónde se pueden vender los cigarrillos y reduciría la cantidad de nicotina en los cigarrillos. Los productos de vapeo, que el gobierno ha adoptado como una alternativa más segura, no se verían afectados por la ley.

La propuesta no dijo cómo se haría cumplir la prohibición de ventas.

El gobierno de Nueva Zelanda tiene una mayoría absoluta en el Parlamento, por lo que no necesita el apoyo de ningún socio de la coalición para convertir las propuestas en ley.

Janet Hoek, experta en salud pública de la Universidad de Auckland, dijo que la prohibición para las generaciones futuras ayudaría a mantener los logros del país.

“Una vez que logremos la meta 2025 Libre de humo y hayamos reducido la prevalencia del tabaquismo, queremos asegurarnos de que ese sea el futuro también”, dijo. La prohibición gradual de la venta de cigarrillos es “una forma de garantizar que este objetivo, una vez que lo alcancemos, se mantenga”, agregó.

La Dra. Hoek dijo que esperaba que los planes de Nueva Zelanda inspiraran a otros países a aprobar una legislación igualmente ambiciosa, especialmente a la luz de las estimaciones de la Organización Mundial de la Salud de que mil millones de personas morirán por causas relacionadas con el tabaquismo este siglo.

“Ahora que Nueva Zelanda ha dado ese paso, espero que muchos otros países sigan su ejemplo”, dijo. “Esto será algo que comienza en Nueva Zelanda pero que realmente tiene implicaciones globales”.

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