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SYDNEY, Australia — Lo que comenzó como una lucha de poder entre una estrella del tenis desafiantemente no vacunada y un primer ministro que buscaba distraerse de sus propios errores preelectorales se convirtió en algo mucho más importante: una defensa pública de la decencia, de la moral pandémica.

Y el pecador del momento es Novak Djokovic.

Australia, una orgullosa “nación deportiva” donde el lunes comienza el primer Grand Slam de tenis del año, titubeó y se quejó de Djokovic durante más de una semana. A los australianos no les gustó mucho cómo su gobierno canceló sumariamente la visa de Djokovic en el aeropuerto. Después de toda su obediencia de encierro y campañas de vacunas, tampoco estaban contentos con el esfuerzo del atleta famoso por deslizarse hacia el país mientras eludía un mandato de vacunación de Covid.

“Como diría Meryl Streep, es complicado”, dijo Peter FitzSimons, autor y exjugador profesional de rugby.

Pero luego vino una serie de revelaciones extraordinarias que casi borraron cualquier ambivalencia popular. El Sr. Djokovic admitió que no se había aislado el mes pasado, mientras que aparentemente sospechaba, y luego confirmó, una infección por covid. Y culpó a su agente por una declaración falsa en un documento de inmigración que advertía de duras sanciones por cualquier error.

Con eso, los líderes de Australia decidieron que ya habían visto suficiente. El viernes, el ministro de inmigración del país canceló la visa de Djokovic por segunda vez, lo que puso en grave duda su intento de ganar un título récord número 21 de Grand Slam. Si el Sr. Djokovic, el tenista masculino mejor clasificado, no impugna con éxito la decisión en los tribunales, será detenido y deportado antes de competir.

En la cuenta final, un país lejos de los epicentros del sufrimiento de Covid, donde el deporte es un foro reverenciado para el bien y el mal, se ha convertido en un ejecutor de los valores colectivistas que el mundo entero ha estado luchando por mantener durante una era de pestilencia prolongada.

El Sr. Djokovic buscó jugar con sus propias reglas. Primero, admitió haber presentado un formulario de ingreso en el aeropuerto que decía falsamente que no había viajado internacionalmente en los 14 días previos a su llegada a Melbourne. De hecho, había estado volando durante ese tiempo entre su Serbia natal y España. (La declaración errónea fue un “error humano”, dijo, hecho por su agente).

Y luego estaba todo lo que hizo durante el tiempo que creyó que podría haber estado expuesto a Covid y, finalmente, en su relato, dio positivo: el diagnóstico de Covid que permitió su exención de la vacuna en primer lugar.

Cinco días en diciembre, más o menos, hundieron sus posibilidades de ganar un décimo Abierto de Australia inigualable, cuando el mundo vio lo que sus muchos críticos han descrito como su desprecio egoísta e imprudente por la salud de los demás.

La historia comienza el 14 de diciembre, cuando, como atestigua una fotografía, fue a un partido de baloncesto en Belgrado, la capital serbia, con alguien que luego dio positivo por covid. El 16 de diciembre, según una declaración jurada que sus abogados presentaron en un tribunal federal australiano después de que se cancelara su primera visa, se hizo una prueba PCR que dio positivo a las 8 de la noche.

Al día siguiente, antes de recibir el resultado, dijo, se hizo una prueba rápida de antígenos que resultó negativa. Luego asistió a una ceremonia de tenis junior en Belgrado, donde las fotografías lo muestran posando sin máscara cerca de los niños.

Más tarde ese día, 17 de diciembre, el Sr. Djokovic dijo que se enteró del resultado positivo de su prueba de PCR. Pero no entró entonces en 14 días de aislamiento, como exige el gobierno serbio. Al día siguiente, 18 de diciembre, hizo una entrevista con los medios y una sesión de fotos en su centro de tenis en Belgrado. Más tarde dijo que sabía que era covid-positivo y lo calificó como un “error de juicio” para continuar con la entrevista, pero dijo que se había sentido “obligado”.

Los periodistas involucrados dijeron que nunca les dijeron que Djokovic era positivo.

De todas sus acciones, que incluyen un historial de otras posturas desdeñosas hacia la pandemia y, a veces, arrebatos petulantes en la cancha, su comportamiento después de recibir una prueba positiva parece ser lo que puso al mundo al borde de su brújula moral.

Negarse a vacunarse era una cosa. ¿Pero ocultar el hecho de que era infeccioso?

“Para él hacer esa sesión de fotos porque no quería decepcionar a nadie, ¿estás bromeando?” dijo Martina Navratilova en la televisión matutina australiana esta semana.

“Me quedaría en casa y no podrías sacarme de la casa por nada”.

Muchos australianos vieron en las acciones de Djokovic tanto deshonestidad como desprecio por los demás. Algunos cuestionaron si realmente había dado positivo en primer lugar, dado el momento conveniente para su exención de vacunación. Casi podían oler la arrogancia en su comportamiento, y lo encontraron rancio, especialmente en esta etapa de la pandemia.

El espíritu comunitario que ha definido la respuesta del país al virus, con personas que atraviesan los encierros y anhelan tener una familia mientras las fronteras se cierran de golpe, solo para luego salir corriendo a buscar vacunas, se encuentra en un lugar incierto en este momento.

Omicron está aumentando, y los australianos están viendo más muertes diarias que en cualquier otro momento desde que llegó Covid. Quieren que pase la ola. Anhelan una solidaridad continua.

El primer ministro Scott Morrison trató de explotar ese impulso cuando se abalanzó sobre la cancelación de la primera visa de Djokovic, tuiteando apenas una hora después de que ocurriera el 6 de enero que “las reglas son las reglas”.

Reiteró el punto el viernes por la noche después de que se anunciara la cancelación de la segunda visa, cuatro días después de que un juez la restableciera por motivos de procedimiento.

“Los australianos han hecho muchos sacrificios durante esta pandemia, y con razón esperan que se proteja el resultado de esos sacrificios”, dijo.

Aunque el ministro de inmigración, Alex Hawke, citó lo que llamó un riesgo para la salud pública al cancelar la visa de Djokovic, los médicos estaban menos convencidos de que la salud fuera el problema. Con decenas de miles de nuevos casos de covid todos los días en Australia y tasas de vacunación altísimas entre los vulnerables, un atleta no representa una gran amenaza.

“Desde una perspectiva médica, puedes decir, bueno, ¿cuál es el problema?” dijo el Dr. Peter Collignon, médico y profesor de microbiología en la Universidad Nacional de Australia.

Pero el “asunto Djokovic” ya no es, y tal vez nunca lo fue, solo una cuestión de ciencia.

El Dr. Collignon dijo que tres años después de la pandemia, planteó la cuestión del juicio moral. “¿Cuándo dejaremos de castigar a las personas por tomar malas decisiones?” preguntó.

En Australia, la respuesta es “todavía no”.

Ahora, como antes, el hombre decente es el que no infecta a nadie, como escribió Albert Camus en su novela de 1947 “La peste”, y si el primer ministro no se hubiera sumado a la causa, probablemente alguien más lo habría hecho. Djokovic, de 34 años, se colocó en el centro del escenario en el que Australia a menudo define lo que quiere ser como nación.

El deporte es vida para muchos australianos. Las tasas de participación son altas, e incluso ver competir a otros se ha descrito, durante generaciones, como una actividad que construye el carácter.

Carácter es también lo que la Ley de Migración de Australia exige de todos los inmigrantes. Una “prueba de carácter” se encuentra en el centro de una disposición que otorga al ministro de inmigración el derecho de denegar o cancelar una visa por una amplia variedad de razones, aunque en este caso se basó en otra sección que le permite al ministro rechazar una visa si es “de interés público”.

A menudo se ha abusado del amplio alcance de la ley. Más de dos docenas de refugiados siguen en el mismo hotel donde se alojó Djokovic mientras esperaba la audiencia sobre la cancelación de su primera visa. Algunos, como Mehdi Ali, un músico que huyó de Irán cuando tenía 15 años, han estado retenidos en Australia durante muchos años.

Pero para Djokovic, la dura postura de Australia sobre la seguridad fronteriza parece haber dado un resultado que muchas personas pueden apoyar, incluso si eso significa un Abierto de Australia menos interesante.

El viernes en Melbourne Park, donde Djokovic tenía programado practicar después de ser nombrado sembrado No. 1, los fanáticos parecían resignados a la pérdida de un jugador que era divertido de ver y difícil de admirar.

“Tiene una forma de molestar al público australiano”, dijo Damien Saunder, de 44 años, cartógrafo y presidente de un club de tenis cerca de Melbourne. “Sin faltarle el respeto a él o a su habilidad en el tenis y eso, pero hay algo en él que simplemente no le gusta al público australiano”.

Christopher Clarey contribuyó con este reportaje desde Melbourne, Australia.

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