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LONDRES – En Inglaterra, el primer ministro habla ahora sobre las vacunas obligatorias, solo seis meses después de proclamar el “Día de la Libertad” de las restricciones del coronavirus. En Alemania, el nuevo canciller ha respaldado la exclusión de las personas no vacunadas de gran parte de la vida pública. En la casa de al lado, en Austria, los no vacunados permanecerán confinados en sus hogares, incluso después de que el gobierno levante el cierre el domingo.

En todas las democracias europeas, la última ola de la pandemia está impulsando a los gobiernos a volver a imponer restricciones radicales a la libre circulación y la mezcla en sus sociedades. Solo que esta vez, muchas de las reglas señalan a los que no están vacunados. Eso ha provocado airadas protestas callejeras y ha reavivado un acalorado debate sobre cuánto deberían los países restringir las libertades individuales en nombre de la salud pública.

Algunos de los cambios más abruptos están ocurriendo en países donde las leyes y la cultura aprecian la santidad de los derechos personales. En Gran Bretaña, las nuevas medidas del primer ministro Boris Johnson provocaron un motín en su Partido Conservador, y los legisladores dijeron que su adopción de las vacunas era “discriminatoria” y una afrenta a los principios sagrados del país. Protestas similares resuenan en Francia y Alemania.

La reacción se manifiesta vívidamente todos los fines de semana en las calles de Viena, donde decenas de miles de manifestantes marchan, algunos blandiendo pancartas que dicen: “¡Controlen nuestras fronteras, no nuestra gente!” Los manifestantes también se han enfrentado con la policía por las restricciones en Bélgica, Alemania y los Países Bajos.

“El argumento de la libertad civil ha ido y venido”, dijo Adam Wagner, un abogado de derechos humanos con sede en Londres y experto en leyes relacionadas con Covid. “El riesgo con el movimiento hacia los pasaportes de vacunas es que radicaliza a los libertarios y los escépticos de las vacunas”.

El hecho de que la gente todavía esté discutiendo sobre cómo sopesar estos valores en competencia, casi dos años después de que comenzara la pandemia, dice Wagner, sugiere que “realmente no hemos encontrado ninguna gran solución”.

Muchos en Europa han demostrado ser sorprendentemente tolerantes con la necesidad de sacrificar algunas libertades para frenar la propagación del virus. Pero la repentina amenaza de la nueva variante de Omicron está empujando a países como Gran Bretaña, que el verano pasado celebró el fin de los cierres, a retroceder en la dirección de las restricciones.

Johnson y otros líderes europeos están siendo impulsados ​​por dos tendencias médicas implacables: la rápida propagación de la variante Omicron, que los científicos británicos estiman que se duplica cada dos o tres días; y una resistencia obstinada a las vacunas en segmentos de sus sociedades, que ha dejado aproximadamente a un tercio de las personas en Europa más vulnerables a otra ola de infección.

Los defensores de los pases vacunales señalan que aumentaron la tasa de vacunación en Francia, otro país que guarda celosamente los derechos. Pero para los críticos, la naturaleza selectiva de estas restricciones impone un estigma a una parte de la sociedad. Eso tiene ecos inquietantes en Alemania y Austria, donde los manifestantes de derecha invocan la bota nazi para afirmar que el estado está persiguiendo a quienes se resisten a las vacunas.

“Es polarizante y divisivo en el sentido de que crea una sociedad de nosotros contra ellos, lo cual es una propuesta muy peligrosa, creo”, dijo Clifford Stott, profesor de psicología social en la Universidad de Keele en Inglaterra. “Estamos creando una receta para el desorden al amplificar las desigualdades estructurales”.

Las personas que no han sido vacunadas, o que se resisten activamente a las vacunas, tienden a ser más pobres y menos educadas que las que sí, dijo Stott. Muchos ya desconfían del gobierno. Forzar su cumplimiento secuestrándolos en casa o privándolos del acceso a bares y restaurantes solo puede profundizar su sentido de agravio, dijo.

En algunos países donde los líderes luchan por desviar las duras críticas, la sospecha sobre sus motivos es aún más aguda. Johnson impuso nuevas restricciones, incluido el requisito de mostrar prueba de vacunación para ingresar a cines, teatros o estadios deportivos, en medio del furor por una reunión navideña que su personal celebró el año pasado y que puede haber violado las reglas de cierre. Fue, dijo un legislador, una “táctica de distracción”.

Sin desanimarse, Johnson dijo que era hora de tener una “conversación nacional” sobre si hacer obligatoria la vacunación, un paso que ha dado Austria y que Alemania parece estar preparada para seguir. Gran Bretaña, dijo, no podía permitirse el lujo de seguir imponiendo bloqueos “solo porque una proporción sustancial de la población, lamentablemente, todavía no se ha vacunado”. Con el 70 por ciento de las personas que recibieron dos inyecciones, la tasa de vacunación de Gran Bretaña es comparable a la de Francia y Alemania.

Jonathan Sumption, ex juez de la Corte Suprema de Gran Bretaña, que ha sido un crítico abierto de las restricciones de cierre, dijo que era poco probable, dada la tradición de las libertades civiles del país, que Reino Unido alguna vez siguiera a Austria.

“Hay cosas que los gobiernos no deberían hacer incluso si funcionan”, dijo. Pero Sumption dijo que el uso agresivo de pasaportes de vacunas tendría el mismo efecto, ya que “la gente se verá privada de tantos derechos para seguir con su vida diaria”.

En Alemania, el canciller Olaf Scholz, quien rechazó las vacunas obligatorias durante su campaña, ahora respalda una ley que la haría obligatoria. Alemania ha sido devastada por la variante Delta, con aproximadamente 50.000 nuevas infecciones al día. Su número de personas vacunadas ha aumentado en los últimos días, en parte por el miedo a Omicron, pero la lentitud ha frustrado al gobierno.

“No se puede mirar con crueldad la situación como es ahora”, dijo Scholz la semana pasada. “Si tuviéramos una tasa de vacunación más alta, tendríamos una situación diferente”.

Su oportunidad fue buena: el tribunal más alto de Alemania dictaminó recientemente que los cierres ordenados por el gobierno a principios de este año eran constitucionales. Una encuesta de YouGov a finales de noviembre encontró que el 69 por ciento de la población alemana ahora apoya un mandato de vacuna, frente al 33 por ciento hace un año. El viernes, los legisladores votaron para que las vacunas sean obligatorias para los trabajadores de la salud.

Aún así, existe una ambivalencia palpable sobre las compensaciones. Karl Lauterbach, un miembro del Parlamento que ha sido agresivo con las restricciones y ahora se desempeña como ministro de salud de Alemania, le dijo a Der Spiegel que nadie sería encarcelado por negarse a vacunarse. En cambio, dijo, imaginó multas para quienes se nieguen.

Independientemente, es probable que el debate atraiga a más personas a las calles. En Sajonia, en el este de Alemania, miles de personas han emprendido “caminatas” nocturnas para protestar tanto por las restricciones como por las vacunas. La protesta se ha vuelto más violenta, y entre los que marchan hay figuras de extrema derecha que están explotando la ira.

Un estudio reciente de las libertades civiles durante la pandemia realizado por académicos de Harvard y Stanford encontró que las personas que vivían en partes de Alemania que pertenecían al este comunista antes de la reunificación, como Sajonia, tenían menos probabilidades que otros alemanes de tolerar cualquier violación de sus derechos.

Lo que no está claro, dijeron los expertos, es si estas protestas se extinguirán, al igual que las manifestaciones anteriores. Ulrich Wagner, profesor de psicología social en la Universidad de Marburg, argumentó que, paradójicamente, una ley que obligue a las vacunas podría terminar sacando a la gente de su oposición a ellas.

“La vacunación obligatoria es una prescripción clara y, desde un punto de vista psicológico, hace que sea más fácil de llevar”, dijo el profesor Wagner.

La extrema derecha juega un papel aún más conspicuo a la hora de alimentar las protestas en Austria. Herbert Kickl, el líder del derechista Partido de la Libertad, es un orador destacado en los mítines semanales en Viena. A pesar de estar afectado por los síntomas de Covid hace dos semanas, prometió liderar “la manifestación más grande de la historia” el sábado. Algunos manifestantes incluso se han fijado una estrella de David amarilla en sus abrigos, lo que sugiere que de alguna manera sufren la misma persecución que los judíos bajo Hitler.

Aún así, dijo Eugen Freund, un ex miembro del Parlamento Europeo de Austria, “Es una mezcla extraña”. También hay “familias con niños pequeños que afirman que la santidad de su cuerpo está amenazada”, dijo, “los que se suscriben al esoterismo y las drogas homeopáticas”.

La tasa de vacunación de Austria, del 67 por ciento, se encuentra entre las más bajas de Europa. También ha estado sufriendo su ola de Covid más grave hasta el momento, y hay un apoyo silencioso para las restricciones. Austria anunció un bloqueo de 20 días y la vacunación obligatoria el mismo día de noviembre.

Algunos países parecen haber logrado un equilibrio irregular entre la libertad y la salud pública. Cuando Italia exigió a los trabajadores en octubre que obtuvieran un Pase Verde, que certificaba su estado de vacunación, estallaron protestas en todo el país. Cientos de trabajadores portuarios se reunieron para bloquear camiones en la ciudad nororiental de Trieste.

Pero los disturbios disminuyeron después de unas semanas, y la mayoría de los italianos ahora aceptan tener un Green Pass como condición para ir a bares y restaurantes. Algunos expertos dijeron que el enfoque gradual de Italia sentó las bases para restricciones aún más estrictas.

“El gobierno italiano procedió en círculos concéntricos”, dijo Michele Ainis, experta constitucional de la Universidad Roma Tre. “Hizo que los italianos se acostumbraran a tener medidas cada vez más restrictivas. Entonces, si llegamos al mandato de vacunación, es posible que sea más aceptado “.

Christopher F. Schuetze contribuyó con reportajes desde Berlín, y Emma Bubola desde Roma.

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