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SYDNEY, Australia ‚ÄĒ Una operaci√≥n local de limpieza comenz√≥ en Tonga despu√©s de que una erupci√≥n volc√°nica √©pica desencadenara un tsunami que azotara la naci√≥n isle√Īa, ya que algunas de las primeras fotograf√≠as a√©reas que surgieron mostraron las islas normalmente verdes y verdes cubiertas de polvo gris y ceniza.

Pero los esfuerzos internacionales para entregar ayuda se vieron obstaculizados el martes por una nube de cenizas sobre el principal aeropuerto del pa√≠s, l√≠neas de comunicaci√≥n da√Īadas y una amenaza a largo plazo menos obvia: el riesgo de que los extranjeros traigan el covid a un pa√≠s sin el virus.

El vac√≠o de comunicaciones tres d√≠as despu√©s de la erupci√≥n del s√°bado por la noche hab√≠a dej√≥ poco claro el alcance de los da√Īos. Pero en la primera actualizaci√≥n oficial del martes por la noche, el gobierno de Tonga lo calific√≥ como ‚Äúun desastre sin precedentes‚ÄĚ y confirm√≥ que tres personas hab√≠an muerto, incluido un ciudadano brit√°nico, una mujer de 65 a√Īos y un hombre de 49 a√Īos.

La erupci√≥n provoc√≥ ‚Äúuna columna de hongo volc√°nico‚ÄĚ y olas de tsunami de hasta 15 metros que golpearon las costas occidentales de varias islas. Internet permaneci√≥ inactivo y las comunicaciones, que se cortaron debido a la erupci√≥n, fueron limitadas en las islas, seg√ļn el comunicado.

Australia y Nueva Zelanda se han movilizado para brindar asistencia por aire y mar, como lo han hecho despu√©s de ciclones y otros desastres naturales en la regi√≥n. Cualquier esfuerzo por brindar ayuda externa a Tonga, un pa√≠s de unas 100.000 personas que cerr√≥ sus fronteras en 2020 y a√ļn no las ha vuelto a abrir, tendr√° que superar obst√°culos log√≠sticos mientras se protege un fr√°gil estado de salud p√ļblica.

‚ÄúEl tema principal tiene que ser: ¬ŅC√≥mo nos aseguramos al 100 por ciento de que no traeremos Covid a este pa√≠s?‚ÄĚ dijo Jonathan Pryke, director del Programa de las Islas del Pac√≠fico en el Instituto Lowy, un grupo de expertos independiente en Sydney. ‚ÄúCualquier buena voluntad que pueda generar la respuesta se deshar√° por completo si traen a Covid a Tonga‚ÄĚ.

Los gobiernos de Australia y Nueva Zelanda dicen que hay formas seguras de entregar ayuda. A√ļn as√≠, desde que el volc√°n submarino entr√≥ en erupci√≥n, arrojando cenizas a 12 millas en el aire y enviando un tsunami a pa√≠ses de todo el Pac√≠fico, los funcionarios y las familias tonganas en el extranjero han expresado su preocupaci√≥n por el riesgo de que los trabajadores humanitarios internacionales provoquen un brote de covid.

Sus miedos son un eco de traumas pasados. A lo largo de la Polinesia, una regi√≥n de alrededor de 1000 islas repartidas por el Pac√≠fico Sur, las enfermedades transmitidas por personas ajenas son un tema que atraviesa cientos de a√Īos de historia.

El contacto regular con las fuerzas colonizadoras de Europa lleg√≥ relativamente tarde a lugares como Tonga: el capit√°n James Cook recorri√≥ el archipi√©lago en 1773, 15 a√Īos antes de que el primer grupo de brit√°nicos se estableciera en Australia, pero con un impacto devastador. Durante el siglo siguiente, epidemias de sarampi√≥n, disenter√≠a e influenza, llevadas por los europeos, devastaron comunidades isle√Īas en todo el Pac√≠fico Sur.

Un estudio histórico publicado en 2016 encontró que en Hawái, Fiji, Tonga, Samoa y Rotuma (una dependencia de Fiji), la propagación del sarampión a principios del siglo XIX mató a una cuarta parte de la población de todas las edades.

Y en Tonga, lleg√≥ otra ronda de muertes en circunstancias a√ļn m√°s dudosas con la gripe espa√Īola. En noviembre de 1918, seg√ļn Phyllis Herda, historiadora de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, se cree que un barco de vapor llamado Talune introdujo el virus porque su capit√°n, John Mawson, ocult√≥ el riesgo despu√©s de salir de Auckland.

Cuando el barco aterriz√≥ en la capital de Tonga, Nuku’alofa, con 71 pasajeros y miembros de la tripulaci√≥n enfermos, supuestamente dio la orden de que todos a bordo “se vistieran y fingieran que no estaban enfermos” para poder descargar el vapor. Casi 2000 tonganos murieron en el brote que sigui√≥, alrededor del 8 por ciento de la poblaci√≥n.

Covid, como era de esperar, ha sido visto a través de la lente de esa experiencia. Tonga ha informado solo un caso, en octubre, y exige que los viajeros que lleguen al país se pongan en cuarentena durante 21 días. Alrededor del 60 por ciento de la población del país ha recibido dos dosis de una vacuna Covid.

Curtis Tu’ihalangingie, subjefe de misi√≥n de la Alta Comisi√≥n de Tonga en Australia, dijo que los funcionarios de Tonga hab√≠an estado hablando con los gobiernos de Australia y Nueva Zelanda y los socios donantes sobre c√≥mo entregar ayuda de manera segura para Covid.

Los funcionarios de ambos países han dicho que planean ser extremadamente cuidadosos cuando entregan agua, alimentos y suministros de construcción.

Hablando en una conferencia de prensa el domingo, la primera ministra Jacinda Ardern de Nueva Zelanda dijo que el gobierno era consciente de los riesgos de un brote en un entorno libre de covid.

‚ÄúTodo nuestro personal de defensa de Nueva Zelanda est√° completamente vacunado, y el motivo es asegurarse de que puedan desplegarse de manera segura en cualquier momento‚ÄĚ, dijo. ‚ÄúTrabajaremos con los funcionarios sobre el terreno en Tonga para asegurarnos de que cumplimos con las expectativas y los protocolos que han establecido‚ÄĚ.

Peeni Henare, el ministro de defensa, dijo que había otras formas de evitar la transmisión.

‚ÄúHemos realizado una serie de operaciones en el Pac√≠fico en los √ļltimos dos a√Īos que han sido sin contacto‚ÄĚ, dijo, y agreg√≥ que Nueva Zelanda trabajar√≠a con sus vecinos en las islas del Pac√≠fico ‚Äúpara asegurarnos de que continuamos manteni√©ndolos a salvo. .‚ÄĚ

Los grupos de ayuda en Australia y en la región han dicho que están delegando en los gobiernos la mejor manera de brindar asistencia.

‚ÄúNo enviaremos a nadie a menos que se nos solicite, y en ese momento seguiremos la orientaci√≥n seg√ļn sea necesario‚ÄĚ, dijo Katie Greenwood, quien dirige la oficina del Pac√≠fico de la Federaci√≥n Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja.

Agregó que la Cruz Roja tenía unos 70 voluntarios en Tonga, con acceso a suficientes suministros de socorro para unos 1.200 hogares, incluidas lonas, kits de construcción de refugios y mantas.

Todavía era difícil decir si eso sería suficiente. Un vuelo de la Fuerza de Defensa de Nueva Zelanda a Tonga, programado para el martes, se retrasó debido a la ceniza en la pista.

Con el cable de Internet internacional de Tonga desactivado, los tel√©fonos satelitales en las oficinas gubernamentales de Nueva Zelanda y Australia eran algunos de los √ļnicos m√©todos de comunicaci√≥n en un momento en que la comunidad de Tonga en el extranjero estaba desesperada por obtener informaci√≥n.

El Sr. Tu’ihalangingie, el diplom√°tico de Tonga en Australia, dijo que pasar√≠an semanas antes de que se restablecieran por completo las conexiones telef√≥nicas o de Internet con el mundo exterior.

‚ÄúTodav√≠a tenemos acceso limitado a Tonga‚ÄĚ, dijo a ABC Radio en Australia. ‚ÄúTodav√≠a no tenemos una comunicaci√≥n directa con nuestro gobierno‚ÄĚ.

Natasha Frost y Yan Zhuang contribuyeron con este reportaje.

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