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(CNN) – Un equipo de científicos está tratando de averiguar por qué decenas de niños fueron momificados y enterrados en catacumbas en un convento en la isla italiana de Sicilia.

El primer estudio exhaustivo de las momias infantiles será dirigido por Kirsty Squires, profesora asociada de bioarqueología en la Universidad de Staffordshire en el Reino Unido, y el trabajo de campo comenzará la próxima semana.

En las Catacumbas de los Capuchinos, una atracción turística macabra en Palermo, al norte de Sicilia, los investigadores analizarán los restos de 41 niños enterrados en una habitación designada para niños, aunque hay un total de 163 niños enterrados en las catacumbas.

“Queremos intentar comprender la vida de estas personas, su salud, desarrollo, etc.”, dijo Squires a CNN el jueves. “Y a partir de eso, también queremos comparar los datos biológicos con el lado más cultural de las cosas”.

Squires agregó que las momias estaban completamente vestidas, con algunas colocadas en cunas y sillas, mientras que otras estaban de pie con palos que se usaban para mantenerlas en posición, y los investigadores examinarán la importancia de por qué se usaron estos artefactos.

Los restos completamente vestidos de un niño en las catacumbas de los capuchinos fotografiados en enero de 2011.

Tony Gentile / Reuters

Poco se sabe sobre estos niños, que fueron enterrados entre 1787-1880 y forman parte de la mayor colección de restos momificados de Europa, que comprende al menos 1.284 cuerpos.

“Sabemos que habrían venido de familias de clase media; el rito de momificación estaba reservado para personas más ricas como la nobleza, la clase media y el clero”, dijo Squires.

“Entonces sabemos que no eran los miembros más pobres de la sociedad, pero eso es todo lo que sabemos, de verdad”. Squires agregó: “¿Por qué no fueron enterrados como otros individuos?”

El equipo está utilizando imágenes de rayos X porque es un método no invasivo que no arroja las mismas consideraciones éticas que las investigaciones invasivas sobre restos humanos, según un comunicado de prensa de la Universidad de Staffordshire.

“Estamos usando una máquina de rayos X portátil para tomar radiografías de modo que podamos estimar la edad de las personas en función de su erupción y desarrollo dentarios y la fusión de los huesos”, dijo Squires, y agregó que buscaría signos de enfermedad. .

Los investigadores utilizarán las radiografías, 574 en total, o 14 por momia, para completar un perfil biológico de los niños y determinar si la momificación solo se realizó en personas de cierta edad o sexo.

“También se utilizarán para detectar la presencia de defectos del desarrollo, indicadores de estrés y lesiones patológicas, con el objetivo de obtener una idea de la salud y el estilo de vida de los niños en la vida”, según el sitio web del proyecto.

Según Squires, la momificación se practicó en las catacumbas desde alrededor de 1599 hasta principios del siglo XX, considerada por la clase media como una “forma de mantener viva su personalidad social después de la muerte”, con familias visitando los cuerpos de sus parientes enterrados.

Squires y su co-investigador Dario Piombino-Mascali de la Universidad de Vilnius, en Lituania, estarán acompañados por dos radiógrafos y un artista en las catacumbas y pasarán una semana mirando los registros de defunción. Pasarán meses antes de que se publiquen los hallazgos, dijo.

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