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LONDRES – El jueves por la mañana, un grupo de 50 personas llamó para cancelar su fiesta de vacaciones reservada para esa noche en Luc’s Brasserie, un restaurante francés en el distrito financiero de la capital británica. Esa misma mañana, un grupo de 21 también canceló su fiesta, también para el jueves por la noche.

La noche anterior, el primer ministro Boris Johnson anunció que se acercaban medidas más estrictas de Covid, y el impacto fue inmediato para Darrin Jacobs, el propietario de Luc’s. Ha habido una “multitud de cancelaciones”, dijo.

Pero gracias a una lista de espera de reservas, dijo, el restaurante todavía estaba lleno hasta Navidad. Y muchas de las reservas canceladas habían reprogramado con optimismo sus celebraciones para principios del próximo año.

“No perderemos el negocio, simplemente lo haremos avanzar”, dijo Jacobs. Pero “no es fácil porque ya compramos comida y trasladamos al personal”, dijo.

Durante meses, las empresas de Gran Bretaña han intentado desesperadamente maniobrar para evitar las interrupciones de la cadena de suministro, la escasez de mano de obra y el aumento de los costos a medida que salían de varias etapas de bloqueo.

Reabrieron oficinas, que llenaron los autobuses y trenes de cercanías; restaurantes y pubs anunciados para albergar fiestas navideñas; y las filas se alargaron en las cafeterías del centro de la ciudad.

Ahora, la aparición de la variante Omicron de rápida propagación ha asestado inesperadamente un golpe a esos esfuerzos. El gobierno ha revivido las restricciones al coronavirus que probablemente afecten a las empresas de hotelería y viajes durante la crítica temporada navideña y hagan mella en la economía.

“No sé a dónde irá esto la semana que viene”, dijo Jacobs. “Creo que esto es una punta del escenario tipo iceberg y puede empeorar mucho la próxima semana y, si ese es el caso, realmente tendremos que reducirlo”.

Por ahora, sigue siendo cautelosamente optimista. Pero su negocio se basa en personas que trabajan en oficinas cercanas y caminan hasta su restaurante en Leadenhall Market, especialmente varias compañías de seguros. El jueves, Jacobs escuchó que dos grandes empresas estaban cerrando sus oficinas nuevamente.

En Inglaterra, a partir del viernes, se requerirán máscaras faciales en la mayoría de los lugares públicos cerrados, incluidos cines y teatros. A partir del lunes, las personas que pueden trabajar desde casa deberían hacerlo. Y a partir de mediados de la próxima semana, se requerirán pases que muestren la vacunación o una prueba reciente de Covid negativa para eventos grandes y clubes nocturnos, anunció Johnson esta semana. Las reglas se votarán en el Parlamento la semana que viene. Escocia, Gales e Irlanda del Norte han establecido sus propias medidas, que son un poco más estrictas.

“A menos que vaya a un bloqueo total o parcial, el efecto de las medidas en sí será bastante pequeño”, dijo Paul Mortimer-Lee, subdirector del Instituto Nacional de Investigación Económica y Social en Londres. “Lo que dañará la economía son las respuestas de las personas”. Es probable que las personas tomen más precauciones para protegerse del virus, especialmente socializando menos.

Si bien las reglas son relativamente ligeras, para algunas empresas este será un retiro no deseado.

Antes de que se descubriera la variante Omicron, la economía británica estaba perdiendo algo de impulso mientras los precios subían rápidamente, lo que colocaba la inflación en su nivel más alto en casi una década. El producto interno bruto creció un 1,3 por ciento en el tercer trimestre, frente al 5,5 por ciento de los tres meses anteriores. Y ese crecimiento fue impulsado por el gasto en servicios, especialmente en hoteles, restaurantes y entretenimiento, ya que la última de las principales restricciones pandémicas se levantó en el verano. En octubre, la expansión económica se desaceleró drásticamente, a solo un 0,1 por ciento con respecto al mes anterior..

Ahora, hay indicios tempranos de que las reservas de restaurantes están disminuyendo y las fiestas de Navidad se están cancelando.

Los restaurantes, cafés y tiendas que atienden principalmente a los trabajadores de oficina estaban lidiando con el comercio perdido por el trabajo híbrido, pero al menos habían visto un notable retorno de trabajadores. Alrededor del 70 por ciento de los trabajadores británicos dijeron que habían viajado al trabajo al menos algunos días a la semana a principios de diciembre, según la Oficina de Estadísticas Nacionales, frente al 50 por ciento a principios de año, cuando el país estaba bajo un estricto bloqueo.

Las ventas en Pret A Manger, la cadena de café y sándwiches cuyas tiendas tienden a agruparse alrededor de centros de oficinas y ubicaciones de transporte, solo regresaron a niveles prepandémicos hace unas dos semanas. Ahora esas ventas están empezando a caer de nuevo.

“La Navidad ha sido cancelada para muchas tiendas, restaurantes, pubs y otros negocios de la ciudad que dependen del paso de los trabajadores en las oficinas cercanas”, dijo Catherine McGuinness, presidenta de políticas de City of London Corporation, que gobierna el distrito financiero de la capital, en un comunicado. declaración.

Su organización alentará a los trabajadores y las empresas a seguir las nuevas reglas, pero dijo que el gobierno necesitaba trazar una hoja de ruta para levantar las restricciones nuevamente en el nuevo año, dijo McGuinness.

Las nuevas medidas también complicarán los próximos pasos del Banco de Inglaterra. Los responsables de la formulación de políticas del banco central se habían estado preparando para subir las tasas de interés en respuesta a la inflación, siempre que el desempleo se mantuviera bajo. Algunos analistas creen que podría producirse un aumento la próxima semana. Pero el potencial de Omicron para desacelerar aún más la economía hace que sea más difícil justificar el endurecimiento de la política monetaria.

La incertidumbre adicional podría frenar el crecimiento de la productividad y el empleo, según Mortimer-Lee. Es probable que las empresas sean más cautelosas sobre la contratación y la inversión, especialmente las empresas que dependen de las interacciones cara a cara, como los restaurantes. Además, el alto número de casos mantendrá a los niños fuera de las escuelas y a los padres lejos de sus trabajos.

“Son esos millones de decisiones individuales, en lugar de la decisión de Boris Johnson, las que van a afectar la economía”, dijo Mortimer-Lee. “Y nada de eso va a ser bueno”.

Incluso antes de las últimas medidas, los hoteles veían canceladas alrededor de una quinta parte de sus reservas corporativas, según UKHospitality, un grupo de presión de la industria, después de que el gobierno requiriera que los viajeros a Gran Bretaña se sometieran a una prueba de Covid dentro de los dos días posteriores a su llegada y se aislaran hasta recibir el resultados. Las reservas navideñas no fueron tan sólidas como tradicionalmente para las empresas hoteleras en un trimestre que generalmente genera alrededor del 40 por ciento de los ingresos anuales de la industria.

Y así, la industria está pidiendo una exención de las tarifas comerciales (un tipo de impuesto sobre las propiedades comerciales), más subvenciones, protección de la renta y una extensión de las reducciones del IVA, un impuesto sobre las ventas. “Cualquier cosa menos resultaría catastrófica”, dijo Kate Nicholls, directora ejecutiva de UKHospitality, en un comunicado.

Las últimas medidas han sido particularmente decepcionantes para los clubes nocturnos, uno de los últimos negocios a los que se les permitió reabrir a principios de este año. La Asociación de Industrias Nocturnas dijo que los pases de Covid han sido dañinos para su industria en las partes de Gran Bretaña donde ya estaban instalados.

Michael Kill, director ejecutivo del grupo de presión, dijo que las empresas estaban experimentando un “período de luna de miel” desde que reabrieron en el verano y estaban tratando de reconstruir las reservas de efectivo antes de los meses más tranquilos de principios de año.

“Ahora estamos viendo cierta preocupación por las cancelaciones y la vacilación en la compra de boletos”, dijo Kill. “Este tipo de cosas que están dejando a las personas en una posición vulnerable, porque muchos de ellos se abastecieron, compraron y dotaron de personal para un período de Navidad ajetreado”.

El grupo acusó al gobierno de promulgar los cambios para desviar la atención de la furia pública por las acusaciones de que el personal del primer ministro violó las reglas de bloqueo al realizar una fiesta en la oficina la Navidad pasada.

“Se siente que el primer ministro ha tirado debajo del autobús clubes nocturnos y bares para que él pueda salvar su propio pellejo”, dijo Kill en un comunicado el miércoles.

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