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RIYADH, Arabia Saudita – En la pequeña tienda donde Kholoud Ahmed vende los tradicionales vestidos de mujer musulmana conocidos como abayas, el arcoíris de colores es una revelación.

En el pasado, las mujeres en Riyadh vestían típicamente con la misma abaya negra sin importar adónde iban. Ahora, observó la Sra. Ahmed, de 21 años, hay una abaya de diferente color o estilo para cada ocasión: bodas, encontrarse con amigos en un café, visitar a los padres.

“Las abayas de colores solían ser algo extraño para nosotros en Riad, algo inusual”, dijo Ahmed, la empleada de la tienda. “En un año ha cambiado significativamente. Se ha vuelto normal hoy en día “.

Desde que el príncipe heredero Mohammed bin Salman se convirtió en el líder de facto de Arabia Saudita hace más de cuatro años, ha prometido nuevas oportunidades para las mujeres saudíes como parte de un amplio plan de modernización llamado Visión 2030.

El plan, que se anuncia en todo Riad en carteles y banderas, está destinado a alejar al reino de su dependencia histórica del petróleo y cambiarlo hacia nuevas industrias, incluidas la tecnología, la farmacéutica y el turismo.

Pero para crear más oportunidades laborales para los saudíes y atraer inversores y corporaciones internacionales a la monarquía del desierto, el príncipe Mohammed también está socavando la cultura conservadora que ha mantenido a muchas mujeres cerca de casa durante años y ahuyentado a muchos extranjeros.

En los últimos cinco años, el porcentaje de mujeres que trabajan fuera del hogar casi se ha duplicado, según las estadísticas oficiales, al 32 por ciento desde casi el 18 por ciento. Hoy en día, las mujeres se desempeñan como oficiales de aduanas en el Aeropuerto Internacional Rey Khalid en Riyadh, administradoras de relaciones con los clientes en los bancos y azafatas en los restaurantes.

Además de los cambios en el lugar de trabajo, el espacio público está cada vez menos segregado por sexos. En las cafeterías de Riyadh como Overdose (lema: “La cafeína, es mi droga de elección”), los clientes masculinos y femeninos ahora pueden tomar café con leche en compañía mixta.

Las mujeres pueden asistir a determinados eventos deportivos en los estadios, lo cual estaba prohibido hasta hace unos años. Ya no se les exige que utilicen entradas separadas de las de los hombres, aunque algunos establecimientos todavía las utilizan. Ahora también pueden solicitar pasaportes, vivir solos y viajar solos.

Pero el progreso ha sido desigual.

El sistema de tutela, que a pesar de algunas reformas recientes todavía está en vigor, significa que las mujeres deben depender del permiso de los hombres, a menudo sus padres o maridos, pero en algunos casos sus hijos, para contraer matrimonio y tomar decisiones clave.

Una destacada activista por los derechos de las mujeres fue encarcelada durante tres años después de presionar públicamente por algunos de los cambios que el príncipe Mohammed quería hacer, incluido permitir que las mujeres condujeran. Desde entonces ha sido puesta en libertad y ha publicado un artículo de investigación sobre la situación de las mujeres saudíes.

Esos arranques y arranques también son evidentes de manera cotidiana. El atuendo de las mujeres en Riad, aunque más relajado que hace unos años, todavía está lejos de ser liberal; incluso las mujeres que evitan las abayas usan ropa con mangas largas, escotes altos y bajos bajos.

Es posible que estén usando el dinero de sus cheques de pago recién ganados para comprar botas con tacones de gatito y vestidos lenceros en Zara, pero esos atuendos todavía se usan solo en entornos privados.

“Ya no es como antes, tienes que usar, como, hijab y todo”, dijo Marwa, una estudiante universitaria de 19 años que estaba comprando en la tienda de Ahmed, refiriéndose al pañuelo tradicional que usan las mujeres sauditas. “Ahora puedes tener libertad de elección, pero limitada. No es como si estuvieras mostrando partes de tu cuerpo “.

Por mucho que hayan cambiado las cosas, la cultura sigue siendo lo suficientemente conservadora, y cautelosa de enojar a las autoridades, que Marwa, como muchos de los residentes de Riyadh entrevistados para este artículo, se negó a dar su nombre completo.

Marwa dijo que otros cambios culturales, como permitir que los dueños de las tiendas permanezcan abiertos durante el tiempo de oración para acomodar tanto a los comerciantes como a los compradores, crearon sus propios problemas.

Algunas personas que son devotas y que orarían sin importar nada, dijo, podrían sentirse ofendidas por la actitud habitual. “Es como si no respetaras el tiempo de oración”, dijo. Su amiga Alaa, que vestía pantalones deportivos y zapatillas de deporte debajo de su abaya y lucía un tatuaje en la muñeca que decía “No confíes en nadie”, asintió.

Durante la llamada a la oración unos minutos más tarde, varios trabajadores masculinos de las tiendas cercanas cerraron sus puertas y caminaron hacia la sala de oración del centro comercial en un piso superior. En la planta baja, alrededor de 10 mujeres, clientes que vestían abayas y hiyabs negros, tomaron alfombras de un rincón y se arrodillaron sobre ellas para orar. Otras mujeres se sentaron en silencio en bancos, viendo a sus hijos pasear en carros de juguete que funcionan con baterías.

Un padre de seis hijos de 52 años, que solo le puso un apodo, Abu Abdullah, dijo que vio los beneficios de tiempos de oración más flexibles y nuevas oportunidades para las mujeres. “Durante el viaje, no rezamos”, dijo. “Incluso las mujeres, no oran durante siete días”, refiriéndose al hecho de que las mujeres tienen prohibido orar cuando están menstruando.

Varias de las cinco hijas de Abu Abdullah estaban cerca, comiendo maíz con mantequilla y papas fritas. Una de ellas, Nout al-Qahtani, de 13 años, dijo que estaba encantada con los cambios para las mujeres en Arabia Saudita. “Quiero trabajar”, ​​dijo. “Tengo muchas ganas de ser médico”.

Su padre señaló que no todos los trabajos de ensueño serían apropiados.

“Algunos trabajos no son adecuados para algunas mujeres”, dijo, citando como ejemplos los roles en trabajos de plomería y construcción. “Es mejor ponerla en el lugar correcto”, agregó.

Cinco millas al norte del centro comercial, un club de fútbol local, Al Shabab, jugaba contra un equipo de fuera de la ciudad en el estadio Prince Faisal bin Fahd. Fue una tarde apacible y la multitud se animó cuando el equipo local marcó. En el lado masculino del estadio, cientos de hombres se pusieron de pie de un salto, cantando y aplaudiendo a los jugadores.

Al otro lado del estadio, en lo que se conoce como el lado de la familia, donde se indicó a las mujeres y los niños que se sentaran, Najiba, una enfermera del complejo hospitalario King Fahd Medical City, observaba con dos colegas. Aunque las mujeres han podido asistir a eventos deportivos en Arabia Saudita desde 2018, era solo su segunda vez en un partido.

Najiba, de 34 años, y sus amigos dijeron que habían visto a muchas más mujeres sauditas trabajando en el hospital en los últimos años, y que la idea de mujeres en carreras médicas se había vuelto más aceptable para las familias que anteriormente podrían haber considerado un entorno laboral mixto. problemático.

“Ahora la familia acepta si tienen una hija o una esposa que trabaje en el cuidado de la salud”, dijo Najiba, quien fue enfermera en una unidad de cuidados intensivos neonatales durante años antes de asumir un rol administrativo.

Debajo de las enfermeras, algunos niños jugaban en la primera fila. Un niño, que había estado corriendo y gritando, fue regañado por una guardia de seguridad.

Varias espectadoras dijeron que nunca se perdieron un partido. Una, una gerente de 29 años del Saudi British Bank que asistió con su hermano, elogió las nuevas opciones de entretenimiento de Riyadh y las crecientes oportunidades económicas para las mujeres. “Estamos muy emocionados”, dijo.

Poco después de las 21:30 horas, el partido terminó con una victoria por 3-0 para el Al Shabab.

Mientras la multitud se dispersaba, uno de sus jugadores estrella, el mediocampista Hattan Bahebri, firmaba autógrafos a decenas de aficionados a través de la valla que separaba las gradas del campo.

En un momento, sostuvo sus manos en forma de corazón frente a él. Un puñado de hombres rodeó al jugador, algunos con niños cargados sobre sus hombros. Pero una mujer, con sus lentes de sol teñidos de rosa sobre su hiyab, se acercó al frente de la multitud, levantó su teléfono y recibió la vacuna.

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