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En la antigua Mesopotamia, hace 4.500 a帽os, mucho antes de que los caballos llegaran a la regi贸n, otro en茅rgico miembro de la familia equina, el kunga, asumi贸 un papel protag贸nico en la conducci贸n de carros de cuatro ruedas a la batalla.

Los arque贸logos hab铆an sospechado que estos animales, representados en el arte, sus ventas registradas en escritura cuneiforme, sus cuerpos a veces enterrados en ricos sitios de entierro, eran el resultado de alg煤n tipo de mestizaje. Pero faltaba la prueba.

El viernes, un equipo de investigadores inform贸 sobre m谩s de una d茅cada de investigaci贸n en la revista Science Advances, concluyendo que los estudios de ADN antiguo mostraron que el kunga era un cruce entre una burra (Equus Africanus asinus) y un asno salvaje sirio macho (Equus hemionus hemippus).

El kunga es el primer caso conocido de un h铆brido de dos especies dise帽ado por humanos, una producci贸n que va mucho m谩s all谩 de los procesos tradicionales de domesticaci贸n de animales, encontraron los investigadores.

Eva-Maria Geigl, especialista en genomas antiguos de la Universidad de Par铆s y una de las cient铆ficas que realizaron el estudio, dijo que la cr铆a de kungas fue en realidad “bioingenier铆a temprana” que se convirti贸 en una especie de industria biotecnol贸gica antigua.

Al igual que las mulas, que son h铆bridos entre caballos y burros, y que fueron creados mucho m谩s tarde, los kungas eran est茅riles. Cada nuevo kunga era 煤nico, un apareamiento entre un semental salvaje y un burro.

Los sementales tuvieron que ser capturados y mantenidos en cautiverio, a pesar de que eran muy agresivos, como lo indican los registros modernos. El Dr. Geigl dijo que el director de un zool贸gico en Austria, donde murieron los 煤ltimos asnos salvajes sirios cautivos, los describi贸 como “furiosos”. Los registros arqueol贸gicos muestran que un centro de cr铆a en Nagar (ahora Tell Brak, Siria) envi贸 a los kungas j贸venes a otras ciudades. Eran animales costosos, s铆mbolos de estatus y se usaban en ceremonias militares y de guerra.

Kungas mantuvo su alto estatus durante al menos 500 a帽os, dijo el Dr. Geigl. Los caballos no aparecieron hasta hace unos 4.000 a帽os para ocupar su lugar en la batalla y la ceremonia, y para contribuir a la creaci贸n de otros h铆bridos. Antes de la investigaci贸n actual, el h铆brido m谩s antiguo conocido era una mula de un sitio en Turqu铆a que data de hace 3000 a帽os. Los miembros del mismo equipo informaron sobre ese hallazgo en 2020.

El equipo de investigaci贸n tuvo que hacer frente a la muy mala conservaci贸n de los f贸siles de las zonas des茅rticas, pero utiliz贸 una variedad de t茅cnicas para examinar el ADN antiguo. Laurent Frantz, experto en paleogen贸mica de la Universidad Ludwig Maximilian de Munich, que no particip贸 en el estudio, dijo que a pesar de estas dificultades, los “resultados fueron muy convincentes” y mostraron que las personas “estaba experimentando con 茅quidos h铆bridos mucho antes de la llegada de los caballo.”

Fiona Marshall, arque贸loga de la Universidad de Washington en St. Louis, que ha investigado la prehistoria de los burros y su domesticaci贸n, dijo que el estudio era “enormemente significativo” en parte porque mostraba que los criadores ten铆an intenciones claras. El proceso inicial de domesticaci贸n siempre fue turbio, probablemente en parte accidente, en parte intervenci贸n humana, pero esta investigaci贸n mostr贸 lo que buscaban los antiguos sirios.

鈥淟a gente quer铆a las cualidades de un animal salvaje鈥, dijo. Los burros podr铆an haber sido m谩s d贸ciles que sus ancestros, el asno salvaje africano, pero los criadores en Mesopotamia quer铆an reproducirse con otros asnos salvajes por su fuerza y 鈥嬧媣elocidad, y tal vez por su tama帽o. Aunque los 煤ltimos ejemplos vivos conocidos del asno salvaje sirio eran muy peque帽os, un poco m谩s de un metro a la cruz, los animales m谩s viejos de la misma especie eran m谩s grandes.

Dr. Geigl, quien colabor贸 鈥嬧媏n la investigaci贸n con Thierry Grange en la Universidad de Par铆s, E. Andrew Bennett, ahora en el Instituto de Paleontolog铆a y Paleoantropolog铆a de Vertebrados en Beijing, Jill Weber en el Museo de Arqueolog铆a y Antropolog铆a de la Universidad de Pensilvania y otros. dijo que el equipo secuenci贸 el ADN de numerosas fuentes, incluidos burros modernos, caballos y varias especies de asnos salvajes, y muestras de museos.

De particular importancia fueron los huesos de 44 kungas enterrados en un rico lugar de entierro en Siria llamado Umm el-Marra. Esos esqueletos hab铆an llevado anteriormente al Dr. Weber y a otros a plantear la hip贸tesis de que eran h铆bridos y que eran los kungas descritos en tablillas y representados en el arte.

Sus dientes mostraban marcas de mordidas e indicaban que hab铆an sido alimentados con una dieta especial. La nueva investigaci贸n utiliz贸 el ADN de esos kungas para compararlos con otras especies y determinar que estos animales eran, como se sospechaba, el resultado de la cr铆a de burras y asnos salvajes sirios machos.

El equipo de investigaci贸n tambi茅n secuenci贸 el ADN de un asno salvaje sirio encontrado en Gobekli Tepe en Turqu铆a, un sitio de 11.000 a帽os de antig眉edad donde los humanos se reun铆an con fines que a煤n se est谩n estudiando, y de dos de los 煤ltimos animales de la especie, retenidos en un zool贸gico en Viena.

Es una especie que ya no existe. El kunga no se puede recrear, dijo el Dr. Bennett. Los burros abundan, por supuesto, pero el 煤ltimo asno salvaje sirio conocido muri贸 a fines de la d茅cada de 1920. Uno recibi贸 un disparo en la naturaleza y el otro muri贸 en un zool贸gico de Viena.

鈥淟a receta para hacer kunga fue desconocida durante miles de a帽os鈥, dijo el Dr. Bennett. “Y finalmente lo decodificamos ni siquiera 100 a帽os despu茅s de que un elemento se extinguiera”.

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