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NUEVA DELHI — Algunos niños han olvidado el alfabeto o el aspecto de sus aulas. Otros han abandonado la escuela por completo, buscando trabajo y es poco probable que alguna vez reanuden sus estudios.

Durante años, India ha estado contando con su vasto grupo de jóvenes como una fuente de crecimiento futuro, un “dividendo demográfico”, como a muchos les gustaba decir. Ahora, después de dos años de la pandemia del coronavirus, parece más una generación perdida, aplastando los sueños de familias de clase media que buscan mejores oportunidades para sus hijos.

Cientos de millones de estudiantes en toda la India han recibido poca o ninguna instrucción en persona y las escuelas han cerrado de forma intermitente desde el comienzo de la pandemia. A medida que se levantan las restricciones pandémicas y luego se vuelven a imponer, las escuelas suelen ser los primeros lugares en cerrar y los últimos en reabrir.

Mahesh Davar, un peón en el centro de la India, siente dolor al ver a sus hijos pequeños trabajando a su lado. Él y su esposa trabajaron arduamente en los campos para enviar a sus hijos, que ahora tienen 12 y 14 años, a la escuela, con la esperanza de asegurarles mejores trabajos y una vida más fácil.

Su educación efectivamente terminó hace casi dos años, cuando las escuelas cambiaron en línea; la familia no tenía dinero para acceder a Internet. En todo el mundo, más de 120 millones de niños se han enfrentado a la misma situación, según las Naciones Unidas.

“Los pobres como nosotros luchamos todos los días para mantener la estufa encendida”, dijo Davar. “¿Dime cómo y dónde pagaremos el dinero para los teléfonos móviles?”

Hasta la pandemia, India estaba sacando a millones de personas de la pobreza, cifrando sus esperanzas de un mayor crecimiento económico en la educación. Ese bloque de construcción para el futuro ahora se está erosionando, amenazando con poner patas arriba el arduamente luchado progreso de la India y condenar a otra generación al trabajo manual extraoficial.

“En India, las cifras son alucinantes”, dijo Poonam Mattreja, directora de la Fundación de Población, un grupo de defensa en Nueva Delhi. “Las desigualdades de género y de otro tipo se están ampliando, y tendremos un déficit de desarrollo mucho mayor en los años venideros”.

Muchos países están sopesando las compensaciones entre la educación de los niños y la salud pública. A medida que Omicron se ha extendido por los Estados Unidos y Europa, los funcionarios se han esforzado por descubrir cómo y cuándo mantener abiertas las escuelas.

En el sur de Asia, Sri Lanka ha decidido no cerrar las escuelas, mientras que en Nepal están cerradas hasta al menos finales de enero, a pesar de la casi imposibilidad de la instrucción remota en el campo del Himalaya. Inundado con nuevas infecciones, Bangladesh revocó una decisión anterior de permitir que los alumnos vacunados asistieran a clase, cerrando las escuelas para todos los estudiantes.

Las repercusiones pueden ser especialmente nefastas en el sur de Asia. Las niñas contraen matrimonios infantiles y los niños han abandonado su educación para trabajar.

El reverendo Nicholas Barla, un sacerdote católico que ha pasado décadas trabajando con escuelas en comunidades rurales, dijo que durante viajes recientes a rincones remotos de la India, fue testigo de niños tambaleándose por el aburrimiento y el aislamiento.

“El crecimiento mental que debería haber tenido lugar se detuvo”, dijo. “Es trágico, porque la educación es el único camino que sale de la oscuridad y de las miserias de la pobreza rural”.

Se proyecta que la población en edad de trabajar de la India alcance un máximo del 65 por ciento en 2031 antes de que comience a disminuir. Es un activo potencial que el primer ministro de la India, Narendra Modi, ha celebrado, tan recientemente como este mes.

“La fuerza de la juventud llevará a la India a mayores alturas”, declaró en un festival juvenil.

Por lo general, una gran parte de la población que ingresa a la fuerza laboral sería una bendición económica. Ahora podría resultar una carga, ya que las personas sin educación y subempleadas en un estado de bienestar como India terminan consumiendo una mayor parte de los recursos, desde medicinas gratuitas hasta subsidios alimentarios.

Las filas de los subempleados ya están aumentando en la capital de la India, Nueva Delhi, que atrae a jóvenes de pueblos de todo el país en busca de oportunidades económicas. Muchos de ellos duermen en las aceras, se calientan junto a grandes ollas de chai hirviendo y se paran todas las mañanas en un lugar de recogida designado para los trabajadores diarios.

En un rincón arenoso en la parte antigua de la ciudad llena de tazas de té de arcilla y beedis gastados, Briju Kumar se empujaba con docenas de personas hambrientas por un día de trabajo en un sitio de construcción. A los 14, abandonó los estudios en línea durante un cierre parcial el año pasado para contribuir a las finanzas de la familia.

“Si las escuelas abren, no estoy seguro de que regrese. Solo si no hay trabajo”, dijo.

Su familia emigró de Bihar, uno de los estados más pobres de la India, cuando Briju estaba en quinto grado para que su padre, que nunca asistió a la escuela, pudiera ganar más dinero conduciendo un rickshaw. Los cierres intermitentes obligaron al Sr. Kumar a dejar las carreteras y a su hijo a la escuela.

Incluso antes de la pandemia, India no lograba mantenerse al día con los millones de nuevos trabajadores que ingresaban al mercado laboral cada año, y el crecimiento no se traducía en creación de empleo.

“No es que estuviéramos muy bien en el camino hacia el dividendo demográfico antes de Covid”, dijo la Sra. Muttreja.

Podría estar a punto de empeorar mucho. El Banco Mundial estima que India puede perder hasta $ 440 mil millones en ganancias potenciales futuras como consecuencia de la pandemia.

Durante la pandemia, los trabajadores jóvenes han sido los más afectados cuando se producen cierres y otras perturbaciones económicas, enfrentando mayores pérdidas de empleos y menos apoyo financiero, según un estudio de la Organización Internacional del Trabajo. En los próximos años, incluso si un repunte en el crecimiento económico crea nuevos puestos de trabajo, es posible que no haya empleados calificados para ocuparlos.

“Al comienzo de la pandemia, era digital, digital, digital, lo cual está bien si eres un niño urbano de clase media”, dijo Terry Durnnian, jefe de educación de UNICEF en India. “Pero si estás hablando de niños rurales, niños con discapacidades, niños migrantes, tribus, ellos salen perdiendo”, dijo.

“La pérdida de aprendizaje es enorme”, agregó. “Los niños no obtienen habilidades ni conocimientos para avanzar en la vida”.

La educación remota se ha ofrecido ampliamente en India, pero cuatro de cada 10 estudiantes carecen de la conexión a Internet necesaria para asistir. Y la enseñanza en línea, particularmente en las escuelas públicas, ha estado disponible en gran medida solo para estudiantes mayores.

En India, 1,5 millones de cierres de escuelas han afectado a 247 millones de niños en escuelas primarias y secundarias, según un estudio de UNICEF. Y a medida que avanza la pandemia, más y más estudiantes han abandonado los estudios. Una encuesta de 650 hogares en las ciudades indias occidentales de Mumbai y Pune encontró que la inscripción en preescolares virtuales se redujo en un 40 por ciento a partir del verano pasado en comparación con antes de la pandemia.

Rupesh Gaikwad, que trabaja como empleado de una tienda de comestibles en el estado occidental de Maharashtra, dijo que inscribió a su hija de 5 años, Nisha, en el preescolar hace dos años.

“Nuestra hija nunca ha puesto un pie en el salón de clases. Ella piensa que el teléfono móvil es su escuela, porque no ha habido una interacción real con los profesores u otros estudiantes, más allá de verlos en la pantalla del teléfono móvil”, dijo.

“Lo que les estamos dando a nuestros hijos en estos días no es educación para el desarrollo general, sino tratar de mantenerlos ocupados, sabiendo muy bien que esto es malo para su futuro”.

Incluso antes de la pandemia, el sistema educativo de India era lamentablemente inadecuado, con muchas escuelas públicas en áreas rurales sin maestros ni libros. Menos de la mitad de los estudiantes poseen las habilidades de lectura y matemáticas para avanzar al siguiente grado.

Ahora, el gasto en educación de la India, que ya es mucho más bajo que el de los países más ricos, se ha reducido aún más. Según el Banco Mundial, el gasto público en educación cayó del 4,4 % del PIB en 2019 al 3,4 % en 2020.

Con las escuelas cerradas, más niños también pasan hambre. Muchas familias dependen de los almuerzos escolares gratuitos para ayudar a satisfacer las necesidades nutricionales de sus hijos.

Durante las dos primeras oleadas de la pandemia en la India, los niños olvidaban en gran medida más de lo que aprendían, descubrió UNICEF. Armado con estos datos, UNICEF ha presionado a los gobiernos estatales, que supervisan la educación, para que no cierren las escuelas.

Pero a medida que las infecciones por covid-19 se dispararon en India, las grandes ciudades cerraron las escuelas nuevamente el mes pasado. La India rural hizo lo mismo.

Anuradha Maindola, abogada en el estado de Uttarakhand, en el norte de India, dijo que sus dos hijos, Rudra e Ishita, solo habían pasado alrededor de un mes en aulas físicas desde el primer cierre del gobierno indio en marzo de 2020.

Decidió que Ishita, de 8 años, que tiene dificultades para leer y escribir, repita el primer grado.

“Mis hijos no estaban aprendiendo nada en línea”, dijo.

Suhasini Raj contribuyó con este reportaje.

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