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LONDRES – Cuando era niño, Oscar Murillo le dijo a su mejor amigo que se mudaba a Londres, pero su amigo se negó a tomarlo en serio: su comunidad unida en el suroeste de Colombia era el tipo de lugar donde las familias se quedaban durante generaciones, donde casi todos trabajaba en la fábrica de dulces que dominaba la economía del pueblo.

Sin embargo, la noticia era cierta: en la década de 1990, Oscar, de 11 años, salió de La Paila, Colombia, y llegó al este de Londres, donde sus padres tomaron trabajos como limpiadores de oficinas.

Hablando poco inglés y habiendo sido desplazado, se refugió en el dibujo. Estos primeros garabatos llevaron a Murillo a la pintura, lo que a su vez lo llevó a una práctica de arte multimedia y, en 2019, a ganar el Premio Turner, uno de los honores más prestigiosos del mundo del arte.

Pero los recuerdos de La Paila y del socorro que encontró en esos primeros garabatos aún informan su obra, que ahora se exhibe en los principales museos del mundo. Sus lienzos, parches de colores de varias capas que también pueden incluir suciedad pegada y palabras en español de gran tamaño, ahora se venden a 300.000 dólares o más en una subasta.

“Mi trabajo es un detonador social”, dijo Murillo, de voz suave, una forma en que el hijo de padres inmigrantes de clase trabajadora puede romper las barreras que rodean a una clase social que típicamente niega la entrada a personas como él. “Es una forma de infiltrarse en el sistema”.

Si bien algunos pueden ver una contradicción o incluso una hipocresía en un artista que gana tanto para enviar un mensaje socialmente consciente, los críticos lo ven de manera diferente.

“Sí, su trabajo es relativamente caro, pero también está anclado a la explotación de la mano de obra en los mercados globales”, dijo Linda Yablonsky, una destacada escritora de arte. “Llama la atención a través de sus materiales y su proceso de trabajo”.

Como ejemplo, en su primera exposición individual significativa en Nueva York en 2014, reconfiguró la galería en una réplica funcional de la fábrica de chocolate de su infancia, como una forma de resaltar las desigualdades sociales y las economías poscoloniales.

Su enorme estudio en el norte industrial de Londres, donde no solo pinta sino que también trabaja en instalaciones escultóricas, videos y otros medios, tiene un aspecto más convencional, lleno de montones de lienzos. Pero el giro inesperado es que muchos cientos de estas pinturas no fueron creadas por el Sr. Murillo, sino por niños de todo el mundo.

En 2013, envió lienzos en blanco a La Paila para que los niños tuvieran algo en qué expresarse. Luego, envió lienzos a escuelas en Zambia, luego en Kenia.

Desde entonces, Murillo ha puesto a disposición más de 40.000 lienzos cuyos espacios vacíos se han llenado con los esfuerzos creativos de niños en 34 países.

Mientras el Sr. Murillo paseaba por su estudio en un fresco día de noviembre, se detuvo ante algunos de los lienzos y sacó algunos de los niños de Mumbai, cuyo uso del color admiraba particularmente.

“La idea es dejar que estos niños exploren en la realidad íntima del pupitre de la escuela, que marquen sus propios deseos”, dijo, y agregó que ve los lienzos como “dispositivos de grabación” que absorben los pensamientos de los niños. “La verdad de una sociedad surge de forma natural”.

Los lienzos, que se recopilan después de adquirir meses de pátina en las aulas de los estudiantes, se han exhibido en los principales lugares de arte y trienales en tres continentes, y se están digitalizando.

Es importante para el Sr. Murillo que los lienzos “no fueron tratados paternalmente como dibujos de niños”, dijo Clara Dublanc, codirectora del Instituto de Frecuencias, como se conoce al proyecto sin fines de lucro, un trabajo en progreso.

Si bien Murillo, de 35 años, se fue de Colombia hace un cuarto de siglo, su estudio puede sentirse como una extensión de su tierra natal. Algunos asistentes de estudio son de La Paila. La charla trata sobre los resultados del fútbol colombiano.

Si hubiera crecido en La Paila, el Sr. Murillo imagina que habría terminado como “obrero de fábrica o ‘sicario’”, un sicario.

Su amigo de la infancia, Yeison Murillo (no es un pariente) pasó 12 años como adulto vertiendo chocolate en polvo en una máquina hasta que lo despidieron y emigró a Seattle.

Por teléfono desde Estados Unidos, dijo que recordaba cuando el Sr. Murillo regresó a los 17 para una visita a La Paila.

“Oscar regresó con mucho pelo y grandes ideas”, dijo Yeison, quien agregó que no prestó mucha atención a la encumbrada conversación porque su amigo “todavía quería jugar al fútbol sin zapatos”.

Pero las ambiciones artísticas del Sr. Murillo eran serias y obtuvo un MFA en el Royal College of Art, lo que le ayudó a pagar su matrícula trabajando como limpiador.

Sin embargo, un título avanzado no era garantía de éxito en el abarrotado mundo del arte de Londres, donde era solo otro graduado que luchaba por encontrar una galería. A menudo pasaba el rato en las inauguraciones de exposiciones.

“Había algo diferente en él”, recordó Tom Cole, un galerista que lo conoció en esos años de escasez. “Hablador. Próximo.”

Curioso, el Sr. Cole pidió una visita al estudio; El Sr. Murillo también lo invitó a una cena casera.

“Fue muy atractivo con opiniones muy fuertes sobre lo que debería ser el arte”, dijo el Sr. Cole, ahora copropietario de la galería Sunday Painter en Londres. “Qué importante era que el arte tuviera un papel social y político y cómo le faltaba al arte”.

Agregar un elemento comunitario a su arte lo ayudó a conseguir sus primeros espectáculos, y un enfoque colaborativo ha sido una parte distintiva de su práctica desde entonces: el Sr. Murillo le propuso al Sr. Cole que cocinara en su galería las mismas arepas y tamales que él. acababa de hacer para él.

“El espectáculo atrajo a una gran multitud y fue divertido”, dijo Cole sobre la exposición de 2011. “Estaba realmente interesado en el aspecto comunitario de unir a las personas”.

Murillo también estaba interesado en hacer colisionar mundos que de otra manera probablemente nunca se cruzarían: como los conocedores del mundo del arte y los limpiadores nacidos en Colombia.

Estos fueron los primeros signos de lo que el Sr. Murillo llama sus “infiltraciones”, como, dijo, cuando “un coleccionista en los Estados Unidos ve la palabra ‘tamales'” flotando en su pared en una pintura de seis cifras en un estilo caro casa.

Murillo pronto llamó la atención de la galería de primera línea David Zwirner, que lo agregó a su lista y aún lo representa.

“Tuvo un ascenso meteórico, un ascenso justificado”, dijo Cole, y agregó que Murillo había logrado un atractivo comercial y crítico. “Pocos artistas logran eso”, dijo Cole. “Murillo hace ambas cosas”.

Una cosa que Murillo no hace, en sus propias palabras, es la política de identidad al estilo estadounidense.

“La única experiencia que cuenta parece ser la estadounidense, y esa no es mi experiencia”, dijo Murillo. “El mundo es un paisaje más amplio. ¿Dónde está Brasil? ¿Dónde está Colombia en la conversación racial? Prefiero no entrar en esa conversación tal como está hoy. En última instancia, lo encuentro divisivo “.

Eso no quiere decir que Murillo no considere que su arte tenga una carga política. Pero ve sus preocupaciones a través de la mayoría de los lentes ingleses: “Prefiero hablar de clase”, dijo, lo que considera una lucha más universal.

Mientras exhibía desde París hasta Tokio, hubo un lugar en el que permaneció en gran parte desconocido: Colombia.

Durante los últimos siete años, María Belén Sáéz de Ibarra, curadora colombiana, ha estado trabajando para cambiar eso, planeando una exposición de Murillo en la Universidad Nacional de Colombia en Bogotá. El programa, “Condiciones aún no conocidas”, finalmente se inauguró en octubre.

La Sra. Sáéz de Ibarra recuerda su llegada: “Abrió su maleta y salió una tela negra”, dijo, refiriéndose a uno de los lienzos sin estirar que se sabe que Murillo cuelga como banderas colgantes en pabellones de arte. “Es un nómada planetario que lleva su dolor por todo el mundo”.

Cuando llegó el momento de instalar el programa, a veces violentas protestas callejeras por la desigualdad y los abusos policiales sacudían a Colombia. El Sr. Murillo invitó a líderes estudiantiles de las protestas a ayudar a montar la exhibición. “Estaban en peligro. Era mi manera de comprometerme ”, dijo.

Mientras estuvo allí, Murillo vio parte de la discriminación que experimentan los millones de venezolanos desplazados que han llegado allí, incluso en La Paila.

“Irónicamente, en Colombia, soy más comprensivo con el venezolano”, dijo. “Como migrante, entiendo por lo que están pasando”.

Las luchas que enfrentó al crecer se han quedado con él e influenciaron su política y su arte, pero se ha vuelto receloso de dividir el mundo con demasiada claridad.

“Conocí al opresor y romanticé a la gente oprimida”, dijo. “Pero los oprimidos también pueden convertirse en monstruos”.

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