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SEIS NACIONES DEL GRAND RIVER, Ontario – Los oficiales de policía y los miembros de la comunidad Mohawk trabajaron juntos, empujando dos dispositivos de radar que penetran en el suelo que se asemejan a cortadoras de césped eléctricas mientras buscaban restos humanos en el sitio de un antiguo internado indígena.

Roland Martin, de 84 años, que se vio obligado a asistir a la escuela, el Instituto Mohawk, en 1947, estaba mirando y recordando. Recordó que la comida era tan escasa que él y sus compañeros buscaban sobras en un basurero cercano. “A veces hay que preguntarse cómo lo logramos”, dijo. “¿Cuántas personas realmente murieron aquí?”

Las búsquedas de los restos de niños indígenas que murieron mientras estaban en las notorias escuelas residenciales de Canadá se han llevado a cabo en todo el país desde mayo. Fue entonces cuando los escaneos de radar de los terrenos de la Escuela Residencial India Kamloops en Columbia Británica encontraron evidencia de 215 restos humanos enterrados en tumbas sin nombre, muchos de ellos niños.

Pero esta búsqueda fue diferente.

Si bien la mayoría de las comunidades indígenas se han mostrado reacias a trabajar con la policía debido a una profunda desconfianza en las fuerzas del orden, los Mohawk han entablado una delicada colaboración con dos fuerzas policiales. Su esperanza es que al involucrar a las fuerzas del orden, puedan preservar la opción de una investigación criminal formal sobre cualquier lugar de sepultura sin marcar, y obtener justicia, así como descubrir la verdad de lo sucedido.

El trabajo conjunto podría convertirse en un modelo de implicación policial en futuras búsquedas

“Reconocimos que teníamos que ser muy cautelosos debido a esos problemas de confianza con la policía”, dijo el jefe Mark B. Hill de la reserva Six Nations of the Grand River, una parte de la cual contiene los terrenos de la escuela. “Los supervivientes están muy nerviosos por todo, ¿verdad?”

Desde la década de 1880 hasta la de 1990, el gobierno canadiense sacó por la fuerza al menos a 150.000 niños indígenas de sus hogares y los envió a escuelas residenciales para asimilarlos a las costumbres occidentales. Se prohibieron sus idiomas, prácticas religiosas y culturales. En 2015, una Comisión Nacional de la Verdad y la Reconciliación llamó al sistema “genocidio cultural”.

En las escuelas, que en su mayoría estaban dirigidas por el gobierno por iglesias cristianas, el abuso y la violencia sexual, física y emocional eran algo común. Miles de niños desaparecieron.

Muchos líderes indígenas dicen que los restos que se descubren en todo Canadá son la manifestación de actividades delictivas en las escuelas que van desde el entierro inadecuado hasta la negligencia y el asesinato.

La comisión nacional encontró registros que indicaban que al menos 54 estudiantes murieron en el Instituto Mohawk, que era una de las escuelas más antiguas y de más larga duración del sistema cuando finalmente cerró en 1970.

Aún así, han sido cautelosos a la hora de permitir que los agentes de policía investiguen las muertes porque, como dicen RoseAnne Archibald, jefa nacional de la Asamblea de las Primeras Naciones, y otros líderes, eran una parte integral del sistema. Los oficiales sacaron a los niños indígenas de sus hogares y los llevaron a las escuelas. También rastrearon a los fugitivos de las escuelas y los trajeron de regreso.

“Debe haber un examen para determinar si algunos de nuestros niños fueron asesinados”, dijo la jefa Archibald el mes pasado en Kamloops cuando pidió a las Naciones Unidas que nombre un investigador independiente. “Canadá debe rendir cuentas por sus leyes y políticas genocidas. No se debe permitir que Canadá se investigue a sí mismo “.

A este sentimiento de desconfianza se suma una historia documentada de abuso racista de los pueblos indígenas por parte de agentes de policía, en particular de la Real Policía Montada de Canadá, así como una tendencia entre los agentes de policía a pasar por alto o restar importancia a los delitos cometidos contra ellos.

Así que la decisión de involucrar a las fuerzas del orden en la búsqueda de restos en el Instituto Mohawk no fue fácil de tomar para la comunidad Mohawk.

Como muchas reservas en Ontario y Quebec, Six Nations tiene su propia fuerza policial. Si bien esa fuerza es una de las pocas integradas en su totalidad por oficiales indígenas, la mayoría de los cuales tienen familiares que asistieron a la escuela, carece del personal, las habilidades forenses, los presupuestos y otros recursos para llevar a cabo la búsqueda y cualquier investigación criminal por sí sola. .

“Necesitamos la ayuda”, dijo el Jefe Hill. “Ya estamos por debajo de nuestra capacidad, con fondos insuficientes en la Policía de las Seis Naciones”.

El jefe Hill dijo que después de los hallazgos en la escuela de Kamloops, se reunió con ex alumnos del instituto, o sobrevivientes, como prefieren que se les conozca, para obtener orientación sobre si su comunidad debe involucrar a la Policía Provincial de Ontario y, de ser así, cómo.

Esa fuerza había estado recientemente encerrada en un enfrentamiento a veces tenso con varios Mohawks de Six Nations que estaban tratando de detener un proyecto de construcción en un terreno que Gran Bretaña les otorgó en 1784.

Y en 2007, una investigación criticó a la policía provincial por disparar y matar a Dudley George, un hombre de Ojibwa de 38 años durante una protesta por la propiedad de la tierra que había sido confiscada a su comunidad y finalmente convertida en un parque.

Pero muchos sobrevivientes dijeron que era importante determinar cómo murieron los estudiantes y quién fue el responsable, si es que hubo alguien, incluso si es probable que los perpetradores hayan muerto o ya no estén mentalmente capacitados para ser juzgados según la ley canadiense.

“Dijeron: ‘Si se tratara de niños blancos, habría policías en el terreno de inmediato’”, recordó Kimberly R. Murray, abogada y ex directora ejecutiva de la comisión nacional, sobre sus conversaciones iniciales con los sobrevivientes del instituto.

Los sobrevivientes también dijeron que los estudiantes que murieron merecían al menos la dignidad de que se ubicaran sus tumbas.

Así que los Mohawks decidieron buscar la ayuda de la policía provincial, así como del departamento de policía de Brantford, Ontario, la ciudad que rodea la antigua escuela y que es vecina de la mayor parte de las tierras de las Seis Naciones.

Pero para abordar la desconfianza de la comunidad hacia la policía provincial y otros organismos gubernamentales, el consejo de la banda de Six Nations estableció una “secretaría de sobrevivientes” dirigida por la Sra. Murray, miembro de Kanesatake Mohawk Nation cerca de Montreal. Ese grupo tiene la última palabra sobre todos los asuntos relacionados con la búsqueda de terrenos.

La policía provincial calificó la colaboración como una “búsqueda de tumbas liderada por la comunidad” en un comunicado a The New York Times y dijo que ofrecería su apoyo “trazando un patrón de cuadrícula para el área y realizando fotografías aéreas” y asignando un caso. gerente para ayudar.

Los dos sistemas están “trabajando juntos: conocimiento tradicional y herramientas coloniales”, dijo Murray la mañana en que comenzó la búsqueda. “Los equipos de búsqueda de la comunidad tienen el conocimiento, tienen las habilidades. La policía solo necesita saber cómo trabajar con ellos “.

Una de las primeras acciones de la Sra. Murray fue nombrar a Beverly Jacobs, profesora de Mohawk y de la facultad de derecho, para supervisar el trabajo policial desde una perspectiva de derechos humanos, y otros monitores para garantizar que la búsqueda e investigación cumplieran con las prácticas culturales.

La Sra. Murray dijo que cualquier enjuiciamiento penal que surja de la búsqueda probablemente se llevará a cabo en el futuro. La búsqueda en sí misma podría llevar años, ya que el instituto también operaba una finca de 500 acres y los registros completos de la escuela han sido difíciles de obtener.

Otro problema es si las Seis Naciones decidirán exhumar los restos para identificarlos mediante pruebas de ADN y determinar la causa de la muerte, un preludio para responsabilizar a cualquier persona en los tribunales. La cuestión de exhumar restos ha sido motivo de división en muchas comunidades indígenas.

La única otra comunidad indígena donde se sabe que la policía está investigando a los niños desaparecidos de las escuelas residenciales es en Manitoba, donde una investigación de la RCMP que comenzó en 2010 aún no ha presentado ningún cargo.

El día que el Sr. Martin vio a la policía registrar los terrenos, Geronimo Henry, otro sobreviviente, caminó por la propiedad y encontró donde había escrito su apodo, Fish, en uno de sus ladrillos rojos. Henry pasó 11 años en la escuela después de llegar a los 6 años en 1942.

“Con el radar, la búsqueda de tumbas sin identificar, es parte de la verdad y la reconciliación”, dijo. “Los nativos están diciendo la verdad. Ahora le toca al gobierno tratar de reconciliarse con todos los males “.

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