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BELGRADO, Serbia — Las imágenes pintadas en las paredes de concreto del complejo de viviendas brutalistas en Banjica, un área residencial a unas pocas millas al sur del centro de Belgrado, muestran algunas de las figuras más queridas de Serbia: venerados líderes religiosos, poetas y guerreros.

Pero los murales de Novak Djokovic tienen un significado especial: aquí es donde vivió el abuelo de la futura estrella del tenis y donde, cuando tenía 12 años, buscó refugio mientras la OTAN bombardeaba la capital serbia en 1999.

Georgio Petrovic, de 21 años, nació un año después del bombardeo y vive en la misma torre imponente y angulosa.

“Es un héroe”, dijo mirando uno de los murales de Djokovic. Pero lo ve como algo más que un campeón deportivo. Luchando por encontrar un trabajo, Petrovic le escribió a Djokovic, pensando que podría ayudar donde otros han fallado. No ha recibido respuesta, pero tiene esperanzas.

Ese sentimiento de conexión personal y orgullo es ampliamente compartido en una nación que se ha unido por sus triunfos en la cancha en un momento en que el descontento es generalizado por temas como la corrupción endémica y un gobierno en el que se desconfía ampliamente. El reciente embrollo sobre si se debe permitir que Djokovic juegue en el Abierto de Australia ha hecho poco para atenuar su brillo, incluso entre aquellos que no están de acuerdo con su decisión de no vacunarse.

“En este ambiente gris y pésimo, el único evento alegre para muchos es mirar cuando gana otro trofeo”, dijo el Dr. Zoran Radovanovic, un epidemiólogo que ha estado observando el debate sobre el destino de Djokovic a medida que se propaga la variante Omicron del coronavirus. a través del país.

Pero Djokovic también se ha entrelazado con un debate más amplio en Serbia sobre las restricciones del coronavirus, las políticas gubernamentales, la libertad personal y la vacunación.

Para algunos, es una amenaza para la salud pública: una figura poderosa e influyente cuya decisión de no vacunarse contra el coronavirus podría socavar las campañas de inoculación en una región donde la aceptación de la vacuna se encuentra entre las más bajas de Europa.

Aunque ha dicho que no insta a otros a evitar las vacunas, su imagen ha sido cooptada por una gran cantidad de grupos antivacunas en Facebook en Serbia y más allá.

Para otros, particularmente los de su tierra natal, es visto como una víctima, con líderes políticos y religiosos corriendo en su defensa aprovechando poderosas narrativas regionales de martirio que resuenan profundamente en el público pero que también sirven a sus propios intereses.

Con las elecciones que se avecinan en abril, el presidente Aleksandar Vucic, el líder autoritario del país, ha tratado de caminar por una línea muy fina, alentando las vacunas y defendiendo firmemente al hijo favorito de la nación.

“Cuando no puedes derrotar a alguien en la cancha, entonces haces esas cosas”, dijo la semana pasada después de que la estrella del tenis fuera detenida.

Después de que Djokovic reconoció que no se había aislado inmediatamente después de dar positivo en diciembre, Vucic continuó ofreciendo su apoyo.

“Estoy orgulloso de que a través de nuestro esfuerzo pudimos ayudar a uno de los mejores atletas de todos los tiempos”, dijo Vucic el miércoles en una entrevista con la emisora ​​pública Radio Televisión de Serbia.

Sin embargo, al frente de la defensa de Djokovic ha estado su familia.

“Novak es Serbia, y Serbia es Novak”, dijo Srdjan Djokovic, el padre de la estrella del tenis, en una protesta reciente. “Están pisoteando a Novak y, por lo tanto, están pisoteando a Serbia y al pueblo serbio”.

Decir que el Sr. Djokovic es una estrella deportiva querida en Serbia es quedarse corto. Cuando ganó su primer título de Wimbledon en 2011, unas 100.000 personas acudieron a la plaza central de Belgrado para celebrar su victoria.

Incluso aquellos que piensan que sus puntos de vista sobre las vacunas están mal informados y son inútiles, no lo agrupan con los cruzados contra la vacunación.

“Para mí, un antivacunas es alguien que promueve activamente no vacunarse”, a diferencia de Djokovic, dijo Sasa Ozmo, periodista de Sport Klub, un medio deportivo líder en Serbia.

El Dr. Radovanic, exdirector del Instituto de Epidemiología de la Universidad de Belgrado, dijo que Djokovic puede ser más un producto de su entorno que su forma.

El país tiene algunas de las tasas de vacunación más bajas de Europa, con menos del 50 por ciento de la población completamente vacunada, según el proyecto Our World in Data de la Universidad de Oxford.

Y en el transcurso de la pandemia, ha crecido la resistencia a las restricciones. Mientras que Serbia se encerró como el resto de Europa durante la primera ola del virus, la sugerencia de un bloqueo renovado el invierno pasado provocó disturbios. Desde entonces, los líderes políticos se han mostrado reacios a establecer y hacer cumplir las restricciones.

El Dr. Radovanic culpó al gobierno por alimentar la falta de precaución.

“La mayoría de la gente cree en las cifras oficiales, que muestran unas 13.000 muertes en el transcurso de la pandemia”, dijo. Pero el número más exacto, dijo, se mide en exceso de muertes: unas 50,000 en una nación de siete millones, entre las tasas per cápita más altas del mundo, según el Dr. Radovanic.

“Si la gente supiera el verdadero alcance del número de víctimas”, dijo, “sería más cauteloso”.

Vuk Brajovic, un escritor de tenis que ha cubierto a Djokovic durante más de una década, dijo que si bien la estrella había cometido errores, como hacer una aparición pública después de dar positivo por el virus en diciembre, sus puntos de vista sobre el poder de la “alternativa”. la medicina se entienden mejor en el contexto de su carrera.

“Tuvo problemas significativos con la respiración durante la fase inicial de su ascenso a la cima del tenis debido a ciertas alergias”, dijo. Los médicos primero pensaron que era asma. Pero fue solo cuando recurrió a una dieta sin gluten e hizo otros cambios en el estilo de vida que su rendimiento se disparó.

“Para él, este fue un momento decisivo”, dijo Brajovic. “Pasó de ser un perenne jugador No. 3 a No. 1 en cuestión de un año”.

Incluso el evento que ha provocado algunas de las condenas internacionales más duras, la decisión de Djokovic de organizar un torneo de tenis desafortunado durante la pandemia, se ve muy diferente cuando se ve desde la región.

El torneo, que comenzó en junio de 2020, terminó siendo cancelado después de que varios jugadores contrajeron el virus y Djokovic enfrentó duras críticas internacionales.

Pero, en ese momento, muchos en la región creían que la pandemia había alcanzado su punto máximo. El torneo, para muchos, fue notable por otra razón.

Estaba destinado a ser jugado en Serbia, Croacia, Montenegro y Bosnia y Herzegovina, un reflejo de la rara habilidad de Djokovic para trascender los sentimientos nacionalistas en una región donde las divisiones étnicas, culturales e históricas forjadas en la guerra aún son profundas.

“Su actitud y su filosofía hacia ese conjunto de cuestiones es uniforme en el sentido de que desea cerrar las brechas de todas las formas posibles”, dijo el Sr. Brajovic.

Pero incluso en Serbia hay críticas a algunas de sus acciones recientes.

Dusan Nedeljkovic, de 61 años, llenaba un formulario para recibir una vacuna de refuerzo el jueves en la Feria de Belgrado, el principal centro de vacunación de la capital.

“Amo a Nole”, dijo, usando un apodo para el Sr. Djokovic. “Pero no amo lo que hizo. Él mintió.”

Dijo que no creía que las opiniones de la estrella del tenis sobre las vacunas tuvieran mucho efecto en el país, pero que le preocupaba la próxima ola de infecciones.

“No suficientes personas, especialmente personas de 40 años o menos, están vacunadas”, dijo.

Hace un año, las filas en la Feria de Belgrado se extendían por cuadras y se administraban unas 8.000 dosis diarias.

La Dra. Milena Turubatovic, médica de atención primaria que administra dosis de vacunas en el sitio, dijo que ahora tenían suerte de inocular a 300 personas por día.

Ella también era fanática de Djokovic, pero le preocupaba que el enfoque en el estado de sus vacunas no fuera útil.

“Lo respeto mucho, pero no estoy de acuerdo con su actitud sobre la vacunación”, dijo. “Y por supuesto que tiene un impacto”.

Para su familia, la lucha del Sr. Djokovic se trata de justicia y libertad.

En su restaurante en el centro de Belgrado, llamado “Novak”, los miembros de la familia celebraron la decisión esta semana de un juez en Australia de anular una decisión del gobierno de revocar su visa. El ministro de inmigración de Australia, Alex Hawke, todavía está considerando usar sus poderes para revocar la visa de Djokovic.

“Obviamente, el hecho de que provenga de un país pequeño y empobrecido no era algo que le gustara a la gente grande y poderosa”, dijo el padre de Djokovic. “Pensaron que tenían poderes otorgados por Dios, que este mundo es su mundo y que es imposible que un joven de un país pequeño y pobre pueda ser el mejor en su deporte”.

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