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LONDRES — En la tarde del 21 de diciembre, el primer ministro Boris Johnson apareció en el número 10 de Downing Street para decirles a los ansiosos británicos que podían “seguir adelante con sus planes navideños”, a pesar de un aumento en los nuevos casos de coronavirus. Casi al mismo tiempo, el presidente Biden subió al podio de la Casa Blanca para dar a los estadounidenses una luz verde similar.

Fue una demostración sorprendente, aunque no intencionada, de sincronicidad de dos líderes que comenzaron con enfoques muy diferentes de la pandemia, por no hablar de la política. Su convergencia en cómo manejar la variante Omicron dice mucho sobre cómo los países están enfrentando el virus, más de dos años después de que amenazara al mundo por primera vez.

Para Johnson y Biden, dijeron los analistas, la política y la ciencia de covid los han empujado hacia una política de tratar de vivir con el virus en lugar de volver a poner a sus países en pie de guerra. Es una estrategia muy arriesgada: los hospitales de Gran Bretaña y partes de los Estados Unidos ya están casi desbordados de pacientes. Pero por ahora, es mejor que la alternativa: cerrar sus economías nuevamente.

“Un primer ministro conservador que trata de lidiar con el covid de manera responsable es muy diferente a un presidente demócrata que intenta lidiar con el covid de manera responsable”, dijo Geoff Garin, un encuestador demócrata en Washington. Y, sin embargo, dijo, sus opciones ya no son tan diferentes.

“Tanto desde una perspectiva médica como desde una perspectiva política”, dijo Garin, “no existe un imperativo tan fuerte para que las personas se resguarden de la forma en que se resguardaban hace un año”.

Algunos analistas dicen que los dos líderes tenían pocas opciones. Ambos están lidiando con poblaciones cansadas del encierro. Ambos han avanzado en la vacunación de sus ciudadanos, aunque Gran Bretaña se mantiene por delante de Estados Unidos. Y ambos han visto erosionarse su popularidad a medida que se marchitaban sus primeras promesas de vencer al virus.

Esta semana, varios de los exasesores científicos de Biden lo instaron públicamente a revisar su estrategia para cambiar el enfoque de desterrar el virus a una “nueva normalidad” de coexistencia con él. Eso hace eco de las palabras de Johnson cuando levantó las restricciones en julio pasado. “Debemos preguntarnos”, dijo, “’¿Cuándo podremos volver a la normalidad?’”.

Devi Sridhar, una científica estadounidense que dirige el programa de salud global en la Universidad de Edimburgo, dijo: “La comunidad científica tiene un amplio consenso ahora que tenemos que usar las herramientas que tenemos para permanecer abiertos y evitar los bloqueos de 2020 y 2021. Pero no es nada fácil, como estamos viendo”.

La alineación del Sr. Johnson y el Sr. Biden es significativa porque Gran Bretaña a menudo ha servido como un caso de prueba de Covid para los Estados Unidos: unas semanas antes de ver los efectos de una nueva ola y un modelo, para bien o para mal, en cómo para responder a ella.

Fue el primer país en aprobar una vacuna y la economía importante más rápida en implementarla. Sus aterradoras proyecciones, del Imperial College London, sobre cuántas personas podrían morir en una pandemia descontrolada ayudaron a empujar a un renuente Sr. Johnson y a un igualmente reacio presidente Donald J. Trump a pedir restricciones de distanciamiento social en sus países.

Que Johnson y Trump inicialmente se resistieran a tales medidas no fue una sorpresa, dado su parentesco ideológico como políticos populistas. Cuando Johnson bloqueó a Gran Bretaña, varios días después que sus vecinos europeos, prometió “hacer que el virus se empaquetara” en 12 semanas. Trump también prometió que el covid, “como un milagro”, pronto desaparecería. Posteriormente, ambos sufrieron episodios de la enfermedad.

El Sr. Biden, al asumir el cargo, prometió un enfoque diferente, uno que prestara más atención a los consejos científicos y adoptara medidas difíciles como “más mascarillas, pruebas y distanciamiento social”. Aunque Johnson nunca se burló de los consejos científicos como Trump, fue más optimista que Biden y siguió prometiendo que la crisis pasaría pronto.

Pero tanto él como Biden han languidecido políticamente a medida que las nuevas variantes han hecho que el covid sea mucho más terco de lo que esperaban. El 4 de julio pasado, con la caída de nuevos casos y el aumento de las tasas de vacunación, Biden afirmó que Estados Unidos había ganado “la ventaja” sobre el virus. Semanas después, la variante Delta arrasaba en el país.

En Inglaterra, con casi el 70 por ciento de los adultos que recibieron dos dosis de una vacuna, Johnson eliminó prácticamente todas las reglas de distanciamiento social el 19 de julio, una medida audaz, algunos dijeron imprudente, que los tabloides de Londres apodaron “Día de la Libertad”. Después de una pausa de verano en los casos que parecían reivindicar la apuesta de Johnson, la variante Omicron ahora ha llevado nuevos casos en Gran Bretaña a más de 150,000 por día.

El Sr. Biden y el Sr. Johnson tienen diferentes poderes para hacer frente a la pandemia. Como primer ministro, Johnson puede ordenar cierres en Inglaterra, un paso que ha dado dos veces desde su primer cierre en marzo de 2020. En Estados Unidos, esas restricciones están en manos de los gobernadores, algunos de los cuales, como el republicano de Florida Ron DeSantis, se han convertido en críticos vocales del enfoque de Biden.

Para Johnson, el principal obstáculo no son los líderes regionales desafiantes o la oposición, sino los miembros de su propio Partido Conservador, que se oponen ferozmente a más confinamientos y se han rebelado incluso contra movimientos modestos en esa dirección.

El primer ministro ha mantenido abierta la posibilidad de nuevas restricciones. Pero los analistas dicen que, dada la erosión de su popularidad, ya no tiene el capital político para persuadir a su partido de aceptar un bloqueo económicamente dañino, incluso si los científicos lo recomendaron.

Johnson es “esencialmente ahora un prisionero de sus colegas de gabinete más agresivos y de los más o menos 100 parlamentarios que parecen ser alérgicos a cualquier tipo de restricción de salud pública”, dijo Tim Bale, profesor de política en Queen Mary, Universidad de Londres. . Ellos “simplemente sienten que el estado ha crecido demasiado al tratar de combatir el covid y que realmente no quieren que el gobierno crezca más”, dijo Bale.

Algunos analistas británicos hacen una comparación entre los gobernadores de los estados republicanos como DeSantis y los legisladores conservadores del “muro rojo”, antiguos bastiones laboristas en Midlands y el norte de Inglaterra que los tories de Johnson barrieron en las elecciones de 2019 con su promesa de “Termina el Brexit”.

Estos no son conservadores de gobiernos pequeños y de bajos impuestos en la tradición de Ronald Reagan o Margaret Thatcher, sino populistas de derecha que se modelan a sí mismos como Trump y el Sr. Johnson que defendieron el voto Brexit: votantes que el primer ministro necesitaría. para ganar la reelección.

Algunos críticos argumentan que tanto Biden como Johnson están fuera de sintonía con sus países. Los británicos han demostrado ser mucho más tolerantes con los cierres que los legisladores del partido del primer ministro. En partes de los Estados Unidos, por el contrario, la resistencia popular a los cierres está generalizada y profundamente arraigada.

“Biden sufre porque parece que hace demasiado y Boris sufre porque parece que hace muy poco”, dijo Frank Luntz, un estratega republicano que fue compañero de clase de Johnson en la Universidad de Oxford. “Biden habría hecho un mejor trabajo si hubiera liderado Gran Bretaña, y Boris habría hecho un mejor trabajo si hubiera liderado Estados Unidos”

El Sr. Biden, a diferencia del Sr. Johnson, no enfrenta una rebelión interna del partido en su política de Covid. Pero el control continuo de la pandemia ha socavado las calificaciones de las encuestas del presidente, avivando los temores de una victoria aplastante republicana en las elecciones de mitad de período. Los llamados al cambio de los miembros del antiguo grupo de expertos científicos de Biden, dijeron algunos, reflejaban preocupaciones de que su mensaje sobre el covid se estaba quedando atrás.

Otros señalaron que la determinación del presidente de mantener abiertas las escuelas y los negocios, a pesar del creciente número de casos, indicaba que se estaba produciendo un cambio de pensamiento en la Casa Blanca, aunque unos meses más tarde que en Downing Street.

“Cuando Biden dice que deberíamos estar preocupados pero no asustados, se está reuniendo con los estadounidenses donde están”, dijo Garin, el encuestador demócrata. “También se encuentra con la ciencia donde está”.

Stephen Castle contribuyó con el reportaje.

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