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No es una escena de desastre como las que dejaron las recientes inundaciones destructivas o los incendios forestales en la Columbia Brit谩nica. Pero los efectos de una explosi贸n en agosto pasado en Wheatley, Ontario, han trastornado de manera similar la vida de cientos de personas en esa ciudad.

No mucho despu茅s de regresar de informar sobre las inundaciones en la Columbia Brit谩nica, me dirig铆 a Wheatley y encontr茅 una comunidad en un estado de animaci贸n suspendida. Mi informe sobre el misterio que rodea la explosi贸n de gas que destruy贸 tres edificios y convirti贸 el centro de la ciudad en una zona prohibida, sin electricidad y otros servicios p煤blicos, apareci贸 esta semana.

[Read: Mysterious Gas Leak Unnerves Canadian Town]

La mayor parte de Wheatley sigue en pie. Solo tres edificios, incluido un motel inaugurado recientemente, en el cruce de la ciudad quedaron destrozados. Pero despu茅s de huir de sus hogares a fines de agosto, a los miembros de aproximadamente la mitad de los 100 hogares desplazados se les ha permitido regresar por solo una hora para tomar ropa y otras pertenencias personales. Casi todas las tiendas, peque帽os negocios y oficinas profesionales de la comunidad permanecen cerradas.

Como escrib铆 en mi art铆culo, determinar exactamente qu茅 caus贸 la explosi贸n a煤n elude a los investigadores. Las fuentes m谩s probables son dos pozos de gas natural del siglo XIX enterrados bajo el centro de la ciudad. Pero la amenaza constante de otra explosi贸n ha retrasado la investigaci贸n, para frustraci贸n de las personas que se quedaron fuera de sus hogares durante m谩s de cuatro meses.

Una tarde, conoc铆 a Stephanie Charbonneau en la cerca que la mantiene a solo unos pasos de “Big Red”, la gran casa de ladrillos de su familia. Como muchas personas en la ciudad, describi贸 la situaci贸n de la familia como casi surrealista.

Si un tornado arras贸 el vecindario, dijo la Sra. Charbonneau, “puedes recoger los restos para ayudarte a procesar lo que te sucedi贸”.

鈥淪implemente no tenemos eso para procesar lo que hemos pasado鈥, agreg贸.

La Sra. Charbonneau, por supuesto, no estaba deseando un tornado en su ciudad. Pero el efecto de la explosi贸n ha sido similar. Sin embargo, debido al peligro potencial, su compa帽铆a de seguros a煤n no ha podido enviar trabajadores a la casa para drenar los radiadores y las tuber铆as de agua. Dado que algunas tuber铆as se congelaron recientemente en la granja que es el hogar temporal de su familia, la Sra. Charbonneau teme lo peor para su casa sin calefacci贸n.

Si bien no hubo una destrucci贸n generalizada en Wheatley, vi el mismo sentido de la comunidad uni茅ndose para ayudar a las personas que estaban fuera de sus hogares que hab铆a presenciado anteriormente en la Columbia Brit谩nica. Todos ten铆an una historia sobre c贸mo personas que viv铆an fuera de la zona cerrada o en comunidades vecinas les ayudaron con vivienda, ropa e incluso regalos de Navidad para ni帽os.

La necesidad es muy real. El banco de alimentos local, que tuvo que mudarse, atend铆a de cinco a siete familias por semana a principios de 2020. Actualmente tiene 40 clientes, entre individuos y familias. Ahora tambi茅n ofrece incluir art铆culos para el hogar y ropa. Los donantes han sido tan generosos que el banco de alimentos est谩 superando su espacio, que incluye un semirremolque refrigerado.

Para las empresas locales, el estado de limbo de la ciudad se ha sumado al estr茅s causado por los cierres por la pandemia. Afortunadamente para la econom铆a local, las plantas de procesamiento de pescado y el astillero, que son los principales empleadores locales, se encuentran en la costa del lago Erie, a poca distancia en autom贸vil o a una caminata larga del centro.

Se habla localmente de que si no se puede encontrar una soluci贸n permanente para la fuga de gas, podr铆a ser necesario trasladar el centro de la ciudad hacia el puerto.

Eso, sin embargo, podr铆a ser cambiar un problema por otro. Durante los 煤ltimos a帽os, se ha cerrado un tramo largo de la antigua carretera provincial que es la calle principal de Wheatley, unos pocos kil贸metros al este de la ciudad. Corre sobre un acantilado que se ha erosionado, muy probablemente debido al cambio clim谩tico, hasta el punto en que los funcionarios temen que el camino pueda desaparecer en el lago Erie.

Si bien ninguna de las personas que conoc铆 en Wheatley dijo que hab铆a anticipado una explosi贸n de gas, o incluso sab铆a que la ciudad podr铆a haber sido construida sobre tres pozos abandonados, el problema del pasado de la industria del petr贸leo y el gas que atormenta el presente no es exclusivo del pueblo. Es un problema importante en Alberta, donde hay unos 71.000 pozos abandonados que necesitan limpieza, aunque la mayor铆a se encuentran fuera de las zonas urbanas.

Las compras ahora son muy limitadas en Wheatley. Una gasolinera, una tienda de piensos y la licorer铆a del gobierno provincial se encuentran fuera de la zona restringida. Pero quien busque un litro de leche o una barra de pan debe ponerse al volante.

Pero hasta que las nuevas restricciones de Covid cayeron en todo Ontario, la ciudad ten铆a un lugar de reuni贸n. Hilary Hyatt pudo restablecer su caf茅 y restaurante, Lil Hil’s, en la casa club de un campo de golf en la franja este de la ciudad.

La Sra. Hyatt me dijo que estaba agradecida de estar de vuelta en el negocio. Y vive junto al lago, lejos de la zona cerrada. Pero, como todos los que conoc铆 en Wheatley, quiere que termine la incertidumbre.

鈥淨uiero recuperar mi ciudad鈥, me dijo. 鈥淣o creo que vuelva a ser lo mismo, eso ya pas贸. Pero s铆 creo que nuestra comunidad encontrar谩 la manera de hacer que se sienta como en casa otra vez鈥.


Nativo de Windsor, Ontario, Ian Austen se educ贸 en Toronto, vive en Ottawa y ha informado sobre Canad谩 para The New York Times durante los 煤ltimos 16 a帽os. S铆galo en Twitter en @ianrausten.


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