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Después de un impulso de tres años por parte de la administración Trump para abrir el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico en Alaska a la perforación petrolera, un esfuerzo que culminó con una prisa por vender arrendamientos antes de que la Casa Blanca cambie de manos, al final, el único beneficiario puede ser el estado. de la propia Alaska.

Con una fecha límite el jueves para presentar ofertas para contratos de arrendamiento de 10 años en terrenos que cubren más de un millón de acres del refugio, hay pocos indicios de que las compañías petroleras estén interesadas en comprar los derechos para perforar en condiciones difíciles, para extraer combustibles fósiles más costosos para un mundo que busca cada vez más alejarse de ellos.

En medio de la incertidumbre, una corporación estatal de desarrollo económico votó la semana pasada para autorizar la licitación de hasta 20 millones de dólares por algunos de los arrendamientos. “Es una oportunidad extraordinaria”, dijo Frank Murkowski, un anciano estadista de la política de Alaska, a la junta de la corporación, la Autoridad de Exportación y Desarrollo Industrial de Alaska, en una reunión antes de la votación.

Hay cuestiones legales en torno a la acción, incluso si la autoridad de desarrollo califica como licitante. Y las organizaciones ambientales, algunos grupos de nativos de Alaska y otros están buscando una orden judicial en el Tribunal de Distrito Federal para detener las ventas de arrendamiento por completo, argumentando que son parte de un proceso profundamente defectuoso por parte del Departamento del Interior que, entre otras cosas, restó importancia a los hallazgos científicos sobre posibles daños al refugio.

Pero si la autoridad de desarrollo procede, establece la posibilidad de que cuando se abran las ofertas selladas el 6 de enero, el estado pueda ser el único propietario de los arrendamientos. Eso dejaría la esperanza de que, en algún momento durante la próxima década, el interés en perforar en el refugio aumente y pueda subarrendar áreas a otra persona.

El resultado de la venta también sería un final extraño para el impulso de la administración Trump para permitir la perforación en el refugio, que se cree que cubre miles de millones de barriles de petróleo, aunque ese pensamiento se basa en gran medida en datos de hace décadas. El presidente Trump ha dicho que abrir el refugio a las compañías petroleras fue uno de sus esfuerzos más importantes para expandir la producción nacional de petróleo.

Aproximadamente del tamaño de Carolina del Sur, el refugio es una de las últimas grandes extensiones de tierra virtualmente intacta en los Estados Unidos, hogar de caribúes errantes, osos polares y aves acuáticas migratorias. Los funcionarios de Alaska y muchos legisladores republicanos han buscado durante mucho tiempo permitir la perforación allí, citando los empleos y los ingresos que generaría. Pero el refugio estuvo protegido durante décadas, en gran parte por demócratas en el Congreso.

Eso cambió en 2017 cuando los republicanos, en control de ambas cámaras del Congreso, aprobaron una ley de impuestos que permitía la venta de arrendamientos de hasta 1.5 millones de acres del refugio a lo largo de la costa. Luego de una revisión ambiental, el Departamento del Interior aprobó este verano una venta, cuyos planes se aceleraron luego de la derrota electoral de Trump. El presidente electo Joseph R. Biden Jr. se opone a perforar el refugio.

Este mes, la Oficina de Administración de Tierras, la agencia del Departamento del Interior que maneja las ventas, eliminó aproximadamente medio millón de acres de la licitación, citando preocupaciones sobre la interrupción de las áreas de parto de caribúes y la perturbación de otros animales salvajes. Eso deja alrededor de un millón de acres disponibles en 22 áreas, con una oferta mínima de $ 25 por acre.

Con solo unos días antes de la fecha límite, Lesli Ellis-Wouters, una portavoz en Alaska de la oficina, se negó a decir si se habían recibido ofertas. “Esa información se considera confidencial hasta que se abran las ofertas”, dijo.

La Asociación de Petróleo y Gas de Alaska, un grupo comercial, ha dicho durante mucho tiempo que las empresas evitan revelar sus planes.

Pavel Molchanov, analista de energía de la firma de servicios financieros Raymond James, dijo que era muy poco probable que las empresas presentaran ofertas, dado el costo de explorar y perforar en busca de petróleo en el Ártico, el daño potencial a su reputación al operar en tierras apreciadas por los ambientalistas, el el creciente movimiento entre los principales bancos para negarse a financiar la perforación en el refugio, y el estado deprimido de la industria en medio de la pandemia del coronavirus.

“Perforar en el refugio es casi lo último que cualquier empresa petrolera quiere hacer en este momento”, dijo Molchanov. “Pero incluso antes de Covid, el apetito de la industria por esto habría sido escaso”.

En un artículo de opinión en el Anchorage Daily News antes de la reunión de la autoridad de desarrollo económico, el Sr.Murkowski, ex gobernador y senador de los Estados Unidos y padre de una de las senadoras actuales del estado, Lisa Murkowski, reconoció la preocupación generalizada de que no habría postores. para los arrendamientos. “Después de todos nuestros esfuerzos, esperanzas y aspiraciones, Alaska se verá como el proverbial tigre de papel”, escribió.

Murkowski dijo que al hacer una oferta, el estado serviría como respaldo, y argumentó que Alaska tenía experiencia en lo que respecta al arrendamiento de petróleo, aunque esa experiencia está en la venta de arrendamientos en tierras estatales, no en la compra de arrendamientos en tierras federales.

También señaló que debido a que los ingresos por arrendamiento se dividen en partes iguales entre los gobiernos federal y estatal, si sus ofertas fueran exitosas, el estado obtendría un trato único. “Te devolverán la mitad de tu dinero”, le dijo a la junta de la autoridad. Solo el estado, agregó, “puede comprar con un 50 por ciento de descuento”.

El Sr. Murkowski fue uno de los pocos oradores que apoyaron el plan. La mayoría de los comentaristas dijeron que el refugio debería dejarse en paz y que el estado debería gastar su dinero en otra parte, como para el alivio de Covid.

Suzanne Bostrom, abogada del personal de Trustees for Alaska, un bufete de abogados de interés público sin fines de lucro que representa a los grupos que intentan bloquear las ventas, dijo que la decisión de la autoridad de autorizar las licitaciones “huele a desesperación real”.

Dijo que había “preguntas muy serias” sobre si la autoridad podría “gastar recursos estatales sin supervisión”.

“Se supone que la legislatura debe tomar ese tipo de decisiones”, dijo.

En la factura de impuestos, las ventas se presentaron como una forma de recaudar $ 900 millones durante 10 años para que el tesoro federal ayude a compensar más de un billón de dólares en recortes de impuestos. Pero esa cifra ha sido cuestionada durante mucho tiempo por expertos externos. Un análisis del año pasado realizado por The New York Times sugirió que la cantidad real sería de unos 45 millones de dólares.

Y con las ventas que se avecinan, cualquier potencial beneficio financiero inesperado para el gobierno parece aún menor, dijo Autumn Hanna, vicepresidenta de Taxpayers for Common Sense, una organización no partidista en Washington, DC.

“Todavía sentimos firmemente que las ventas de arrendamientos serán dramáticamente cortas para los contribuyentes”, dijo Hanna. “No creemos que haya ninguna evidencia de interés de la industria y que podría haber una licitación competitiva real”.

El grupo dijo que su estimación más reciente mostró que el tesoro federal podría recibir tan solo $ 15 millones de las ventas de arrendamiento.

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