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Tony Rice, un cantante y guitarrista inmensamente influyente en bluegrass y en los nuevos círculos de música acústica que crecieron a su alrededor, murió el sábado en su casa en Reidsville, Carolina del Norte. Tenía 69 años.

La Asociación Internacional de Música Bluegrass confirmó su muerte. No se especificó ninguna causa.

“Tony Rice fue el rey de la guitarra plana con puntas planas”, dijo el cantautor Jason Isbell dijo en Twitter. “Su influencia no puede ser exagerada”.

Isbell se refería a lo que comúnmente se conoce como flatpicking, una técnica que consiste en golpear las cuerdas de una guitarra con una púa o púa en lugar de con los dedos. Inspirado por el enérgico calado del líder de la banda de bluegrass pionero Jimmy Martin, la selección de pisos de Rice fue singularmente ágil y expresiva.

“No sé si una persona puede hacer algo más hermoso”, continuó Isbell en su tweet, describiendo la forma fluida y percusiva de Rice, en la que el sentimiento, ya sea expresado de manera armónica o melódica, prevalecía sobre el flash. .

Rice dejó su huella en una gran cantidad de músicos prominentes, incluidos sus compañeros innovadores de newgrass Mark O’Connor y Béla Fleck, herederos de la música acústica como Chris Thile y Alison Krauss, y sus discípulos Bryan Sutton y Josh Williams.

“No hay forma de que pueda volver a ser lo que era antes”, dijo Krauss sobre bluegrass en una entrevista con The New York Times Magazine para un perfil de Rice en 2014. Ella era apenas una adolescente cuando el Sr. Rice la invitó primero al escenario a tocar con él.

A partir de la década de 1970 con su trabajo con el grupo JD Crowe and the New South, Rice construyó puentes que abarcaban bluegrass tradicional, canciones populares de los 60, improvisación de jazz, música clásica y pop de cantautores.

Fue un catalizador del movimiento newgrass, en el que las bandas rompieron con la tradición del bluegrass al inspirarse en fuentes del pop y el rock, empleando un enfoque más improvisado para la interpretación e incorporando instrumentación previamente inexplorada como la guitarra eléctrica y la batería.

La asociación bluegrass lo nombró intérprete instrumental del año seis veces, y en 1983 recibió un premio Grammy a la mejor interpretación instrumental country por “Fireball”, una pista grabada con JD Crowe y New South.

No solo un guitarrista virtuoso, el Sr. Rice también fue un cantante talentoso y un maestro del fraseo. Su rico y flexible barítono se sentía tan cómodo cantando como solista en arreglos de armonía de bluegrass en tres partes como adaptando las baladas trovadores de Gordon Lightfoot bajo el estandarte de newgrass.

Pero su carrera como intérprete se vio interrumpida abruptamente a partir de 1994, cuando se enteró de que tenía disfonía por tensión muscular, un trastorno vocal grave que le privó de la capacidad de cantar en público y comprometió su voz al hablar. No volvería a cantar en el escenario ni a dirigirse a una audiencia hasta 2013, cuando la asociación bluegrass lo incorporó al Salón de la Fama Internacional Bluegrass.

Poco después de ese diagnóstico, Rice se enteró de que también tenía epicondilitis lateral, comúnmente conocida como codo de tenista, lo que le hacía demasiado doloroso tocar la guitarra en público.

David Anthony Rice nació el 8 de junio de 1951 en Danville, Virginia, uno de los cuatro hijos de Herbert Hoover Rice y Dorothy (Poindexter) Rice, que era conocida como Louise. Su padre era soldador y músico aficionado, su madre trabajaba en una fábrica y era ama de casa. Fue idea suya llamar a su hijo Tony, en honor a su actor favorito, Tony Curtis. Todos en la casa de Rice tocaban o cantaban música bluegrass.

Después de que la familia se mudó al área de Los Ángeles a mediados de la década de 1950, el padre de Rice formó una banda de bluegrass llamada Golden State Boys. El grupo, que grabó varios sencillos, incluyó a dos de los hermanos de su madre, así como a un joven Del McCoury en un momento, antes de que se convirtiera en un maestro del bluegrass por derecho propio. La banda inspiró al Sr. Rice y sus hermanos a formar su propio equipo bluegrass, los Haphazards.

Los Haphazards a veces compartían las facturas locales con los Kentucky Colonels, una banda cuyo deslumbrante guitarrista, Clarence White, futuro miembro de la banda de rock The Byrds, tuvo una profunda influencia en el desarrollo temprano de Rice como músico.

(El Sr. White fue asesinado por un conductor ebrio mientras cargaba el equipo después de un espectáculo en 1973. Posteriormente, el Sr. Rice localizó la guitarra Martin D-28 de espina de pescado de 1935 del Sr. White, que compró a su nuevo propietario en 1975 por $ 550. la guitarra, comenzó a tocar con ella, llamándola cariñosamente la “Antigüedad”).

La familia Rice se mudó de California a Florida en 1965 y luego a varias ciudades en el sureste, donde el padre del Sr. Rice buscó una oportunidad de soldadura tras otra.

También bebía, lo que creó una convulsa vida hogareña que obligó a Rice a mudarse cuando tenía 17 años. Tony Rice también tuvo problemas con el alcohol pero, según él mismo, había estado sobrio desde 2001.

Al abandonar la escuela secundaria, el Sr. Rice rebotó en las casas de sus familiares antes de mudarse a Louisville en 1970 para unirse a Bluegrass Alliance. Los miembros de la banda, incluido el mandolinista Sam Bush, pasaron a formar gran parte del núcleo fundador de la banda progresiva de bluegrass New Grass Revival.

El Sr. Rice se unió a JD Crowe and the New South en 1971. Tres años después, el Sr. Skaggs también se incorporó, reemplazando al hermano de Rice, Larry, en el grupo. El jugador de dobro Jerry Douglas también se convirtió en miembro del Nuevo Sur en este momento. En 1975, la banda lanzó un álbum titulado simplemente “JD Crowe and the New South” (pero comúnmente conocido por su primera pista, “Old Home Place”), que modernizó el bluegrass en formas que dieron forma a la música en el siglo XXI.

Rice, Douglas y Skaggs dejaron el grupo en agosto de 1975. Rice luego se mudó a San Francisco y ayudó a fundar el David Grisman Quartet, un conjunto pionero con instrumentación bluegrass que fusionó la sensibilidad clásica y el jazz para crear lo que el Sr. . Grisman llamó “música dawg”.

“La música colocada frente a mí no se parecía a nada que hubiera visto nunca”, dijo Rice a The Times Magazine en 2014. “Al principio pensé que no podía aprenderla. Lo único que me salvó fue que siempre me gustó el sonido del jazz moderno acústico, para grupos pequeños “.

Después de cuatro años con Grisman, Rice estableció su propio grupo, Tony Rice Unit, que fue aclamado por su enfoque experimental y lleno de jazz del bluegrass, como se escucha en álbumes como “Manzanita” (1979) y “Mar West”. (1980).

Rice también grabó material más convencional y tradicional para muchos otros proyectos, incluida una serie de álbumes de seis volúmenes que rinden homenaje al bluegrass formativo de la década de 1950.

“Skaggs & Rice” (1980), otro álbum consciente de la historia, presentó al Sr. Skaggs y al Sr. Rice cantando armonías llenas de sentimiento y sin fisuras en homenaje a los dúos de hermanos predominantes en la era anterior al bluegrass.

La mayoría de los lanzamientos de Rice después de 1994, el año en que recibió su diagnóstico de trastorno vocal, fueron proyectos instrumentales o colaboraciones, como “The Pizza Tapes”, un álbum de estudio con el Sr. Grisman y Jerry García de Grateful Dead; El Sr. Rice contribuyó con la guitarra acústica.

Sus sobrevivientes incluyen a su esposa durante 30 años, Pamela Hodges Rice, y sus hermanos Ron y Wyatt. Su hermano Larry murió en 2006.

Rice lució una figura elegante en el escenario, con trajes finamente entallados y un porte digno, como para contradecir la falta de respeto que Bluegrass ha recibido a veces fuera del sur, debido a sus duros comienzos rurales.

Rice era tan consciente de estas dinámicas culturales como de las posibilidades ilimitadas que veía en la música bluegrass.

“Tal vez la razón por la que me visto como lo hago se remonta al día en que, si salías a la calle, a menos que tuvieras algún tipo de trabajo de excavación de zanjas que hacer, te esforzaste por no parecer un vago”, dijo. dijo a sus biógrafos, Tim Stafford y Caroline Wright, por “Still Inside: The Tony Rice Story” (2010).

“En el apogeo de las bandas más famosas de Miles Davis, no habrías visto a Miles sin un traje a medida”, continuó. “Mis héroes musicales visten trajes”.

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