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En una ocasión, esos lazos probablemente le salvaron la vida. Durante el asalto a los Freedom Riders en Birmingham, un grupo de miembros del Klan, al ver al Sr. Lankford tomar fotografías, lo arrastraron a un callejón. Pero antes de que pudieran golpearlo, otro miembro del Klan dijo que no lo tocara, porque era “el chico de Bull”. Lo dejaron solo pero sacaron la película de su cámara; uno de ellos le ofreció un dólar como compensación, según Diane McWhorter, quien entrevistó al Sr. Lankford para la edición de 2013 de su libro “Carry Me Home: Birmingham, Alabama, the Climactic Battle of the Civil Rights Revolution”.

Al mismo tiempo, como le contó a la Sra. McWhorter, el Sr. Lankford trabajó como una unidad de inteligencia unipersonal para Vincent Townsend, el poderoso editor asistente de The Birmingham News. Townsend era un moderado racial y no admiraba a Connor, pero sobre todo quería vigilar a cualquiera que pudiera perturbar la comunidad empresarial de la ciudad. El Sr. Lankford estuvo feliz de ayudar y utilizó una cuenta de gastos proporcionada por el Sr. Townsend para comprar equipo para espiar a los líderes de derechos civiles.

A veces, las lealtades del Sr. Lankford entraban en conflicto. En 1961, como parte de un plan de Connor para socavar a Tom King, un candidato a alcalde relativamente progresista que Townsend respaldaba, Connor dispuso que un hombre negro estrechara inesperadamente la mano de King. El Sr. Lankford, ubicado cerca, tomó una foto, copias de las cuales las fuerzas del Sr. Connor se extendieron por la ciudad, lo que implica que el Sr. King se oponía a la segregación. Perdió de manera decisiva.

Luego, un año después, durante una votación sobre si eliminar los puestos de comisionado de la ciudad, incluido el de Connor, el Sr. Lankford escuchó una reunión entre el Sr. Connor y los líderes del sindicato de bomberos local, una historia que contó para TK Thorne. , ex oficial de policía de Birmingham y autor del próximo libro “Behind the Magic Curtain: Secrets, Spies, and Unsung White Allies of Civil Rights Days”. En la grabación, el Sr. Connor prometió a los bomberos un aumento a cambio de su apoyo. Lankford le dio la cinta al Sr. Townsend, quien la usó en un anuncio de radio que ayudó a hundir la campaña de Connor. Dejó el cargo en 1963, cerca del final de la campaña de Martin Luther King para eliminar la segregación de los mostradores de almuerzo y los grandes almacenes de Birmingham.

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