Nueva Orleans construyó una planta de energía para prepararse para las tormentas. Se sentó oscuro durante 2 días.

Nueva Orleans construyó una planta de energía para prepararse para las tormentas.  Se sentó oscuro durante 2 días.

NUEVA ORLEANS – Linda Williams está acostumbrada a los cortes de energía en su vecindario, donde los fuertes vientos a menudo dañan las líneas eléctricas que cruzan su calle. Pero el huracán Ida fue diferente. A los pocos días de perder energía, el calor la estaba mareando tanto que tuvo que quedarse en la cama.

“Mi cabeza empezó a dar vueltas muy, muy mal”, dijo Williams, de 71 años, quien luchó por incluso lavar los platos sin comenzar a sentirse enferma.

A solo unas millas de la casa de la Sra. Williams en New Orleans East se encuentra una enorme masa de metal y alambre que ella y decenas de miles de otros residentes de Nueva Orleans ayudan a financiar cada mes cuando pagan sus facturas a Entergy, la única compañía eléctrica de la ciudad. La planta de energía de gas de 128 megavatios se puso en funcionamiento el año pasado con la promesa de que proporcionaría energía de arranque rápida y confiable a una ciudad que ha luchado por resistir las tormentas cada vez más poderosas que soplan desde el Golfo de México.

Pero más de una semana después de que la tormenta de categoría 4 derribara las líneas de transmisión y cortara la conexión de la ciudad a la red eléctrica exterior, Williams y muchos otros en Nueva Orleans todavía estaban sentados en casas oscuras y húmedas, con las últimas partes importantes de la ciudad. se volvió a poner en línea solo el miércoles. Hasta 10 muertes pueden haber sido causadas por el calor en medio del apagón prolongado, dijo el forense, después de que la nueva planta de energía de la ciudad no logró el “comienzo negro” que había prometido Entergy: una entrega rápida de energía en en medio de un apagón.

“Digamos que le vendieron una camioneta de reparto y el punto de venta es que cuando se queda sin energía, aún puede encenderla para conducirla debido a una función de arranque en negro”, dijo Helena Moreno, presidenta del Ayuntamiento. “Entonces, un día estás en esa situación, tu camioneta no tiene energía, y aunque tiene un arranque en negro, la camioneta no arranca”, dijo. “¿Eso es lo que te vendieron?”

De todas las ciudades estadounidenses, Nueva Orleans es una de las más vulnerables al cambio climático. Además del aumento del nivel del mar y las tormentas más poderosas, la creciente amenaza proviene de la gran cantidad de días con temperaturas peligrosamente altas, que se prevé que alcancen los 115 al año en Luisiana para 2050, más del triple del número actual.

La planta de energía, construida en un área predominantemente negra y vietnamita de la ciudad ya poblada con depósitos de chatarra, paradas de camiones y una instalación de la NASA, se vendió como pago inicial de resiliencia energética, una garantía de que, incluso si las tormentas cortan las conexiones con el resto. de la red eléctrica, la ciudad podría encender rápidamente su propia planta de energía y enviar electricidad a hospitales, hogares de ancianos y al menos algunos de los vecindarios sofocantes después de una poderosa tormenta de verano.

Fue una gran apuesta: un compromiso de 210 millones de dólares con la tecnología de combustibles fósiles en una ciudad que ya se había convertido en un símbolo nacional de los peligros del cambio climático.

Desde el principio, los funcionarios de Entergy advirtieron que la nueva planta solo podría suministrar energía a una pequeña parte de la ciudad, incluso en las mejores circunstancias. Pero por qué se tardó tanto en aumentar y cómo una ciudad de EE. UU. Pudo haber permanecido sin electricidad durante tanto tiempo es ahora objeto de muchas acusaciones y culpas, y la ciudad se comprometió a realizar una investigación completa que podría llevar meses.

Funcionarios de Entergy dijeron que la empresa de servicios públicos enfrentaba daños importantes en gran parte de su red de transmisión y distribución, lo que dificultaba el restablecimiento completo de la energía en la ciudad incluso después de que la nueva planta a gas finalmente se puso en marcha el 1 de septiembre, más de dos días. después de la tormenta.

“¿Fue una panacea? No, nada lo es ”, dijo Charles Long, vicepresidente interino de transmisión de la empresa. “Pero definitivamente marcó una gran diferencia positiva”.

Una banda de residentes y grupos ambientales nacionales habían argumentado que era más urgente que nunca que la ciudad diversificara sus enfoques energéticos, incluida la inversión en almacenamiento de baterías a granel y energía solar, fortaleciendo la infraestructura de transmisión y minimizando la demanda general.

“Nosotros, los ciudadanos y los contribuyentes que estábamos en contra de la planta, teníamos razón”, dijo Dawn Hebert, presidenta de la Comisión Asesora de Vecindarios del Este de Nueva Orleans. A cambio de aceptar otra planta industrial en su vecindario, dijo, se les había prometido a los residentes de New Orleans East que tendrían energía más confiable. En cambio, cuando Ida golpeó, “New Orleans East no estaba encendido”.

Entergy tuvo una subida cuesta arriba para vender a la ciudad sus planes desde el momento en que propuso por primera vez la versión actual de la planta en 2017.

Que el Concejo Municipal tuviera la autoridad exclusiva para aprobar la planta era inusual: un organismo de control interno de la ciudad descubrió en 2015 que Nueva Orleans era la única ciudad en los Estados Unidos encargada de regular una empresa de energía de propiedad de inversionistas en un estado donde ya había una agencia estatal – la Comisión de Servicios Públicos de Luisiana – que podría hacerlo.

El acuerdo ha proporcionado a Nueva Orleans una gran medida de control local, pero también ha permitido a Entergy evitar la supervisión directa de los expertos en regulación energética.

Muchos residentes de New Orleans East estaban en contra de la planta, advirtiendo que la ubicación la haría vulnerable a las inundaciones. Pero el Concejo Municipal también escuchó testimonios positivos, en parte porque una firma contratada por Entergy pagó a los actores $ 60 cada uno para que fueran a las reuniones del Concejo y fingieran apoyar el desarrollo, una táctica ilegal que llevó a una multa de $ 5 millones.

“Estaban operando en modo vendedor”, dijo Karl Rábago, quien anteriormente se desempeñó en la Comisión de Servicios Públicos de Texas. “Estaban tratando de vender esta planta de energía sobre la base de una característica, pero no fueron completos al explicar las vulnerabilidades y las limitaciones de sus afirmaciones”.

Entergy argumentó que la planta serviría como una instalación de “pico” para operar durante períodos de alta demanda. Y con su capacidad de arranque en negro, también podría volver a suministrar energía a partes de la ciudad por sí solo después de un apagón, incluso si Nueva Orleans se cortara de sus fuentes habituales de electricidad.

Pero cuando cada una de las ocho líneas de transmisión que envían energía a la ciudad sufrió graves daños durante Ida, no hubo un comienzo negro. La ciudad permaneció a oscuras durante más de 50 horas, e incluso una vez que comenzaron a regresar pequeños focos de energía, fue porque una de esas líneas de transmisión había sido reparada.

Por qué no se produjo el comienzo negro es una de las preguntas que se responderán durante la próxima investigación. La Sra. Moreno, presidenta del Concejo Municipal, dijo que el Concejo estaría tratando de saber “si el Concejo anterior estaba sobrevendido en lo que esta planta podía o no podía hacer”.

Los ambientalistas y otros defensores que pedían una mayor dependencia de la energía renovable generada localmente se habían mostrado escépticos ante las promesas de Entergy desde el principio.

Logan Atkinson Burke, el director ejecutivo de Alliance for Affordable Energy, una organización sin fines de lucro de servicios públicos para el consumidor, advirtió proféticamente en una reunión del Concejo Municipal en febrero de 2018 que una tormenta lo suficientemente intensa como para derribar todas las líneas de transmisión “tendría un impacto tan catastrófico” en las frágiles líneas eléctricas dentro de la ciudad que la planta “sería de muy poca ayuda”.

Entergy ha sido criticada durante años por no mantener adecuadamente su red de distribución. En 2019, el Concejo Municipal multó a la compañía con $ 1 millón después de descubrir que no había mantenido adecuadamente los postes y cables eléctricos luego de una serie de fallas eléctricas entre 2014 y 2017. La compañía redujo su inversión en el sistema de distribución en $ 1 millón en 2014. lo que fue seguido por un aumento en la duración y frecuencia de las interrupciones.

Deanna Rodríguez, directora ejecutiva de la operación de Entergy en Nueva Orleans, dijo que la compañía no había engañado a la ciudad sobre las capacidades de la nueva planta de gas.

“No sé lo que entendieron en ese momento, pero sí sé lo que presentamos en ese momento y creo que fuimos precisos en nuestra presentación”, dijo la Sra. Rodríguez.

La planta, una vez que comenzó, proporcionó energía a partes de la ciudad que de otro modo habrían permanecido a oscuras por mucho más tiempo, dijo.

“Hay mucha desinformación que llevó a la gente, no a nosotros, a creer que de alguna manera le daría poder a toda la ciudad”, dijo Rodríguez. “La planta funcionó. Era la tecnología adecuada en el momento en que se seleccionó, funcionó de manera brillante durante la tormenta “.

Los funcionarios de Entergy dijeron que la compañía podría haber intentado un arranque en negro después de Ida, pero decidió no hacerlo después de enterarse de que una de las líneas de transmisión dañadas, desde Slidell, al noreste de Nueva Orleans, podría repararse en aproximadamente el mismo tiempo que tardaría en crear una red de “isla” en la ciudad que podría acomodar la energía de la nueva planta sin un desequilibrio de carga dañino.

Dijeron que es más probable que la capacidad de arranque en negro sea útil en una circunstancia en la que una tormenta pasa cerca de Nueva Orleans, cortando la energía que ingresa a la ciudad desde otros lugares, pero no demuele las líneas de distribución dentro de la ciudad como lo hizo Ida.

“Podríamos haberlo hecho, estábamos preparados para hacerlo”, dijo Long, el vicepresidente de Entergy. “Simplemente no fue la mejor opción”.

Los funcionarios de Entergy han seguido insistiendo en que depender de la energía renovable generada localmente para ayudar a la ciudad a atravesar un huracán sigue siendo una quimera.

Si bien alrededor del 38 por ciento de la electricidad proporcionada por Entergy a Nueva Orleans proviene de fuentes de combustibles no fósiles, en su mayoría nucleares, la energía solar producida dentro de la ciudad tiene la capacidad de producir, en el mejor de los casos, alrededor del 5 por ciento de la demanda máxima de energía de la ciudad. , dijeron los expertos en energía.

“Si desea diseñar un sistema que pueda resistir un huracán de categoría 5 y todas las personas recuperen sus luces al día siguiente, con la tecnología actual, es simplemente inasequible”, dijo Long.

Algunos expertos dicen que con el tiempo, la inversión en energía renovable da sus frutos. Y el argumento de Entergy no les sienta bien a muchos residentes, incluida la Sra. Williams, que dicen que no hay más tiempo para esperar. Ella y otros 200,000 clientes han estado pagando facturas de energía más altas cada mes. para financiar la nueva central. Sentada esta semana en su sala de estar, donde le habían tomado ocho días para que volviera a encenderse, sintió que no obtuvo lo que pagó.

“No importa si la planta está ahí o no”, dijo. “Todavía tenemos problemas”.

Ivan Penn contribuido a la presentación de informes.

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