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En julio pasado, cinco jóvenes abordaron un barco de recreo en un puerto remoto de Hong Kong. Pasaron por aguas patrulladas por las autoridades chinas y se dirigieron hacia el este, cruzando el Mar de China Meridional.

Cuando se acercaron a Taiwán, cortaron el motor con la esperanza de ser rescatados por la Guardia Costera de Taiwán. Tuvieron suerte.

Ahora, después de meses en Taiwán, tienen la intención de buscar asilo en Estados Unidos, donde llegaron el miércoles al Aeropuerto Internacional Kennedy de Nueva York.

Son parte de un goteo de activistas políticos que han huido de Hong Kong desde que el gobierno central de China impuso una dura ley de seguridad nacional en la ciudad en junio, sofocando muchas formas de disensión política, incluidas las protestas a favor de la democracia en las que los cinco hombres habían participó.

El relato de su fuga de Hong Kong, su estadía en Taiwán y su llegada a los Estados Unidos fue proporcionado por Samuel Chu, fundador del Hong Kong Democracy Council, un grupo de defensa con sede en Washington que organizó el viaje y el alojamiento de los hombres y es ayudándoles a solicitar asilo. Ninguno de los cinco hombres quiso ser identificado por temor a que pudiera poner en peligro a sus familiares en Hong Kong. Uno de ellos habló bajo condición de anonimato.

Crédito…Tasos Katopodis / Getty Images

Mientras estaban en Taiwán, fueron retenidos en una base militar y no se les permitió comunicarse con sus familiares y amigos, aunque el hombre que accedió a ser entrevistado dijo que los habían tratado bien. Creían que Estados Unidos les ofrecía la mejor oportunidad para reiniciar sus vidas, dijo.

Después de semanas de negociaciones, a los hombres se les permitió la entrada a Estados Unidos por motivos humanitarios, dijo Chu.

Su llegada a Estados Unidos podría crear más tensiones entre China y Estados Unidos, lo que representa un desafío temprano para la administración entrante de Biden justo cuando las relaciones entre los dos países se encuentran en su punto más bajo en décadas.

China ha calificado de criminales a los manifestantes a favor de la democracia en Hong Kong, mientras que Estados Unidos y otras democracias han desafiado a China por su represión de las libertades de la ciudad. La participación de Taiwán, una isla democrática autónoma que reivindica China, solo aumenta la sensibilidad.

Portavoces del Departamento de Estado y del Servicio de Ciudadanía e Inmigración de los Estados Unidos se negaron a comentar sobre el caso, citando preocupaciones de privacidad. Un oficial de prensa del Instituto Americano en Taiwán, que sirve como la embajada estadounidense de facto allí, tampoco quiso comentar, ni lo haría un portavoz del Consejo de Asuntos Continentales de Taiwán.

Los cinco manifestantes, que tienen entre 18 y 26 años de edad, huyeron de Hong Kong por temor a ser encarcelados pronto, y al menos uno había sido arrestado anteriormente en relación con su papel en las protestas, dijo Chu.

La decisión de la administración Trump, en sus últimos días, de permitir la entrada a los hombres por motivos humanitarios contrasta con la dramática reducción de las cuotas de refugiados en los últimos cuatro años. En diciembre, el senador Ted Cruz, un republicano de Texas, bloqueó una legislación en el Congreso que hubiera facilitado a los residentes de Hong Kong obtener el estatus de refugiado.

Hace unos años, la idea de que los disidentes políticos huyeran de Hong Kong, una ex colonia británica que volvió al dominio chino en 1997, habría parecido inimaginable. Los más de 7 millones de habitantes de Hong Kong tienen uno de los ingresos per cápita más altos del mundo y disfrutan de libertades políticas desconocidas en China continental.

Pero después de que Xi Jinping se convirtiera en el principal líder de China a fines de 2012, Beijing comenzó a gobernar Hong Kong con mano cada vez más dura. La ley de seguridad nacional, impuesta después de protestas masivas y a veces violentas a favor de la democracia que arrasaron la ciudad en 2019, ha llevado a algunos activistas a irse. La mayoría partió de una manera mucho menos dramática, subiendo a un avión hacia Europa o América del Norte; otros, temiendo ser arrestados en el aeropuerto, se hicieron a la mar.

En agosto, semanas después de que los cinco hombres llegaran a Taiwán, la Guardia Costera China detuvo a otros 12 activistas de Hong Kong mientras intentaban llegar a la isla. La mayoría de ellos habían sido detenidos en Hong Kong y se marchaban para evitar el juicio. Estuvieron recluidos durante meses en China continental sin cargos; En diciembre, 10 de los activistas recibieron penas de prisión que oscilan entre los siete meses y los tres años, dos de ellos por organizar el intento de fuga y los demás por cruzar ilegalmente una frontera. Otros dos activistas, ambos menores, fueron devueltos a Hong Kong.

Otros países también han acogido a activistas de Hong Kong. Canadá ha concedido asilo a 14 personas de Hong Kong desde finales de diciembre, según un comunicado del New Hong Kong Cultural Club Canada, un grupo de voluntarios que ayuda a los refugiados políticos de la ciudad. En octubre, el gobierno de Hong Kong protestó por la concesión de asilo de Alemania a un líder de una manifestación que enfrentaba cargos de disturbios.

Gran Bretaña está ofreciendo una nueva visa a los residentes de Hong Kong que puede permitir a los millones de ellos que nacieron antes de la entrega de 1997 convertirse eventualmente en ciudadanos británicos.

Amy Qin y Amy Chang Chien contribuyeron con el reportaje.

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