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Golpeadas por una ola de infecciones y muertes por coronavirus, las cárceles locales y los sistemas penitenciarios estatales de los Estados Unidos han recurrido a una estrategia drástica para mantener a raya el virus: cerrar por completo y transferir a sus presos a otro lugar.

Desde California hasta Missouri y Pennsylvania, los funcionarios estatales y locales dicen que tantos guardias se han enfermado con el virus y no pueden trabajar, que cerrar abruptamente algunas instalaciones correccionales es la única forma de mantener la seguridad de la comunidad y la seguridad de los prisioneros.

Los expertos dicen que las consecuencias son fáciles de predecir: las cárceles y prisiones que permanecen abiertas probablemente se volverán aún más abarrotadas, insalubres y plagadas de enfermedades, y es probable que las transferencias ayuden a que el virus prolifere tanto dentro como fuera de los muros.

“El movimiento de personas es peligroso”, dijo Lauren Brinkley-Rubinstein, profesora de la Facultad de Medicina de la Universidad de Carolina del Norte, que ha estado rastreando casos de coronavirus en entornos correccionales. “Tenemos muy buenos ejemplos de hacinamiento que equivale a más infección y mayor riesgo de brote. Tenemos mucha evidencia de que incluso trasladar personas de una instalación a otra es muy peligroso “.

Ha habido más de 480,000 infecciones confirmadas por coronavirus y al menos 2,100 muertes entre presos y guardias en prisiones, cárceles y centros de detención en todo el país, según una base de datos del New York Times.

Entre esas estadísticas sombrías se encuentran los casi 100,000 oficiales penitenciarios que dieron positivo y 170 que murieron.

Al comienzo de la pandemia, algunos estados intentaron evitar los brotes de virus liberando temprano a algunos delincuentes y deteniendo a menos personas en espera de juicio para reducir su población, pero esos esfuerzos a menudo se encontraron con la resistencia de los políticos y el público.

Más recientemente, a medida que aumentaron los arrestos en muchas áreas, la población carcelaria ha vuelto a niveles prepandémicos, según datos recopilados por el Vera Institute of Justice, un grupo de investigación y políticas sin fines de lucro con sede en Nueva York.

Ese hecho, combinado con las infecciones generalizadas entre los oficiales penitenciarios, la escasez de personal que se remonta a muchos años atrás y las tensiones en las instalaciones médicas de las prisiones, han empujado a los estados a medida que la pandemia avanza hacia una mayor concentración y hacinamiento, en lugar de menos, en parte a través del cierre de instalaciones con problemas.

A fines de noviembre y principios de diciembre, por ejemplo, los funcionarios de la prisión de Carolina del Norte cerraron el Centro Correccional Randolph en Asheboro junto con tres instalaciones de seguridad mínima y no han descartado más cierres.

“Se siente como si estuviéramos sosteniendo esto junto con goma de mascar y cinta de embalaje”, dijo Todd Ishee, el comisionado estatal de prisiones, en una entrevista reciente. “Realmente, estamos todos en el mismo barco. Es un desafío para nuestra comunidad. Es un desafío para los sistemas penitenciarios del norte, sur, este y oeste “.

Wisconsin cerró un bloque de celdas en su prisión en Waupun y comenzó a trasladar a sus 220 reclusos a otras prisiones, a pesar de las advertencias de que traslados similares a otras prisiones han sembrado brotes mortales, incluida la prisión estatal de San Quentin en California.

Las infecciones y muertes en el sistema penitenciario se han más que duplicado desde principios de noviembre, según un análisis de datos estatales del New York Times.

Más de un tercio de los guardias de Waupun han sido infectados desde el inicio de la pandemia, según datos estatales.

En Missouri, los condados de Howard y Pike cerraron sus cárceles. En una breve publicación de Facebook, la Oficina del Sheriff del condado de Howard escribió: “La cárcel está cerrada temporalmente debido a la escasez de personal debido a una enfermedad. Todos los detenidos se encuentran actualmente alojados en el condado de Cooper “.

Matt Oller, el alguacil del condado de Audrain, dijo que había aceptado a unas dos docenas de reclusos del condado de Pike y que no habría aceptado hacerlo si no hubiera tenido la confianza de poder garantizar una cierta medida de distanciamiento social y una limpieza adecuada en su cárcel.

“Es un lugar donde hay mucha gente en un lugar a la vez”, dijo. “Cualquier enfermedad infecciosa es una preocupación en un entorno carcelario”.

En otros lugares, las autoridades han rechazado hasta ahora los cierres de prisiones, pero han tomado medidas radicales para tratar de seguir el ritmo de un virus que se ha movido por las cárceles a la velocidad del rayo.

Ohio y New Hampshire han convocado a la Guardia Nacional para reforzar el reducido personal penitenciario. Michigan ha transferido a cientos de reclusos alrededor de su sistema penitenciario a medida que los recuentos de personal han disminuido, a pesar de que las tasas de infección en el sistema penitenciario se duplicaron durante el último mes, según los datos de The Times.

Según los dirigentes sindicales, el sistema penitenciario federal confía cada vez más en profesores y enfermeras que alguna vez fueron un recurso provisional poco común para llenar los vacíos de personal provocados por enfermedades y una serie de jubilaciones anticipadas entre los funcionarios veteranos, según los funcionarios sindicales.

Los analistas dicen que la raíz del problema radica en el encarcelamiento masivo, particularmente en las áreas rurales, donde ocurren la mayoría de los cierres.

Si bien los grupos de defensa han presionado a los estados para que reduzcan los niveles de encarcelamiento y cierren las cárceles durante años, con un éxito limitado, algunos creen que la ola continua de cierres provocada por el coronavirus podría provocar un cambio más permanente.

“Una de las cosas realmente obvias que debe suceder es que menos personas deben estar encerradas, y este es el momento de hacer algunos de esos cambios”, dijo Jacob Kang-Brown, investigador asociado senior de Vera. “La carga de Covid-19 ya ha sido demasiado alta en prisiones y cárceles y los continuos traslados de personas entre instalaciones se están extendiendo y provocando más brotes. Es realmente preocupante “.

Los funcionarios penitenciarios también señalan los bajos salarios, las condiciones peligrosas y la falta de apoyo institucional como inconvenientes para atraer candidatos calificados y, en última instancia, llevar la dotación de personal a niveles adecuados.

En algunos estados, los oficiales penitenciarios ganan menos de $ 12.50 la hora, no mucho más que los trabajadores de comida rápida, y muchos carecen de amplias protecciones o beneficios laborales.

Carolina del Norte, que al 31 de diciembre tenía más de 8,000 infecciones y 36 muertes de presos y guardias en su sistema penitenciario, está bajo una orden judicial estatal para examinar a los miembros del personal cada dos semanas y garantizar que los presos solo sean transferidos después de que hayan ha sido probado. Muchos de los traslados se han realizado porque se están cerrando las instalaciones.

El sistema penitenciario estatal ha sido en los últimos meses uno de los más afectados por enfermedades en la nación. También es uno de varios estados que han otorgado relativamente pocas liberaciones tempranas desde que comenzó la pandemia en marzo.

Ardis Watkins, director ejecutivo de la Asociación de Empleados del Estado de Carolina del Norte, el sindicato que representa a los funcionarios penitenciarios del estado, dijo que el virus había abrumado a la comunidad de guardias de prisiones, provocando no solo enfermedad y muerte, sino también presentimientos.

Los cierres de la prisión y los posteriores traslados de los presos, dijo, fueron como “echar gasolina al fuego”.

“Están aterrorizados. Se dan cuenta de que cuando van a trabajar, es posible que no vuelvan a casa al final del día ”, dijo Watkins. “La naturaleza del trabajo es, ‘cualquier cosa podría pasar, incluso que te maten’. Pero a lo que no están acostumbrados es a saber que ir a trabajar podría significar que su familia puede contraer una enfermedad de la que podrían morir “.

La Sra. Watkins dijo que el público no comprende los riesgos que corren los funcionarios penitenciarios.

“La gente no ve el sistema penitenciario. No piensan en eso ”, dijo. “En esta pandemia, el trabajo que se ha hecho que es tan peligroso no está siendo valorado”, agregó. “Entonces esa frustración está creciendo. Sienten que, como de costumbre, han sido olvidados y abandonados “.

Ishee, que supervisa las prisiones de Carolina del Norte, estuvo de acuerdo en que los peligros asumidos por los guardias habían sido considerables.

“Los hombres y mujeres que trabajan en las cárceles de nuestro país tienen un trabajo muy peligroso y difícil para empezar”, dijo. “Este virus ahora representa una amenaza directa para su salud y la salud de sus familias”.

Virginia Little, cuyo hijo, Marvin Little, ha sido trasladado entre prisiones de Carolina del Norte, incluida una cuyas instalaciones de seguridad mínima el estado cerró temporalmente debido a la escasez de personal, dijo que el sistema penitenciario no parecía haber tomado suficientes precauciones de seguridad durante los traslados. .

“Él está asustado y yo tengo miedo por él”, dijo Little sobre su hijo de 50 años, que está encarcelado en la Institución Correccional Johnston en Smithfield. “En un momento en el que fueron transferidos, tuvieron que cerrar la instalación donde se encuentra ahora, y todos fueron enviados a Southern Correctional en Troy. Así que supongo que después de fumigar todo lo que necesitaran hacer, fueron enviados de regreso a Johnston ”.

Robert Thomas Jr., cuyo padre de 59 años está encarcelado en el Centro Correccional Neuse en Goldsboro, Carolina del Norte, dijo que creía que el sistema penitenciario había sido negligente en sus políticas de transferencia.

Su padre, Robert Thomas Sr., fue infectado por el coronavirus esta primavera cuando se cerraron las cárceles y se subió a cientos de reclusos en autobuses a diferentes instalaciones.

“Han estado transfiriendo presos todo este tiempo”, dijo. “Conozco a muchos reclusos, los transfieren, y un par de días después de que llegan, ingresan al hospital con coronavirus. Lo tenían incluso antes de entrar “.

Su padre, un ex marine que es diabético y tiene hipertensión y enfermedad cardíaca, sobrevivió al virus. Pero después de que se recuperó, dijo Thomas Sr., fue trasladado dos veces más. Ahora se encuentra en la prisión de Neuse, donde casi 500 reclusos han enfermado y tres han muerto a causa del virus.

“La muerte es permanente”, dijo Thomas Sr. “Y no estaba listo para irme”.

Izzy Colón, Ann Hinga Klein, Libby Seline, Maura Turcotte y Timothy Williams contribuido con informes.

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